Viernes, 2 de octubre de 2009

Being made to read 132 novels in four months may be some people’s idea of a cruel and unusual punishment, but it does enable one to cast a sweeping eye over the literary landscape. I would estimate that, of the books submitted (and at present lined up against my sitting room wall), at least half could be described as historical.

A few dissenters have niggled because this year’s shortlist is dominated by historical fiction. We judges, it is alleged, must be a reactionary, backward-looking bunch to have picked one novel set in the 16th century, two in the 19th and three in the 20th.…  Seguir leyendo »

The top American commander in Afghanistan, Gen. Stanley A. McChrystal, is right to warn that efforts to rebuild that country depend on winning the “struggle to gain the support of the people.” And few issues do more to stoke the resentment of ordinary Afghans than the tens of billions of dollars of foreign aid from which they have seen little or no benefit. They see legions of Westerners sitting in the backs of S.U.V.’s clogging the streets of Kabul and ask themselves what exactly those foreigners have done to improve their daily lives.

Eight years after the fall of the Taliban, Afghanistan remains one of the poorest countries in the world.…  Seguir leyendo »

Hoy, en Italia, cualquiera que decida expresar una crítica al Gobierno y al primer ministro, sabe que deberá esperar no una opinión opuesta, sino una campaña que buscará el descrédito total del que la exprese. Sabe que el precio para seguir desempeñando una función que consiste en hacer preguntas y expresar opiniones, le será exigido en su propia piel. E incluso quienes hayan firmado un llamamiento a favor de la libertad de información, deberán tener en cuenta que ese simple gesto podría tener repercusiones que exceden a sus propósitos. Quienquiera que adopte una posición crítica sabe que tendrá que esperar represalias.…  Seguir leyendo »

Los ingleses lo llamaron Welfare State, un Estado que se preocupara por el bienestar de los ciudadanos y no sólo por el mantenimiento del orden interno y la seguridad exterior. Aunque sus orígenes y primer desarrollo fueron una respuesta al crecimiento del capitalismo y a las desigualdades sociales generadas por la industrialización, el impulso definitivo llegó con el final de la Segunda Guerra Mundial, asociado a los beneficios sociales y derechos civiles que las democracias ofrecieron a la ciudadanía tras varios años de crisis y sacrificios. Inglaterra estableció en 1946 un amplio sistema de seguridad social, de pensiones y de subsidio de desempleo, y un servicio nacional de sanidad, gratuito, financiado básicamente a través de impuestos.…  Seguir leyendo »

Desde hace diez años se viene produciendo en España una rápida transformación del sector de medios de comunicación que está dando lugar a una auténtica convulsión del panorama audiovisual. Los factores catalizadores de este cambio podemos identificarlos en gran medida con avances vertiginosos en el campo tecnológico y, en especial, con la popularización y el auge de Internet.

La conversión de unos sitios web casi estáticos asociados a lo que se dió en llamar la Web 1.0, donde los medios simplemente “colgaban” sus contenidos, ha dado paso al desarrollo de nuevos soportes con mayor capacidad y velocidad de transmisión, y a la consolidación de unos nuevos medios de comunicación caracterizados por el multimedia, la interactividad y la actualización constante de contenidos que son servidos a la audiencia prácticamente en tiempo real.…  Seguir leyendo »

El mundo atraviesa un momento histórico, como quedó reflejado la pasada semana en la Asamblea de las Naciones Unidas en Nueva York y en la reunión del G-20 en Pittsburgh. Los líderes del G-20 han logrado con éxito evitar que la crisis financiera, así como la recesión económica que desencadenó, se convirtiera en una depresión global similar a la de 1930 y, se están enfrentando al desafío de abordar el fenómeno del cambio climático. Aun así, ciudadanos de todo el mundo todavía padecen las consecuencias negativas de estos problemas. Rico o pobre, residente en los polos o en las regiones más tropicales, heredero de la cultura latina o miembro de una tribu africana, cualquier habitante del planeta está siendo afectado por la crisis financiera y por el calentamiento global.…  Seguir leyendo »

By coincidence, I was in the very hotel in Geneva as the world’s media descended for the next day’s talks on Iran. Judging by the excited war-babble of the Fox, Sky and CNN correspondents, the scene was set for a showdown.

The cold war with Iran, warmed up by the Pittsburgh moment when the US, Britain and France «revealed» the existence of a «secret» Iranian nuclear facility in Qom (in fact declared by Iran a full year before they were required to under the IAEA rules), seemed set to go nuclear – metaphorically, one hopes.

In fact, by the end of the day both the US and Iranian foreign ministers were hailing the outcome as «productive» (Clinton) and «constructive» (Mottaki).…  Seguir leyendo »

La victoria de Angela Merkel el pasado fin de semana en las elecciones generales en Alemania viene a confirmar lo que ya sabíamos: que los partidos socialdemócratas europeos no han sabido sacar beneficio político de la asociación entre la veneración que tiene la derecha por los mercados libres y las crisis económicas que asolan al continente.

Históricamente, los europeos se vuelven conservadores en tiempos de crisis. Pero hoy en día la situación es más compleja. En Alemania, los socialdemócratas se han derrumbado, y los democristianos de la canciller Merkel, a pesar de su victoria, también han tenido peores resultados que en las elecciones anteriores.…  Seguir leyendo »

Los visitantes y turistas no pueden entrar en la plaza da Tiananmen desde hace un mes. Tampoco se puede visitar la Ciudad Prohibida. Miles de operarios chinos se afanan en el centro de Pekín para que los fastos del 60º aniversario de la proclamación de la República Popular China por Mao Tse Tung desde el Palacio Ming sean un gran éxito. Comenzaba entonces una nueva etapa histórica para el Gran Dragón Dormido, un inmenso y lejano país que para cualquier occidental era más un territorio de leyenda que una nación enorme y desconocida.

Todo había empezado quince años antes cuando los comunistas escapan de Jiangxi en un momento crucial de la guerra contra los que luego fueron llamados «nacionalistas», el ejército de la República de China.…  Seguir leyendo »

El clima que envuelve el segundo referendo sobre el Tratado de Lisboa, que se votará hoy en la verde república, parece salido del reparto de una comedia irlandesa clásica, hecha de ingenio, chismorreo, sátira, peleas domésticas y orgullo familiar. Los europeos miran ansiosos a los irlandeses, y los irlandeses ven la televisión con una pinta de Guinness al alcance de la mano, pendientes de las reformas económicas que se avecinan y que bucearán más, si cabe, en sus esquilmados bolsillos.

El futuro del taoiseach (primer ministro), Brian Cowen, y de su Gobierno de coalición pende de tres delgados hilos: el referendo de hoy, una reforma legal para controlar los activos tóxicos de los bancos y los austeros presupuestos que debe aprobar el Parlamento en diciembre, con nuevos impuestos y recortes en el gasto público para afrontar la profunda crisis fiscal.…  Seguir leyendo »

La Norvège est généralement connue comme un pays où prévalent la cohésion sociale et le consensus autour de valeurs telles que la solidarité et le refus de l’exclusion. Pourtant, lors des dernières élections législatives, un parti populiste, sinon d’extrême droite, le Parti du progrès, y a obtenu 22,9% des suffrages, ce qui en fait le deuxième parti norvégien, et ceci pour la deuxième fois consécutive. Ne faut-il pas attribuer ce résultat précisément à ce qui devait prémunir la Norvège contre toute poussée extrémiste : la constante préoccupation, non seulement des principaux acteurs politiques, mais de la société, d’éviter à tout prix les conflits ouverts, qu’ils soient publics ou privés ?…  Seguir leyendo »

Last month, stores in Europe stopped acquiring new stocks of Edison’s brilliant invention. In truth, the traditional incandescent light bulb is terribly inefficient: Only about 10 percent of its energy output is in the form of visible light; the rest is emitted as heat. Switching everyone to alternatives such as compact fluorescent lights (CFLs) will result in fairly significant reductions in energy consumption, which will help Europe meet its targets for reductions in carbon dioxide emissions.

A similar ban, written into energy legislation a few years ago, is to take effect in the United States in 2012. Though it has distinct improvements over the European legislation, this ban is still a bad idea.…  Seguir leyendo »