Abril de 2013

China employs an army of censors. As many as 50,000 well-trained monitors police the Internet, and 12 government departments are empowered to search and seize information and shut down users and sites. They work fast: A recent study conducted by two American computer scientists found that 30% of banned posts are removed within half an hour of posting, and 90% within 24 hours.

International corporations must abide by the censors or forgo doing business in China. Paramount Pictures, for example, agreed in April to cut scenes from a new Brad Pitt movie to remove an unflattering reference to China. For those who do get unwanted messages out, punishments are harsh.…  Seguir leyendo »

It’s time for South Korea to face facts: The Kaesong experiment has failed. The ideologically motivated joint business venture with North Korea known as the Kaesong industrial complex is not economically viable, nor has it achieved any of its political objectives. To protest recent sanctions against it, the North pulled its workers out this month and locked out workers from the South.

Seoul tried to engage North Korea to resolve the dispute, coupled with an uncharacteristic deadline and a warning of “grave consequences.” When Pyongyang rejected a dialogue, South Korea announced on Friday that it would recall its remaining 175 workers.…  Seguir leyendo »

The collapse last Wednesday of a Bangladeshi factory complex — the latest, deadliest chapter in the story of miserable labor conditions in the international garment industry — must seem distant to many Americans. Their tragedy is not ours because their working conditions, and construction regulations, are not ours.

But the story of manufacturing half a world away is as close as the Lycra-cotton cloth that swaddles us. It is as intimate to our private interests as our boxers are, stitched in those bunkers by hands we never see and rarely consider.

Similar disasters happened here in the first phase of our national industrialization — the 1878 Washburn mill explosion in Minneapolis, the 1905 Grover Shoe Factory disaster in Brockton, Mass., the 1911 Triangle Shirtwaist Factory fire in Manhattan — but back when New England textile mills were the beating heart of America’s mass-production infancy, the most notorious was the 1860 collapse of the Pemberton Mill in Lawrence, Mass.…  Seguir leyendo »

Bangladesh, my country, is again in tears. Last week in Savar, a suburb of Dhaka, the capital, a poorly constructed building that housed garment factories and other businesses collapsed. More than 300 have been confirmed dead, and the final death toll could well exceed 700.

Bangladesh is no stranger to disasters, both natural and man-made. Still, this is one of the saddest chapters since we won our independence in 1971, precisely because the tragedy could easily have been prevented. Structural weaknesses had been found but not fixed. The victims were among the most vulnerable in our society — hardworking people making an honest, but meager, living.…  Seguir leyendo »

Governments of all sizes and shapes have been chronically short of cash since the global financial meltdown five years ago. The result: From the United Kingdom to Zambia, lawmakers have been under constant pressure to reduce their budget shortfalls. Their inclination lately has been to, among other things, increase taxes on corporations, compelled by a popular belief that multinational companies are not paying their fair share.

Not only is that assertion false in most cases, but it’s also a misreading of history. Governments, especially in developing countries, have successfully lured investors from more established nations by promising not to double-tax their income and to keep their domestic taxation in line with other countries.…  Seguir leyendo »

Alguna gente supone que los argentinos adolecen de un sentimiento de orgullo nacional que linda con la extrema vanidad, sobre todo los porteños –gentilicio con el que se conoce a los oriundos de Buenos Aires–. Son típicas las farfollas referentes a que el Río de la Plata –sobre el que se recuesta dicha ciudad– es el más ancho del mundo, al igual que la arteria más amplia es la 9 de Julio, que atraviesa el centro urbano de sur a norte. Pero la avenida más larga también es porteña, y se denomina Rivadavia. Además, se presume que las vacas argentinas dan la mejor carne, por no hablar del fútbol, que ha proporcionado próceres del balompié como Di Stéfano, Maradona, y ahora Messi, que no es oriundo de Buenos Aires sino de Rosario.…  Seguir leyendo »

After its victory in the ideological confrontation between two camps during the Cold War, the United States has been waging an ideological campaign to spread democracy around the world, and many of its citizens hope that the campaign will eventually be victorious.

This is not likely to happen. An old proverb says: “You cannot whistle against the wind; the wind is stronger.” One can whistle the ideological campaign’s tune of democracy forcefully, but it will be silenced by the thunderous storm of the human struggle for self-determination.

The launching of the ideological campaign is most likely based on the conviction that the collapse of the Marxist/Communist Eastern camp during the Cold War proved once and for all the unquestionable superiority and universal applicability of democracy and its political and economic institutions.…  Seguir leyendo »

Me parece extraordinario que el jefe de un partido europeo con ambiciones de gobierno dijera que él era “un anticapitalista radical”. Al principio, cuando me lo comentaron, no podía creerlo. Luego lo comprobé en Internet, aunque no es el mejor lugar para adquirir seguridades. En efecto, al parecer Rubalcaba dijo ser un anticapitalista radical, como Kim Il Sung, pero luego matizó que se refería “al capitalismo especulativo”. Y eso acabó de hundirme en el desconcierto porque no creo yo que por el momento haya otro capitalismo que el especulativo. De modo que, o bien Rubalcaba no sabe lo que quiere decir la palabra “capitalismo”, o bien pertenece a una etapa arcaica del capitalismo, digamos que a la fisiocracia, y sigue creyendo que la riqueza son las fincas rústicas.…  Seguir leyendo »

Hay quien ha asegurado, quizás desde el desconocimiento, quizás desde la mala fe, que el Pacto de Toledo es un muerto viviente y que, por tanto, ya no es el instrumento adecuado que permita articular las reformas reclamadas por el sistema de pensiones para garantizar su futuro.

Estoy convencido de que este es un planteamiento erróneo. La iniciativa conjunta de los principales grupos parlamentarios de relanzar los trabajos de la comisión del Pacto de Toledo expresa la determinación política de recuperar el diálogo y la vocación de consenso para avanzar en la mejora y la adaptación de la joya del Estado de bienestar: el sistema de pensiones.…  Seguir leyendo »

En Francia y Alemania la moneda común europea suscitó esperanzas y aspiraciones en general contradictorias. Para Francia, lo primordial era crear una unión monetaria que pusiera fin a la dependencia monetaria que producían tanto los caprichos del dólar estadounidense como la hegemonía regional del marco alemán, y también constituir una moneda de referencia mundial que en realidad pudiera plantarle cara al dólar dentro de un nuevo orden monetario internacional. Para Alemania, por el contrario, lo principal era evitar que la fortaleza del marco minara la competitividad germana dentro de Europa. El carácter de divisa de referencia y la excesiva apreciación de la moneda entran en conflicto con el modelo alemán, basado en una economía orientada a la exportación.…  Seguir leyendo »

El desempleo es un problema que los parados soportan en el fatalismo y que los demás contemplamos como un destino fatal. Es desconcertante saber que España cuenta con una tasa de paro superior a esa Grecia que se nos muestra tan caótica. Pero lo es más aún descubrir que ninguna institución, partido u organización social tiene la más remota idea de cómo atajar el drama. La sola previsión de que la sociedad española va a contar con una cuarta parte de su población activa desocupada durante años hace de esta crisis un momento histórico que dejará para mucho tiempo el rastro de desigualdades desconocidas para la inmensa mayoría de los ciudadanos de hoy.…  Seguir leyendo »

La primera vez que me di cuenta de la importancia que los libros tenían para mi padre fue cuando me enseñó, ya separado de mi madre, su piso de soltero de la calle Regás. Tenía dos dormitorios: el suyo, con una cama de matrimonio, y supuestamente el mío o el de las visitas. Cuando abrimos la puerta de «mi habitación» descubrí, con asombro, que pilas y pilas de libros se amontonaban hasta el techo, por lo que difícilmente se podía avanzar. Impresionado, le pregunté si se había leído todos esos títulos y me contestó que sí, que muchos de ellos varias veces.…  Seguir leyendo »

Adelanto que soy conservador. Como soy conservador, detesto las revoluciones políticas: creo en la capacidad de evolución de las sociedades, en la decantación histórica de las reformas, en la capacidad del hombre para mejorar y edificar sobre lo ya construido. Toda revolución es una sangría innecesaria y una compuerta abierta para la generalización de la ignominia, la mentira y el odio. La revolución francesa, la revolución rusa, el nazismo (que fue una revolución estatista) no han sido sino traumas colectivos plagados de asesinatos con sustitución violenta de unas élites por otras. La revolución francesa terminó en dictadura napoleónica y arrasó Europa.…  Seguir leyendo »

Hacía tiempo que un debate entre economistas académicos no atraía tanto el interés de la prensa convencional como la seguidilla entre Carmen Reinhart y Kenneth Rogoff por un lado, y Paul Krugman por otro. De hecho, se ha convertido incluso en pasto para las comedias televisivas.

La discusión está relacionada con un influyente trabajo escrito en 2010 por Rogoff y Reinhart para demostrar que existe una relación entre los elevados niveles de deuda pública y un menor crecimiento económico en el largo plazo. Un nuevo trabajo de Thomas Herndon, estudiante de posgrado en la Universidad de Massachusetts, en Amherst, y dos de sus profesores, Michael Ash y Robert Pollin, puso en dudas ese hallazgo, y Krugman lo catapultó a la fama.…  Seguir leyendo »

Permitidme plantear una idea radical: la amenaza más crucial que enfrenta Estados Unidos, hoy y durante el futuro previsible, no es una China en ascenso, una Corea del Norte imprudente, un Irán nuclear, el terrorismo moderno o el cambio climático. A pesar de que todo lo mencionado se constituye en amenazas reales o potenciales, los mayores desafíos que enfrenta EE.UU. son la deuda que embravece, la infraestructura que se desmorona, las escuelas primarias y secundarias mediocres, un sistema de inmigración obsoleto y un crecimiento económico lento – en resumen, los cimientos nacionales del poder estadounidense.

Los lectores de otros países pudiesen tener la tentación de reaccionar ante esta aseveración con una dosis de alegría malsana, encontrando algo más que tan sólo un poco de satisfacción ante las dificultades que enfrenta Estados Unidos.…  Seguir leyendo »

Most dissidents risk the fate of falling into obscurity and irrelevance after leaving China to live in exile.

It happened to Wei Jingsheng, one of the most prominent Chinese dissidents, who moved to the United States in 1997. His calls for democracy once inspired so many in and outside of China. Not anymore.

When my friend Chen Guangcheng, the blind lawyer activist, escaped house arrest a year ago and was finally allowed to leave for law studies in the United States, I worried that the curse of exile would befall him, too.

But on my recent trip to Chen Guangcheng’s hometown in rural Shandong, I saw that his spirit lives on — not only in the memories of people he has helped, many of whom have now become activists themselves, but also through Chen’s regular Internet contact with local activists.…  Seguir leyendo »

Josef Stalin died 60 years ago. Few people marked the passing of one of history’s greatest mass murderers.

Stalin was born in 1878 in Georgia, a province of Imperial Russia. Although he attended Orthodox seminary he did not inherit his mother’s religious faith. By his early 20s he was a Bolshevik agitator.

In 1922 he was chosen party General Secretary, originally a position of little power. Vladimir Lenin’s death in 1924 triggered a complicated power struggle. Stalin demonstrated political genius and by 1928 was in full control.

The following decade he inaugurated the Great Terror, imprisoning and killing millions. Several leading Bolsheviks were executed after infamous show trials.…  Seguir leyendo »

On April 30, 1980, Queen Juliana of the Netherlands was succeeded by her daughter Beatrix. That day was marked by violent rioting in Amsterdam. Under the motto “Geen woning, geen kroning” (No roof over our heads, no crown on yours), squatters and anarchists railed against the new queen’s coronation and the country’s housing crisis.

I was 9, and I sat with my mother watching it all on TV. The smoke bombs and riot police made more of an impression on me than the coronation itself. My father was as unimpressed with the squatters as he was with the queen, and spent the day immersed in his stamp collection.…  Seguir leyendo »

Along with the cherry blossoms, hordes of bureaucrats descended on Washington for the spring meeting of the World Bank and the International Monetary Fund (IMF). The meeting concluded with, among other things, a communique from the International Monetary and Financial Committee urging the United States and the European countries, including the United Kingdom, to keep the money spigots flowing and ease up on austerity.

The question, though, is: What austerity? Whatever the policies implemented by the debt-racked, recession-prone countries, public austerity isn’t among them, as government spending has not, in fact, declined in most countries. Expansive monetary policy has pushed interest rates to historic lows, and neither the European Central Bank, nor the Federal Reserve has been able to make that translate into economic growth and the kind of job creation that would really put a dent in unemployment levels.…  Seguir leyendo »

Un gobierno que no recauda suficientes impuestos para cubrir sus gastos se topará eventualmente con toda suerte de problemas generados por la deuda. Sus tasas de interés nominales aumentarán a medida que los tenedores de bonos teman una suba de la inflación. Sus líderes empresariales se ocultarán y buscarán retirar su riqueza de las empresas que lideran por miedo a mayores impuestos futuros a las sociedades.

Por otra parte, las tasas de interés reales aumentarán debido a las incertidumbres sobre las políticas, y muchas inversiones verdaderamente productivas desde el punto de vista social dejarán de ser rentables. Y, cuando se instale la inflación, la división del trabajo se reducirá.…  Seguir leyendo »