Martes, 11 de febrero de 2014

Imagine that for most of your life, you have been preparing for the Olympics. You are intensely competitive, and you badly want to win. But you know that in your event, only one person can win Olympic gold, and that only three can bring home a medal. Silver is better than bronze, of course; it’s great to be third in the world, but it’s even better to be second.

Or is it?

Research suggests that in the Olympics, those who finish third are likely to be a lot happier than those who finish second. The reason is that much of our thinking is based on counterfactuals.…  Seguir leyendo »

In the course of just a few weeks, Bangladesh’s fragile democracy — which had made substantial social and economic progress in recent years — has deteriorated dramatically. The general election on Jan. 5, which Bangladesh’s Western partners had hoped would consolidate its democratic credentials, was marred by violent protests and the refusal by the European Union and the United States to send observers, following the decision by the Bangladesh National Party (BNP), the country’s main opposition party, not to participate.

Unrest in South Asia’s dynastic democracies is nothing new. But the international community thought that Bangladesh — though still desperately poor, prone to frequent flooding, and having experienced a recent series of tragedies, including fires and a major building collapse in its garments factory — had matured sufficiently for a peaceful transition of power.…  Seguir leyendo »

As U.S. Secretary of State John Kerry hurried to his helicopter ready to take off at the end of a visit to Iraq last year, it was becoming clearer that the Americans had lost control of a country they wished to mold to their liking. Kerry’s departure on March 24 was the conclusion of a surprise visit meant to mark the 10th anniversary of the U.S. invasion of Iraq. A decade earlier the United States had stormed Baghdad, unleashing a brutal, long conflict. Since then, Iraq has not ceased to bleed.

Kerry offered nothing of value on that visit, save the same predictable cliches about Iraq’s supposedly successful democracy, as a testament to some imagined triumph of American values.…  Seguir leyendo »

In a recent report, a United Nations committee excoriated the Catholic Church for its continued failure to implement a 1990 document, the United Nations Convention on the Rights of the Child, to which the Vatican is a signatory, especially with regard to the church’s efforts to prevent child abuse by predator priests.

This comes as no surprise since the United Nations is hostile to Catholicism. The fact of the matter is that the church has made great strides in purging itself of abusers. It now provides one of the world’s safest environments for children.

The panel’s criticisms are sophomoric insofar as they fail to acknowledge the church’s international presence.…  Seguir leyendo »

On Sunday, the people of Switzerland approved a referendum that imposes restrictions on the number of foreigners allowed to live and work in their country despite an all-out opposition campaign on the part of the country’s political, social and economic establishment, as well as by every government of the European Union.

The Euro-American ruling class is up in arms at the result because the Swiss people decided to do things that the majority of people throughout Europe and America might like to do, but which the rulers in these pretend democracies prevent the people from doing.

There is no appealing a referendum in Switzerland because the people are “the sovereign” practically as well as theoretically.…  Seguir leyendo »

La reciente decisión del Tribunal Constitucional de Alemania con respecto a remitir la demanda en contra del Banco Central Europeo relativa a las denominadas “transacciones monetarias directas” (TMD) ante el Tribunal de Justicia de la Unión Europea (TJUE) vierte incertidumbre sobre lo que depara el futuro para dicho esquema. Lo que sí queda claro es que el andamiaje económico detrás de dichas transacciones tiene fallas – y también las tienen las políticas relacionadas a las mismas.

El programa de TMD salió a la luz en agosto del año 2012, en un momento en el que los meses de aumento implacable en las primas de riesgo de los bonos soberanos españoles e italianos se tornaban en una amenaza para la supervivencia de la eurozona y ponían en peligro a la economía mundial.…  Seguir leyendo »

La mayoría de las personas solían pensar que Internet sería una herramienta para mejorar el mundo. Se suponía que no solamente nos ayudaría a hacer compras, mantenernos en contacto con ex compañeros de escuela y encontrar un restaurant de sushi, sino que se convertiría en un medio de fortalecimiento político al dar voz a los marginados, ayudar a los activistas a movilizar partidarios y posibilitar que los ciudadanos comunes y corrientes hicieran públicas pruebas sobre la corrupción oficial o la brutalidad policial.

Sin embargo, estas seguridades han comenzado a resquebrajarse, y no solo desde que se dieran a conocer las revelaciones del uso de Internet por parte de algunos organismos de gobierno para espiarnos a nosotros, a nuestros gobernantes y entre ellos.…  Seguir leyendo »

Rota, en la costa atlántica española, es la primera vez que un barco de la Armada de Estados Unidos equipado con el avanzado sistema de defensa antimisiles Aegis estará estacionado en Europa en forma permanente.

El USS Donald Cook es el primero de cuatro destructores de la marina estadounidense que, con alrededor de 1200 marineros y otros miembros del personal, cumplirán un papel central en el sistema de defensa antimisiles de la OTAN. Pero la misión de estas naves no se agota allí: también participarán en operaciones de seguridad marítima, ejercicios conjuntos (bilaterales y multilaterales) y otras operaciones y despliegues de la OTAN, entre ellos el Grupo Marítimo Permanente de la OTAN.…  Seguir leyendo »

Para quienes llevamos años investigando la imagen de España fue un alivio comprobar que, esta vez sí, el Gobierno tomaba cartas en el asunto al lanzar el proyecto de Marca España. Pues no es ni mucho menos la primera vez que se propone un programa de esas características; que yo recuerde es más bien la tercera, pero dejemos los pormenores, poco aleccionadores, para la letra pequeña.

Lo relevante es que se ha puesto en marcha un proyecto para gestionar la imagen de España, un proyecto de Estado, más que Gobierno, y un proyecto de país, pues es tan del sector privado como de la administración pública.…  Seguir leyendo »

Lo primero que llamaba la atención, al saludar a Julio Cortázar, era su estatura, casi de gigante. (En una vieja fotografía, yo apenas le llego al hombro). En seguida, los ojos claros, la amabilidad para tratar a todo el mundo, desde el colega pedante hasta el joven tímido que le abordaba por la calle. Y algo muy sorprendente, su aspecto juvenil: aparentaba veinte o treinta años menos de los que en realidad había cumplido. Sólo a una distancia muy corta comprobaba uno la huella inexorable del tiempo en las arruguitas, debajo de los ojos, y en sus manos envejecidas…

Se cumple este año un doble aniversario de Cortázar: el 12 de febrero, treinta años de su muerte, en 1984; el 26 de agosto, cien años de su nacimiento, en 1914.…  Seguir leyendo »

Acabamos de celebrar el día mundial contra el cáncer y la verdad es que es reconfortante ver como muchos de los actos desarrollados entorno a dicha celebración se han centrado no sólo en el paciente, sino en el hecho de la información al paciente oncológico. Uno, dejando al margen su propia experiencia personal como enfermo de cáncer que queda ya algo lejana, gracias a la Medicina, siempre ha tenido la sensación de que los oncólogos fueron de los primeros especialistas que se incorporaron al proceloso y difícil mundo de la información al paciente en contextos y situaciones especialmente difíciles de manejar, sobre todo, unas pocas décadas atrás cuando el diagnóstico de cáncer era algo distinto a lo que es hoy.…  Seguir leyendo »

Una de las principales constantes que nos muestra la historia china es su ingente capacidad para absorber y digerir las influencias externas. Muchas veces se ha citado como paradigma de esta trayectoria la invasión mongol y la creación de la dinastía Yuan (1279-1368) con el Gran Kublai Kan al frente, o la Qing (1616-1911). Pero se diría que incluso el propio pueblo Han, la nacionalidad abrumadoramente mayoritaria en China, no es sino el crisol de esa amalgama de mestizajes diversos que se han ido conformando a lo largo de los siglos.

Esa simbiosis no es cosa del pasado ni abarca un solo dominio.…  Seguir leyendo »

The Syrian people are starving. According to the United Nations, about 800,000 civilians are currently under siege. In areas around the cities of Homs, Aleppo and Deir Ezzor and in parts of the capital, Damascus, no food, medical supplies or humanitarian aid can get in, and people can’t get out. Many have already died under these “starvation sieges” and hundreds of thousands teeter on the brink, subsisting on grass and weeds. In Damascus, a cleric has ruled that under these conditions, Muslims are permitted to eat normally forbidden animals like cats, dogs and donkeys.

This is not a famine. Food is abundant just a few miles away from these besieged areas.…  Seguir leyendo »

Una sociedad que reabre el debate sobre la interrupción voluntaria del embarazo, según los cambios de ciclo político, permanece anclada en el pasado. Una ley de plazos, como la vigente, es la única respuesta racional, científica y jurídica, compatible con la Constitución y su proyecto de establecer una sociedad democrática avanzada. Solo la ignorancia, la incongruencia, la prepotencia, el dogmatismo, la soberbia o la provocación pueden explicar la iniciativa del Gobierno, esbozada muy genéricamente en su programa electoral. Para los paladines de la vida, que reclaman el monopolio de la moralidad y de la ética, desde el momento en que se produce la fecundación la mujer debe poner su útero al servicio de la gestación.…  Seguir leyendo »

Confieso que últimamente voy de la extrañeza a la perplejidad y de esta a la incredulidad, pasando en ocasiones por la indignación. Viene esta quejosa reflexión a cuenta de la reacción de la prensa y de algunos de mis colegas de profesión a la presentación de una propuesta metodológica para la elaboración de lo que suele conocerse como balanzas fiscales, que he preparado para el Ministerio de Hacienda y Administraciones Públicas, junto con los profesores Ramón Barberán y Ezequiel Uriel. Tal propuesta ha generado ríos de tinta de más bien dudosa calidad informativa y una multitud de ataques desde todos los flancos que, a menudo, han sido tan furibundos como desinformados.…  Seguir leyendo »

Last March, I sublet my Manhattan apartment. A woman called Shireen answered my ad, and when she came to visit I was surprised to learn that, despite her traditionally Persian name, she was Indian. Mentioning this, Shireen replied, “But I am Persian! I’m Zoroastrian.” In India, she explained, Zoroastrians are called Parsis (literally, “Persian”) in reference to their Persian ancestry.

Zoroastrianism was Iran’s primary religion until the mid-seventh century, when Islam was imposed on the country by conquering Arabs. Many Zoroastrians fled to India to avoid forced conversion and discrimination. Today, Iran counts some 30,000 Zoroastrians; those who practice openly face persecution and are considered second-class citizens.…  Seguir leyendo »

It seems so long since we hung out in Tahrir Square, where my Egyptian colleagues had concocted an archaic studio out of spotlights, stools and a few cameras, overlooking history in the making. They captured the highs and lows of the revolution from the fall of President Hosni Mubarak, to the rise of the Muslim Brotherhood and the election of President Mohamed Morsi, followed by their ouster by the military. The work of these Al Jazeera journalists was to be a first draft — or should I say, a rough cut — of the history of modern Egypt.

With little sleep and less comfort, they contended with conditions that could not have been more miserable; yet they couldn’t have been happier.…  Seguir leyendo »

In an incident that has reverberated throughout Saudi Arabia, two brothers, Saud and Nasser al-Qaws, aged 22 and 24, died last fall after their car was forced off a Riyadh bridge by members of Saudi Arabia’s religious police. The officers, members of the Commission for the Promotion of Virtue and the Prevention of Vice, allegedly objected to the patriotic songs the brothers were playing on the car stereo. They pursued the men at high speed, ramming their car three times before finally pushing it off the bridge. One of the young men was killed immediately; his brother died shortly thereafter.

Cellphone footage of the incident in September, captured by a passerby and posted online, caused a public outcry.…  Seguir leyendo »

Las elecciones al Parlamento Europeo, que en España tendrán lugar el próximo 25 de mayo, anuncian una campaña en clave interna, y no sólo en nuestro país. Más allá de la consabida exposición de lugares comunes sobre los futuros posibles de la Unión, asistimos a los preparativos de un pulso partidario dado que las europeas serán la antesala de las elecciones autonómicas y generales del 2015. Tanto se juegan los partidos que de su resultado podrían depender también las candidaturas que presente cada formación en sucesivos comicios. Casi se oyen ya las lecturas triunfalistas o relativizadoras con que sus principales dirigentes están pensando saludar el escrutinio, presentándolas como la confirmación de una tendencia hacia la victoria final o despachándolas como si se tratase de un sondeo irrelevante a un año vista de las autonómicas y a año y medio de las generales.…  Seguir leyendo »

John Kerry is not the first U.S. secretary of state trying to broker peace between Israelis and Palestinians. Nor the first to be rewarded with angry Israeli response for his efforts.

James Baker, for one, is still perceived today as one of the secretaries most hostile to Israel. Kerry, on the other hand, has always been an ardent supporter of Israel. That he should receive a negative, even vicious, reaction from Israelis for his Herculean labors, is wrong.

The prevailing Israeli attitudes toward Kerry’s current mission are threefold. The public is by and large apathetic; the political leadership is split between giving him a cold shoulder and publicly denouncing his ambitious plan; and the settlers are virulently attacking him.…  Seguir leyendo »