Domingo, 15 de junio de 2014

ISIS, the brutal insurgent/terrorist group formerly known as al Qaeda in Iraq, has seized much of western and northern Iraq and even threatens towns not far from Baghdad.

From where did ISIS spring? One of George W. Bush’s most toxic legacies is the introduction of al Qaeda into Iraq, which is the ISIS mother ship.

If this wasn’t so tragic it would be supremely ironic, because before the U.S. invasion of Iraq in 2003, top Bush officials were insisting that there was an al Qaeda-Iraq axis of evil. Their claims that Saddam Hussein’s men were training members of al Qaeda how to make weapons of mass destruction seemed to be one of the most compelling rationales for the impending war.…  Seguir leyendo »

President Obama’s meeting this month with the Group of Seven leaders focused on European energy policies in light of the crisis in Ukraine. As Western leaders seek the right response, they would do well to keep in mind that Europe’s dependence on Russian energy did not develop overnight. It was, instead, the result of meticulous planning and execution over decades. It cannot be countered without equally disciplined policies led by government institutions.

To reach its goal of energy dominance in Europe, Russia has left no stone unturned, and those who got in the way have sometimes paid a price. In 2009, when Turkmenistan entered into discussions with the European Union about building a pipeline to Europe across the Caspian Sea, a gas valve was closed on the Russian side of a shared pipeline.…  Seguir leyendo »

World War I began a hundred years ago this summer, but for many of us it might as well be a thousand. We know it, if we know it at all, as a dimly remembered chapter in high school history, or as scenes from old black-and-white movies of soldiers hunkered in trenches doing battle with Germans in pointy helmets. It was all too real for more than 65 million men from some 30 nations who were plunged into carnage the likes of which the world had never before seen.

Every one of those soldiers is dead, and the causes they fought for are lost on many of us.…  Seguir leyendo »

The Iraqi Army will have to destroy Mosul in order to save it — and it’s not clear whether it can do the job even then. It isn’t so much an army as a vast system of patronage providing employment of a sort for 900,000 people.

When fewer than a thousand ISIS jihadis fought their way into Mosul, Iraq’s second-largest city, over the past few days, most of the government’s soldiers just shed their uniforms and fled.

The government troops never felt comfortable in Mosul anyway, for they are mostly Shiite Muslims and the vast majority of Mosul’s 1.8 million residents are Sunni.…  Seguir leyendo »

As Iraq plunges towards civil war, it is worth remembering the dreams of those who thought they were building a better place.

Emma Sky was one of them. Although opposed to the 2003 invasion, the British academic decided to put her experience of the region to use in the country’s reconstruction, serving first in the Coalition Provisional Authority, the temporary governing body installed following the US-led invasion, and then as governor of Kirkuk, one of the towns at the heart of the present rebellion by the rampant Sunni militia.

“Iraqis had suffered for a decade under sanctions,” she told me a year ago for a radio programme marking the 10th anniversary of the war.…  Seguir leyendo »

Cancer, that invasive and insidious disease, is never far from the news, and breast cancer, the pinkest and fluffiest of all the cancers, especially so. We’re horribly used to the things-that-cause-cancer story – last week, for example, we learned that eating red meat in early life may cause breast cancer, except it probably doesn’t. And for good measure, two studies suggested that there may be a genetic or hormonal link between having a lot of moles and developing the disease. So now you can lie awake at night in terror, examining every inch of your body, while digesting your dinner of lentils and tofu.…  Seguir leyendo »

In the lush green fields here in Ukraine’s troubled east, I attended a funeral and a wedding over two days earlier this month. They presented vivid tableaux of contrasting emotions — one of fury, the other of fatalism — but each contained clues to the direction of things in this country on the edge of Europe whose eastern flank has risen up in open rebellion against the central government.

As the fighting here enters its third month with few signs of ending, the threat to Ukraine’s future has taken on an increasingly existential cast: Will the nation split apart, with its easternmost provinces becoming lawless zones where Ukrainian soldiers die in a military campaign that is never won?…  Seguir leyendo »

Si el infante don Alfonso, hijo mayor de Alfonso XIII, no hubiera nacido hemofílico; si su hermano don Jaime no hubiera nacido sordomudo; si la Ley de Sucesión de 1946 no hubiera asumido, como ya hiciera Cánovas para justificar la Restauración, «la tradición histórica» de una España considerada genéticamente como un Reino; si, puestos a saltarse el orden dinástico y en uso de las facultades discrecionales que se concedió a sí mismo, Franco no hubiera preferido a Don Juan Carlos frente a su primo Alfonso de Borbón Dampierre o frente a cualquier otro; si la Constitución de 1978 no hubiera hecho suyo ese pretendido monarquismo congénito que en definitiva soslaya la soberanía popular a la hora de establecer la forma de Estado; o si la regulación del orden sucesorio de la Monarquía reinstaurada en pleno auge del machismo tardofranquista no se hubiera saltado a su hermana Doña Elena, Felipe de Borbón y Grecia no sería proclamado el próximo jueves Rey de España.…  Seguir leyendo »

La democracia española ha superado un golpe de Estado, una lucha sin cuartel del terrorismo, varias crisis económicas… Lo que no podrá so portar nuestra democracia es la ruptura de un pacto constitucional que nos mantuvo unidos en los peores momentos.

En un plazo relativamente corto, dos de los partidos que hicieron posible ese pacto, que ha hecho factible los mejores 35 años de nuestra Historia, han decidido romper unilateralmente el acuerdo que hizo posible la Transición. Por un lado, CiU se ha dejado llevar por el empuje de ERC y los cantos de sirena del independentismo y ha puesto fecha a su reto inconstitucional; por otro, IU, cuyo núcleo duro lo forman dirigentes del Partido Comunista, ha decidido recuperar las señas de identidad que Santiago Carrillo enterró a mediados de los años 70 para hacer posible la reconciliación nacional, y ha enarbolado la bandera republicana, asustado por el sorprendente ascenso de Podemos.…  Seguir leyendo »

Un frío día de mayo, hace cinco años, Putin visitó el cementerio Sretenski, en Moscú, y depositó ramos de rosas rojas en las tumbas de varios personajes distinguidos del ámbito cultural y militar ruso. Si entonces los políticos occidentales hubieran prestado atención a los mensajes que les enviaba el dirigente ruso, las recientes invasiones y otras maniobras militares rusas no habrían cogido a Occidente desprevenido. Todo estaba planeado y decidido desde hace tiempo.

Ese soleado y gélido 24 de mayo de 2009, Putin se arrodilló ante la tumba del general del ejército zarista —luego del Ejército Blanco— Denikin, la del filósofo exiliado tras la revolución rusa, Ilyin, y la del escritor Solzhenitsyn.…  Seguir leyendo »

Cambio de guardia

Vi el discurso de abdicación del rey Juan Carlos en un pequeño televisor de un hotelito de Florencia y me emocionó escucharlo. Por el visible esfuerzo que hacía para mantener la serenidad y presentar su apartamiento del trono como algo natural, sabiendo muy bien que daba un paso trascendental, lo que suele llamarse un “hecho histórico”. Y porque esta renuncia en favor de su hijo, el príncipe Felipe, cerraba un período durísimo para él, de quebrantos de salud, escándalos familiares y personales, unas excusas públicas y unos esfuerzos denodados en los últimos tiempos a fin de recuperar, para él y para la institución monárquica, la popularidad y el arraigo que había sentido resquebrajarse.…  Seguir leyendo »

Escribía Julien Benda en 1927 que uno de los grandes títulos del siglo XX en la historia moral de la humanidad habría de ser el de “siglo de la organización intelectual de los odios políticos”. Achacaba Benda ese dudoso honor al hecho de que un gran número de intelectuales había desertado de los valores universalistas de la verdad, la justicia y la razón para ponerse al servicio de la pasión particularista de la nación. La fascinación que sobre los intelectuales ejercía aquella pasión nacional constituía, según titulaba Benda su célebre panfleto, La trahison des clercs.

La traición comenzó pronto, desde el mismo momento en que cientos de intelectuales saltaron a la escena pública en defensa del honor de Francia frente a quienes habían firmado la acusación contra la injusta condena, sostenida en una mentira, del capitán Dreyfus por un tribunal militar.…  Seguir leyendo »

La Iglesia cuenta. Y cuenta mucho. Hace unos días, la Conferencia Episcopal Española rendía cuentas a la sociedad presentando en un ámbito civil y en un entorno multimedia la denominada «Memoria justificativa de actividades». Con ello cumplía su compromiso anual, con el Estado y los contribuyentes, de explicar cuánto dinero ha recibido de la X del IRPF y a qué lo ha destinado. Unas cuentas claras y trasparentes, revisadas por la prestigiosa auditora PWC, que por segundo año consecutivo emitió su informe positivo. En la última declaración de la renta, nueve millones de contribuyentes decidieron destinar 248 millones de euros a favor de la Iglesia católica.…  Seguir leyendo »

En la gigantesca obra de Maynard Keynes, la palabra citada con más frecuencia no está relacionada con la ciencia económica, sino que describe la genealogía de las políticas. Los políticos, escribía Keynes, aplican sin saberlo unas ideas expresadas por unos economistas muertos desde hace mucho tiempo y cuyo nombre, por lo general, ignoran. Tomado en conjunto, Keynes tiene razón en este punto ya que las políticas llamadas de reactivación económica son derivados de su obra que, en general, los políticos no han leído. Existe al menos una excepción al teorema de Keynes. En la década de 1980, Margaret Thatcher y Ronald Reagan conversaban con el economista Friedrich Hayek y aplicaban sus recomendaciones.…  Seguir leyendo »

Mientras Europa pierde uno tras otro sus iconos tecnológicos –el último en caer ha sido Nokia– los mercados emergentes se están haciendo cada vez más fuertes en innovación y tecnología. Algunas de sus empresas ya son líderes mundiales en sus respectivos sectores. Esta es la gran noticia: los mercados emergentes han dejado de ser países de bajo coste y poca intensidad tecnológica. Si bien todos tenemos en mente que su ascenso es imparable, los tópicos sobre ellos todavía abundan. Mejor cuanto más rápido entendamos que se está experimentando un rebalanceo masivo no sólo de las riquezas de las naciones, de los flujos comerciales y financieros, sino que también la innovación y la tecnología se está reconfigurando a favor de los emergentes.…  Seguir leyendo »

La distribución de la renta está de moda. Lo está sobre todo una de sus características, la desigualdad: prueba de ello es que la obra de Thomas Piketty, El capital en el siglo XXI sea objeto, si no de lectura, al menos de comentarios en todas partes. Hay otras, no menos interesantes. Los trabajos del profesor Branko Milanovic, antes del Banco Mundial y hoy de la City University de Nueva York, se aproximan al análisis de la desigualdad desde ángulos muy variados y dirigen a los datos disponibles las preguntas que muchos queremos ver contestadas; lo que sigue está basado en una gran parte en esos trabajos.…  Seguir leyendo »

El martes pasado me convocó a un encuentro un señero diputado del PCE en la II, III y IV legislaturas. Lo hizo en el Café Gijón madrileño que arracima tantas tradiciones en la reciente historia de España. Era evidente que no le importaba la discreción y acaso deseaba que fuese en el banco aterciopelado de este café que tantas cuitas ha escuchado en donde se consumase la nuestra. Confieso que la exposición de la situación de España, y de la cuestión catalana en ella, me pareció brillante y desprendida de apriorismos. Mi interlocutor, en esencia, planteaba dos asuntos, ambos de extraordinaria importancia.…  Seguir leyendo »

The World Cup is finally underway. At long last, soccer fans can don their team colors, head down to the local pub — and begin collecting data to test economic theories.

Or at least, some of us will.

For instance, I’m interested in penalty kicks. In addition to being an exciting part of the game, penalty kicks present an opportunity to test an important idea in economics: the Nash equilibrium.

The economist John Forbes Nash Jr. analyzed how people should behave in strategic situations in which it is not optimal to repeatedly make the same move — like the children’s game rock, paper, scissors, in which selecting one move again and again (rock, rock, rock …) makes you easy to beat.…  Seguir leyendo »