Sábado, 3 de marzo de 2018

Una nueva ciencia para otra era

Aprovechando unas vacaciones, William Perkin llevó a cabo algunos experimentos químicos en el laboratorio que había construido en su apartamento de Londres. Pocos días después, hizo uno de los descubrimientos más importantes de su época, la síntesis del primer colorante artificial. Apenas tenía 18 años. Consciente de la importancia de su hallazgo, lo patentó y construyó una fábrica con el dinero que le dio su padre. Poco después, la reina Victoria, y con ella buena parte de la aristocracia europea, lucían el intenso color morado que había inventado William. Con sólo 23 años, nuestro joven científico y emprendedor creó las bases de la nueva industria de los colorantes artificiales y ayudó a consolidar el liderazgo del Reino Unido en el sector textil.…  Seguir leyendo »

¿Son sostenibles las pensiones públicas en España? Así planteada, la pregunta es un tanto ambigua. Si se está preguntando si los pensionistas actuales van a seguir cobrando sus pensiones hasta el final de sus vidas, me atrevería a responder afirmativamente, aun cuando las reglas vigentes de revalorización anual de las pensiones, diseñadas para conseguir la sostenibilidad financiera del sistema de la Seguridad Social, provocarán verosímilmente un deterioro del poder adquisitivo de los jubilados.

Afirmativa sería también mi respuesta en caso de que con la pregunta se pretenda averiguar si quienes formamos hoy la población ocupada —y en particular, los alrededor de 13 millones de españoles que nacimos en los años sesenta y setenta del pasado siglo: los célebres baby-boomers— cobraremos pensiones públicas vitalicias cuando nos jubilemos.…  Seguir leyendo »

Casi una década después de la crisis de la eurozona, los italianos acuden a las urnas el 4 de marzo en unas elecciones que pueden resultar cruciales y señalar el fin de una larga búsqueda de la estabilidad política mediante la alternancia de coaliciones de centro derecha y centro izquierda, el llamado sistema bipolar. Los acontecimientos políticos de los últimos 10 años han hecho que sea mucho más difícil alcanzar ese objetivo.

Ese sistema bipolar nació lleno de fragilidad en los años noventa y pareció consolidarse tras los buenos comportamientos electorales del Partido Democrático (PD), de centro izquierda, y el “Pueblo de la Libertad” (PDL), de centro derecha, en las elecciones de 2008.…  Seguir leyendo »

Laicismo nacional

Fue nada menos que Felipe González quien, en un artículo escrito junto a Carme Chacón, definió a Cataluña como una “nación sin Estado” (Apuntes sobre Cataluña y España, EL PAÍS, 26/7/2010). A su compañero Rodríguez Ibarra aquello le pareció algo cercano al sacrilegio: “Confieso que mi sorpresa fue equiparable a la que podría haber experimentado un cristiano al que, después de creer toda la vida en la existencia de un Dios único y verdadero, el Papa de Roma le anunciara que todo era mentira y que ese Dios no existe”, declaró compungido.

Ese metafórico Dios al que alude Ibarra no puede ser otro, claro, que la nación española, entidad a la que las palabras de Felipe habrían condenado de un plumazo al limbo de la inexistencia.…  Seguir leyendo »

EL socialista Guy Mollet, primer ministro de Francia durante la IV República, obrerista y radical que no eludió alianzas con el centrismo, nos dejó una curiosa definición de las coaliciones: «El arte de llevar el zapato derecho en el pie izquierdo sin que salgan callos». En la España de la recuperación democrática no hemos sido capaces de ejercer ese arte.

Una vez aprobada la Constitución de 1978, en cuatro decenios no ha habido coaliciones de gobierno, fórmula que no resultó insólita en épocas anteriores, como no lo fue el turnismo acordado entre conservadores y liberales, nacido del llamado Pacto de El Pardo entre Cánovas y Sagasta que garantizó la estabilidad de la Monarquía a la temprana muerte de Alfonso XII gracias a la responsabilidad y a la talla política de sus dos protagonistas.…  Seguir leyendo »

En España –no se sabe por qué– se ejerce una estricta censura sobre unos hechos luctuosos como son los suicidios, y también sobre los nombres de ciertas dolencias físicas o mentales («murió tras una larga enfermedad», suele leerse). Sin embargo, la psiquiatría, la sociología (comenzando por el clásico, «El suicidio», de Émile Durkheim) y la literatura se han ocupado a fondo del suicidio.

Los literatos no sólo han escrito sobre él, también lo han practicado: Virginia Stephen padecía una psicosis maniacodepresiva que la condujo a meterse en un río con piedras en los bolsillos del abrigo. Mariano José de Larra, sin haber cumplido los treinta años años, una mala mañana se puso delante del espejo y en lugar de afeitarse la barba se pegó un tiro con una pistola, privándose él y privando a los demás de una vida creadora.…  Seguir leyendo »

Según Eliseo Verón, “la ideología es un nivel de significación que puede estar presente en cualquier tipo de mensaje”.

El día 2 de mayo de 1980 se produjo en las oficinas de la General Motors, sitas en la calle Capitán Portolés de Zaragoza, un atentado terrorista en el que un trabajador, Jesús Argudo Cano, fue asesinado. El FRAVA, Frente Revolucionario Antifascista Vasco-Aragonés, lo asumió en un comunicado enviado a la agencia Efe. Según mis datos, se trató del quinto atentado de este grupo, que posiblemente perpetró alguno más.

Dicho atentado fue reivindicado por la voz de una persona joven desde una cabina telefónica, probablemente cerca de un parque, a tenor del ruido que se oye de fondo.…  Seguir leyendo »

La izquierda (PSC y PSUC) hizo de engranaje para sacar adelante el pacto lingüístico de Catalunya tras la larga noche del franquismo. El pacto se construyó en torno a un presupuesto implícito expresado en dos objetivos muy claros y tres instrumentos de aplicación consensuados. El presupuesto, evitar la formación de dos comunidades lingüísticas que simplemente coexistan subdividiendo Catalunya en castellanohablantes y catalanohablantes y apostar por forjar una única comunidad bilingüe donde todo el mundo entiende y habla perfectamente tanto el catalán como el castellano y donde la catalanidad no depende de la lengua (porque es catalán quien vive y trabaja en Catalunya).…  Seguir leyendo »

‘What do you think?” said my daughter, parading up and down the kitchen in a pale pink dress and a pair of heavy black lace-up ankle boots with two-inch platforms. They looked like the sort of thing that polio victims used to wear to increase the length of a limb foreshortened by disease. Torn between honesty and appeasement I made, as usual, the wrong choice. “The dress is lovely. Couldn’t you wear some pretty shoes with it?”

“Omigod you just want to make me look like something out of your childhood,” she said, and stomped out. The boots may be hideous, but they emote effectively.…  Seguir leyendo »

“All political careers end in failure,” a British politician once said: Sooner or later everybody gets voted out, overthrown or forgotten. Even knowing that, four months ago nobody would have put Angela Merkel on a list of world leaders most likely to be knifed in the back. Back in September, the German chancellor was elected to a record-breaking fourth term. The formula she had relied on for years — project the image of a safe, frumpy housewife; take decisions slowly and carefully, if at all — defeated all rivals once again.

But although her Christian Democratic Party won more votes than any other, the result was still its worst ever.…  Seguir leyendo »

Technologists across the world have frantically embarked on the quest to create a new species in our own image — general artificial intelligence with superior computational brain power. But we are only just beginning to understand the foundations of human intelligence and consciousness that cannot be captured in an algorithmic formula divorced from the functions of the body and the long evolution of our species and its microbiome.

As the celebrated neuroscientist Antonio Damasio argues in a WorldPost interview based on his new book, “The Strange Order of Things,” it is the feelings and emotions, which originated and dwell in that biological terrain, that are constitutive of human intelligence, consciousness and the capacity for cultural creation.…  Seguir leyendo »

One of the many areas in which democracies are suffering from weakened legitimacy is how governments raise and spend public resources. It seems to many that budget decisions are made by unaccountable leaders acting behind closed doors, perhaps at the behest of powerful actors. Meaningful debate around spending and revenue choices can happen only in countries where sufficient budget information is publicly available, and where citizens have opportunities to influence decisions. Where budget information is not available, citizens have fewer reasons to trust their governments, perhaps leading to a vicious circle of poor transparency, weakened democracy and increasing public mistrust.

The problem is that this information is increasingly hard to find.…  Seguir leyendo »

Con su retórica beligerante cada vez más exacerbada hacia los “animales” que convierten “vecindarios tranquilos en ensangrentados campos de matanza”, podría decirse que el Gobierno de Donald Trump está construyendo exactamente este tipo de profecía en relación a las pandillas en EE.UU.

Las menciones a las “maras”, en particular a las poderosas Salvatrucha o MS-13, han sido una constante durante su primer año en la Casa Blanca, a menudo en relación con la necesidad de construir un muro en la frontera con México para limitar su expansión.

En julio de 2017, el fiscal general estadounidense, Jeff Sessions, viajó a El Salvador, el país con mayor presencia de estos grupos criminales, para recordar el compromiso de EE.UU.…  Seguir leyendo »

Had I been writing this monthly column since 2011, Syria could well have figured every month since. Many bear responsibility for what’s become a war without end for a people without hope – myself included, in my former official capacity in the U.S. White House. It begins with the brutality of a regime intent on maintaining power at all costs, and ranges from the projection of regional and international power struggles, to outside actors’ inability or unwillingness to separate humanitarian (civilian protection) from political (regime change) ends, to the mingling of rebels and jihadists.

This past month, the tragedy took two more bloody turns: on the one hand, the siege and pummeling of hundreds of thousands of civilians in Eastern Ghouta; on the other, the pivot to a now open confrontation among outside actors fighting not for Syria, but over it – Israel against Iran and Hizbollah; Turkey against the Kurds; the U.S.…  Seguir leyendo »

A Syrian refugee camp in Lebanon's Bekaa Valley. Photo: Getty Images.

More than 80 per cent of refugees globally reside in low- and middle-income countries. With chronic underfunding of humanitarian assistance, shrinking resettlement opportunities and increasingly protracted displacement, UN High Commissioner for Refugees Filippo Grandi has described the current situation as ‘not so much a crisis of numbers but of cooperation and solidarity’.

Take Lebanon, for example – seven years in, more than three quarters of Syrian refugees are considered by the UN to be living below the poverty line. Only 36% of funding needs for humanitarian assistance in 2017 were met. Resulting resource competition has become a source of tension between refugees and local communities.…  Seguir leyendo »

President Hassan Rouhani of Iran, right, receiving a soccer jersey from FIFA’s president, Gianni Infantino, on Thursday. Credit Iranian Presidential Office European Pressphoto Agency

Over the past few months, the world has once again been reminded of the gender apartheid long practiced in Iran — and of the bravery of Iranian women languishing under it. Late last year protesters began removing their compulsory hijabs in public and waving them in defiant protest. At least 29 women have been jailed for seeking the freedom to show their hair. Some have been beaten. All that in a country in which husbands have a legal right to bar their wives from working and in which a woman’s testimony in court is worth half that of a man’s.

So why is Gianni Infantino, the president of FIFA, the world soccer federation, doing his part to condone the Islamic Republic’s misogyny?…  Seguir leyendo »

Un diccionario de español de la exposición "Exploring the Early Americas" en la Librería del Congreso de Estados Unidos en 2008 Credit Brendan Smialowski para The New York Times

¿Qué pasaría si la letra h desapareciera súbitamente? ¿Qué si escribiéramos “uérfano” y no “huérfano”, “cacauate” y no “cacahuate” o “umanidad” y no “humanidad”? La verdad es que nada. La h en todas esas palabras es un fantasma. Su única función es hacernos la vida imposible.

La octava letra del alfabeto español es muda, no suena. En otros idiomas, como el inglés, estas letras son llamadas silenciosas —como la e en stone—. Puede que la implicación sea la misma pero la diferencia entre muda y silenciosa es vital: el silencio es un estado temporal, la mudez es una condición permanente.…  Seguir leyendo »