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Un fermier au milieu d'un champ de blé, Le Caire, Egypte, avril 2018. © Mohamed Abd El Ghany/Reuters ©

Il y a vingt ans, la société civile révélait au monde un brevet américain sur ce qui est devenu la «technologie Terminator» – des semences génétiquement modifiées (GM) pour ne pas germer. Autrement dit, l’ingénierie génétique au service de la stérilisation du vivant. La société civile s’est clairement opposée à une telle pratique y compris les organismes des Nations unies. Terminator a ainsi été placé sous moratoire mondial en vertu de la Convention sur la diversité biologique (CBD) de l’ONU en 2000.

Les discussions qui se sont tenues ces dernières semaines, lors de la 14e Conférence des parties (COP14) de la CBD, portent sur une technologie génétique encore plus puissante, le forçage génétique (FG) ou «gene drive» en anglais.…  Seguir leyendo »

Hace 400 años, John Rolfe utilizó semillas de tabaco hurtadas en el Caribe para desarrollar la primera exportación rentable de Virginia, minando el comercio de tabaco de las colonias caribeñas de España. Más de 200 años después, otro británico, Henry Wickham, llevó semillas de un árbol de caucho de Brasil a Asia -a través del Real Jardín Botánico de Londres, la gran institución colonialista-, preparando así el camino para la futura extinción del boom del caucho en el Amazonas.

En la época de la exportación libre de plantas, todo lo que hizo falta fue una maleta llena de semillas para arruinar subsistencias, e incluso economías enteras.…  Seguir leyendo »

Los transgénicos son noticia de forma reiterada en los últimos años. Aparecen en las filtraciones de Wikileaks, en 2010, y en el manifiesto de 100 premios nobeles; el Gobierno lanza proclamas en su favor, surgen dudas sobre las limitadas evidencias de su carcinogenia y una revisión de trabajos científicos confirma su inocuidad. Es un debate, en cualquier caso, con potente calado político que se ha difundido a la ciencia, a tenor de las polémicas desatadas.

El debate político lo inició el movimiento ecologista poniendo el foco en la seguridad de los alimentos (food safety), lo que, de acuerdo con mi experiencia tanto en la actividad científica, como en la cooperación internacional y el activismo ecologista, constituye un "pecado original" que todavía no se ha superado.…  Seguir leyendo »

La coalición de los ignorantes

Diecisiete países europeos, entre los que se encuentran Francia, Alemania, Italia y Polonia, pero no España, acaban de anunciar que el cultivo de los organismos genéticamente modificados (OGM) estará prohibido de ahora en adelante en su territorio. Solo la investigación sigue autorizada, pero ¿quién invertirá en la ciencia desde el momento en que su aplicación esté prohibida? Es raro que un continente entero se excluya voluntariamente del futuro. Imagínense a Alemania prohibiendo la imprenta en el siglo XV o a Estados Unidos el automóvil a principios del siglo XX. La comparación no es excesiva porque los OGM constituyen la primera fase de una revolución científica que empezó hace treinta años en Europa y en Estados Unidos, y que permite a los agricultores satisfacer la demanda exponencial de alimentación en el mundo, especialmente en las economías emergentes.…  Seguir leyendo »

With G.M.O. Policies, Europe Turns Against Science

Call it the “Coalition of the Ignorant.” By the first week of October, 17 European countries — including Austria, Denmark, France, Germany, Greece, Hungary, Italy, the Netherlands and Poland — had used new European Union rules to announce bans on the cultivation of genetically modified crops.

These prohibitions expose the worrying reality of how far Europe has gone in setting itself against modern science. True, the bans do not apply directly to scientific research, and a few countries — led by England — have declared themselves open to cultivation of genetically modified organisms, or G.M.O.s. But the chilling effect on biotech science in Europe will be dramatic: Why would anyone spend years developing genetically modified crops in the knowledge that they will most likely be outlawed by government fiat?…  Seguir leyendo »

Mohammed Rahman doesn’t know it yet, but his small farm in central Bangladesh is globally significant. Mr. Rahman, a smallholder farmer in Krishnapur, about 60 miles northwest of the capital, Dhaka, grows eggplant on his meager acre of waterlogged land.

As we squatted in the muddy field, examining the lush green foliage and shiny purple fruits, he explained how, for the first time this season, he had been able to stop using pesticides. This was thanks to a new pest-resistant variety of eggplant supplied by the government-run Bangladesh Agricultural Research Institute.

Despite a recent hailstorm, the weather had been kind, and the new crop flourished.…  Seguir leyendo »

La prohibición de importar cultivos transgénicos aprobada en Kenia refleja una tendencia preocupante en un país tradicionalmente visto como innovador en materia agrícola, y es también un enorme retroceso para un continente que lucha por garantizar su seguridad alimentaria. Un enfoque racional y científico debe prevalecer sobre el prejuicio, el temor y la conjetura. Y Kenia puede dar el ejemplo.

La seguridad de los cultivos transgénicos (también llamados genéticamente modificados o biotecnológicos) está demostrada, y se los usa con éxito en todo el mundo para mejorar la productividad agrícola. Pero la burocracia, la propaganda y la desinformación impiden a millones de agricultores africanos, incluidos los kenianos, acceder a una tecnología que puede mejorar sus economías y ayudar a remediar la escasez de alimentos.…  Seguir leyendo »

Las Naciones Unidas han calificado a la sequía como "el desastre natural más costoso del mundo", tanto financieramente, al imponer un costo anual de 6.000-8.000 millones de dólares, como en términos humanos; desde 1900, ha afectado a dos mil millones de personas y causado más de 11 millones de muertes. Eso es porque una gran parte del mundo es vulnerable; las zonas actualmente afectadas incluyen a Australia, el África subsahariana, el sur de Asia, Norteamérica y Sudamérica, y Oriente Medio.

Si consideramos que la agricultura representa el 70% del consumo de agua, en promedio, en todo el mundo, parece lógico que este sector sea el foco de las medidas de conservación.…  Seguir leyendo »

Greenpeace, la organización no gubernamental global, normalmente encabeza protestas, pero el mes pasado se convirtió en objetivo.

Patrick Moore, vocero de los manifestantes –y quien fuera anteriormente miembro de Greenpeace– acusó a la organización de complicidad por la muerte de dos millones de niños al año. Se refería a las muertes causadas por deficiencia de vitamina A, que es común entre niños cuyo alimento básico es el arroz.

Moore argumenta que se pudieron evitar las muertes si se hubiera usado “arroz dorado”, un tipo de grano que ha sido modificado genéticamente para que contenga más beta-caroteno que el arroz ordinario. Greenpeace, junto con otras organizaciones opuestas al uso de organismos modificados genéticamente (OMG), han realizado campañas en contra de la introducción de beta-caroteno, que el cuerpo humano convierte en vitamina A.…  Seguir leyendo »

En agosto, en el Instituto Internacional de Investigación del Arroz en Filipinas, un grupo de activistas saqueó los campos de ensayo del llamado "arroz dorado", que ha sido modificado genéticamente para que contenga beta-caroteno, un precursor de la vitamina A. Algunos de los vándalos estuvieron incluso respaldados por la Agencia Internacional de Cooperación para el Desarrollo del gobierno sueco, a través de su financiamiento del grupo radical filipino MASIPAG.

Para la gente pobre cuya dieta está compuesta básicamente de arroz -una fuente de calorías rica en carbohidratos pero pobre en vitaminas-, las variedades "biofortificadas" son invaluables. En los países en desarrollo, entre 200 y 300 millones de niños antes de la edad escolar corren el riesgo de sufrir una deficiencia de vitamina A, que pone en peligro los sistemas inmunológicos, aumentando la susceptibilidad del organismo a enfermedades como el sarampión y trastornos diarreicos.…  Seguir leyendo »

Finalmente, con un retraso de 12 años a causa de los opositores de los alimentos genéticamente modificados (GM), se cultivará en Filipinas el denominado “arroz dorado” que contiene vitamina “A”. Durante dichos 12 años, cerca de ocho millones de niños en todo el mundo murieron a causa de deficiencia de vitamina A. ¿Son parcialmente responsables de estas muertes quienes abogan en contra de los transgénicos?

El arroz dorado es el ejemplo más prominente en la controversia global sobre los alimentos genéticamente modificados, que lleva a encarar una tecnología que muestra algunos riesgos, pero que tiene un potencial increíble, ante la resistencia que ejercen campañas que pueden ser denominadas como “campañas que hacen sentir bien a las personas”.…  Seguir leyendo »

Avant c'était facile : il y avait les plantes alimentaires et les plantes insecticides, par exemple le pyrèthre. On ne mangeait pas les plantes insecticides. On les cultivait - on cultive toujours le pyrèthre au Kenya - pour fabriquer des poisons plus violents quelquefois que ceux de l'industrie, mais sans résidu, qui disparaissent avec la dépouille de leur victime, par décomposition.

Avec les OGM tout change : une toxine insecticide empruntée à une bactérie du sol se reproduit dans l'aliment et agit de l'intérieur. La culture ne résiste pas aux insectes, comme on l'allègue, elle les tue. La plante alimentaire devient insecticide.…  Seguir leyendo »

Food prices are at record highs and the ranks of the hungry are swelling once again. A warming climate is beginning to nibble at crop yields worldwide. The United Nations predicts that there will be one to three billion more people to feed by midcentury.

Yet even as the Obama administration says it wants to stimulate innovation by eliminating unnecessary regulations, the Environmental Protection Agency wants to require even more data on genetically modified crops, which have been improved using technology with great promise and a track record of safety. The process for approving these crops has become so costly and burdensome that it is choking off innovation.…  Seguir leyendo »

La alarma social que han causado en las últimas décadas diversos acontecimientos relacionados con la seguridad alimentaria –como las vacas locas o la presencia de dioxinas y pesticidas– ha podido contribuir a que se establezca de manera permanente una sensación de inquietud e inseguridad en la percepción del consumidor europeo. Además, estamos asistiendo a un notable aumento de noticias en los medios de comunicación que, de manera poco rigurosa, quieren trasladar a la opinión pública una sensación de peligro para la salud de los consumidores y el medioambiente como consecuencia del cultivo de variedades transgénicas y del consumo de sus productos.…  Seguir leyendo »

Dos hechos han reavivado la polémica sobre la siembra de variedades transgénicas. El 22 de abril prohibía Alemania el cultivo de variedades de maíz transgénico derivadas del evento MON810 (resistente a insectos plaga, o 'maíz Bt'). Poco después, el Gobierno vasco creó un sistema de autorización de cultivos transgénicos tan complicado que, en la práctica, los prohíbe. En torno a estos hechos y a los debates que, con cierto sesgo, se han generado al respecto, queremos hacer una breve reflexión sobre los aspectos científicos pero también políticos que aparentemente hay detrás de estas decisiones.

Debemos aclarar que, aunque se habla de transgénicos 'en general', toda la polémica actual rodea al maíz MON810.…  Seguir leyendo »

En los últimos años se está desarrollando en numerosos lugares de Europa un movimiento plural que persigue la creación de espacios en donde no puedan ser cultivadas plantas transgénicas. Esta creciente geografía de zonas libres de transgénicos la componen actualmente 230 regiones y alrededor de 4.000 municipios, creando así un escenario en el que países como Austria, Grecia, Italia o Polonia devienen casi en su totalidad, como consecuencia de decisiones tomadas a nivel local, zonas libres de transgénicos. En este contexto, el 26 de noviembre del pasado año se debatió en el Parlamento español una proposición no de ley presentada por Esquerra Republicana e Izquierda Unida-Iniciativa per Catalunya Verds que tenía por objeto declarar España como zona libre de transgénicos; recordemos que España es el único país europeo en el que se ha venido produciendo maíz transgénico de forma continuada y cuya extensión ronda las 80.000 hectáreas.…  Seguir leyendo »

Una de las aplicaciones más extendidas de la biotecnología se dirige a los cultivos transgénicos. Los dos más frecuentes son la soja y el maíz. En el caso de la soja, se introduce un gen en el ADN de la semilla para que la planta sea resistente a un herbicida. De esta forma, a la plantación de soja transgénica se le aplica un herbicida y mueren todas las hierbas menos la soja. En el caso del maíz, lo que se introduce es una toxina, para que mueran determinados insectos cuando ataquen la planta.

Al valorar la idoneidad de estos cultivos, se habla de su potencialidad; de las ventajas que podría aportar esta tecnología.…  Seguir leyendo »

GM*: genetically modified

As you leave Oxford station heading for London, there is an Oxfam advert that says: “Thanks to rising prices, some people can't afford fuel. Rice, bread, stuff like that.”

In the past 12 months there has been a sharp reversal of the 30-year trend of steadily declining global food prices. It has been called the “silent tsunami” and experts agree on three things. First, price increases were driven by a complex mix of factors including rising oil prices, the switch to biofuels, increased demand in China, poor harvests in Australia and commodity market speculation. Secondly, the steep and sudden increases are temporary, because farmers will increase output in response.…  Seguir leyendo »

En el mes de julio entró en el Parlament una petición popular para pedir que Catalunya sea declarada libre de transgénicos. En los próximos meses, el Parlament debatirá esta petición tras comprobar que cuenta con el número de firmas necesarias. Este tipo de declaraciones están previstas en las normativas vigentes en Europa y necesitan un fuerte apoyo por razones muy definidas. La petición llega en un momento en el que el futuro de las tecnologías aplicadas para la producción agrícola están en el centro de intensas discusiones en todo el mundo.

El cultivo de plantas modificadas genéticamente se está extendiendo en todo el mundo hasta sobrepasar este año los 100 millones de hectáreas.…  Seguir leyendo »

Por Pere Puigdomènech, director del Laboratorio de Genética Molecular Vegetal CSIC-IRTA (EL PERIÓDICO, 03/06/07):

¿Por qué los tomates que compramos no tienen el mismo gusto que los de antes? El otro día, en una conferencia del ciclo Las caras de la ciencia, "después de tratar de explicar lo que hacemos los que trabajamos en la biología molecular aplicada a las plantas, una señora planteó la pregunta. No era la primera vez ni la segunda ni la última que alguien hace esta pregunta y demuestra una preocupación por la pérdida de calidad de los tomates y de las frutas en general.…  Seguir leyendo »