Niall Ferguson

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Antes imaginábamos a la humanidad poblando el universo. En la novela de Isaac Asimov 'Fundación' (1952), la humanidad había establecido en el año 47.000 un vasto imperio multiplanetario. «Había casi veinticinco millones de planetas habitados en la Galaxia», escribía Asimov. «La población de Trantor [la capital imperial]... superaba con creces los 40.000 millones». Cuando Asimov nació, en 1920, la población mundial rondaba los 1.900 millones. Cuando publicó 'Fundación', era de 2.640 millones. A su muerte, en 1992, era de 5.500 millones, casi el triple que cuando él nació. Teniendo en cuenta que apenas había 500 millones de seres humanos cuando Cristóbal Colón desembarcó en el Nuevo Mundo, la proliferación de la especie homo sapiens en la era moderna ha sido una hazaña asombrosa.…  Seguir leyendo »

¿Cuál es la fuerza que mueve a los pueblos?, se pregunta Tolstoi en el ensayo filosófico al final de 'Guerra y paz'. «¿Qué hacen los individuos –tiene en mente a Napoleón– para que las naciones actúen como ellos desean?». En geopolítica, el poder se entiende tradicionalmente como la capacidad de incentivar o coaccionar a los demás para que hagan lo que a uno le interesa, y de resistir las presiones contrarias que ejercen sobre él. Como dijeron los atenienses a los melios en el pasaje más famoso del relato de Tucídides sobre la guerra del Peloponeso: en las cuestiones humanas, las razones de Derecho intervienen cuando se parte de una igualdad de fuerzas, mientras que, en el caso contrario, los más fuertes determinan lo posible y los débiles lo aceptan.…  Seguir leyendo »

The intensifying rivalry between America and China has led many to speak of a second cold war. Others reject the analogy. We can say this: the world’s two largest economies seem to have little space for co-operation and a great deal of room for conflict.

The greatest difference with the first cold war is, of course, the origin of this rivalry. After the second world war, the two superpowers settled quickly into confrontation. They had little in common. The Soviet Union was a military giant but an economic recluse, isolated from most of the global economy.

China, conversely, was brought into the international economy by its own choices under Deng Xiaoping and by the decisions of global capitalists.…  Seguir leyendo »

Trabajadores de una fábrica en la provincia de Anhui, en China, cosen pancartas para la campaña de reelección de Donald Trump. Credit Aly Song/Reuters

¿Cuándo comenzó la Segunda Guerra Fría? Los historiadores del futuro dirán que fue en 2019.

Algunos insistirán en que la nueva Guerra Fría ya había comenzado —con Rusia— en 2014, cuando Moscú envió sus tropas a Ucrania. Pero el deterioro de las relaciones ruso-estadounidenses palidece en comparación con el ascenso del antagonismo chino- estadounidense que se ha desarrollado en los últimos años. Y aunque Estados Unidos y China probablemente pueden evitar una guerra “caliente”, una segunda Guerra Fría todavía es una posibilidad desalentadora.

Algunos académicos pedantes tal vez digan que la nueva Guerra Fría comenzó con la elección de Donald Trump en noviembre de 2016 o en enero de 2018, con su imposición inicial de aranceles a lavadoras y paneles solares importados, muchos de los cuales se fabrican en China.…  Seguir leyendo »

‘Breaking rocks in the hot sun / I fought the law and the law won.” As a teenage punk rocker with a Thatcherite enthusiasm for the rule of law and harsh penal codes, I first heard those lines from the hoarse larynx of the Clash’s Joe Strummer. I found out only later that the song had been written by the guy who replaced Buddy Holly as frontman of the Crickets. No, I don’t remember his name either.

It’s a great number but not one that should be sung by presidents of the United States. Unfortunately for Donald Trump, I Fought the Law was last week’s theme tune.…  Seguir leyendo »

Quien cree ser un ciudadano del mundo no es ciudadano de ninguna parte. No entiende lo que significa la palabra ciudadanía”. Estas fueron las palabras fundamentales del discurso de Theresa May en la conferencia del Partido Conservador celebrada en Birmingham la semana pasada. Mi respuesta —como miembro de pleno derecho de la clase cosmopolita y desarraigada— fue: “¡Oh la la!”

Bienvenidos a la nueva guerra de clases. De un lado, los ciudadanos del mundo —los Weltbürger—, que somos ciudadanos sólo en el sentido en que lo era el Ciudadano Kane de Orson Welles. Tenemos como mínimo dos pasaportes. Hablamos como mínimo tres idiomas.…  Seguir leyendo »

París, víctima de la complacencia

No voy a repetir lo que ya han leído u oído. No voy a decir que lo que sucedió en París el viernes por la noche fue de un horror sin precedentes, porque no es verdad. No voy a decir que el mundo está junto a Francia, porque son palabras vacías. Ni voy a aplaudir la promesa de François Hollande de que va a ejercer una venganza “sin piedad”, porque no me lo creo. Lo que sí voy a decir es que así es exactamente como caen las civilizaciones.

Así describió Edward Gibbon el saqueo de Roma a manos de los godos en agosto del año 410 después de Cristo: “En la hora de salvaje licencia, cuando toda pasión se inflamaba y toda restricción se levantaba (...)…  Seguir leyendo »

Durante la mayor parte del último decenio, México y Brasil han sido un ejemplo de contrastes. Brasil despega era un titular típico de portada de revista en el mundo anglosajón, con la imagen de la estatua del Cristo Redentor de Río de Janeiro literalmente despegando. La visión periodística equivalente para México era La guerra de al lado: Por qué la violencia de la droga en México es también un problema estadounidense.Pero en los dos últimos años, los papeles se han invertido. Las masivas protestas sociales en San Pablo y la caída del multimillonario Eike Batista han perjudicado la imagen glamurosa de Brasil.…  Seguir leyendo »

Tal vez deberíamos llamar 2013 el año de la economía tipo Winehouse. Como lo expresó la difunta cantante inglesa Amy Winehouse: “Intentaron hacerme ir a rehabilitación, pero dije: ‘No, no, no’ ”. En 2013, el papel de cantantes correspondió a los bancos centrales más importantes, encabezados por la Reserva Federal.

En el verano, tanto la Reserva Federal como el Banco Popular de China anunciaron su intención de normalizar la política monetaria. El Presidente de la Reserva, Ben Bernanke, habló a las claras de “poner fin gradualmente” a su política de compras ilimitadas de bonos, conocida también como relajación cuantitativa (RC). El Gobernador del Banco Popular de China, Zhou Xiaochuan, sí que intentó poner coto al aumento desbocado del crédito en su país, pero, cuando los mercados de los dos países reaccionaron más violentamente de lo esperado –al dispararse en los Estados Unidos el rendimiento de los bonos y en China los tipos de préstamos interbancarios–, las autoridades monetarias dieron marcha atrás.…  Seguir leyendo »

«Cuando los hombres se den cuenta de que el tiempo ha desbaratado muchas creencias enfrentadas», escribió el juez de la Corte Suprema Oliver Wendell Holmes en su famoso disenso de 1919, “tal vez lleguen a creer […] que el bien último que procuran se alcanzará mejor a través del libre comercio de las ideas –que la mejor prueba para la verdad es el poder del pensamiento para lograr ser aceptado en la competencia del mercado y que esa verdad es la única base por la cual sus deseos pueden implementarse de manera segura».

Como cualquier mercado, sin embargo, el de las ideas requiere ser regulado: en especial, sus participantes deben regirse por normas de honestidad, humildad y cortesía.…  Seguir leyendo »

European politics has become a giant Jenga game. Since June 2010 governments have fallen in the Netherlands, Slovakia, Belgium, Ireland, Finland, Portugal, Slovenia, Greece and Italy.

The question is not: Who will be next? That’s easy. (Spain’s Socialist government will be pulverized in this weekend’s elections.) The real question is: When will the Jenga tower topple?

Many people assume that the tipping point will come when one country — most likely Greece — leaves or is ejected from Europe’s monetary union. But the scenario that worries Eurocrats is different. They fear that a country could leave the European Union itself.

This is by no means an irrational anxiety.…  Seguir leyendo »

Resulta dificilísimo saber la magnitud de una crisis mientras ésta tiene lugar. De modo retrospectivo, tendemos a pensar en las crisis - ya sean financieras o geopolíticas- como episodios que ocurren en un día extraordinario: el lunes negro, el crac del 24 de octubre de 1929, o el 11-S, los ataques terroristas de hace seis años. Esta idea de sacudidas breves y agudas encaja bien con la inclinación humana a vivir el momento. Quizá también constituye un indicio del déficit crónico de atención de nuestra época.

Ahora bien, a lo largo de la historia las grandes crisis de verdad se han prolongado a lo largo de meses, no sólo de días.…  Seguir leyendo »

La idea de que todo el mundo debe ser propietario tiene muchos méritos. Hay en el mundo anglohablante una larga y distinguida tradición que percibe de forma entrelazada la libertad individual y la propiedad. En sus Dos tratados sobe el gobierno civil, John Locke observó que "el gran fin principal de la unión de los hombres en comunidades es la conservación de su propiedad". Tanto en el Reino Unido como en Estados Unidos, la propiedad estuvo en la base original del derecho de voto.

En el siglo XIX, la democratización significó la concesión del derecho de voto a las personas sin propiedad.…  Seguir leyendo »

Divide y vencerás" fue una antigua máxima del imperio británico. El Oriente Medio actual, ciertamente, no anda escaso en divisiones y escisiones. Pero, en conclusión, ¿quién sale ganando en todo esto?

Toda esperanza duradera relativa a una solución del conflicto palestino-israelí basada en dos estados se desvaneció como humo la semana pasada cuando los extremistas islamistas de Hamas se hicieron con el control de la franja de Gaza. El presidente Mahmud Abas, líder del más laico partido Al Fatah, se ve en la circunstancia de ser sólo presidente de Cisjordania. El próximo plan de paz para Oriente Medio deberá ser una solución basada en tres estados: Israel, Hamastán y Fatahlandia.…  Seguir leyendo »

¿Han ofrecido alguna vez una fiesta que se haya echado a perder lastimosamente por culpa de un necio invitado? Siete viejos amigos se reúnen para cenar, pero para completar el grupo se añade otro comensal a la lista de invitados. Los siete amigos se disponen a pasar una tranquila velada charlando sobre cuestiones de interés común (precios de la vivienda, recibos del colegio de los niños...). Pero he aquí que, para horror de los presentes, al nuevo invitado - a instancia, tal vez, de su sensación de inseguridad- le da por provocar una desagradable discusión quejándose de que sus vecinos han instalado en su ordenador un cortafuegos inalámbrico de modo que han bloqueado su acceso a pornografía en la red.…  Seguir leyendo »

¿Futuro? ¡No hay tal! Sólo existen futuros, en plural. Se da prácticamente por sentado que los historiadores se circunscriben al estudio del pasado, pero mediante analogías establecidas entre el ayer y el hoy a veces pueden apuntar en dirección a plausibles mañanas.

Hace siete años, la economista Brigitte Granville y quien esto firma publicamos un artículo en el Journal of Economic History titulado "Weimar a la orilla del Volga" en el que argüimos que la experiencia de la Rusia de los años noventa del siglo XX presentaba numerosas semejanzas con la experiencia de la Alemania de los años veinte del siglo XX.…  Seguir leyendo »

La política exterior no es algo que quepa articularse sobre la marcha. Los estadistas más destacados - Bismarck, Salisbury, Churchill, Kissinger- reflexionaron dilatada y profundamente sobre la historia antes de acceder al poder. Por desgracia, al igual que su compañero de fatigas al otro lado del Atlántico - George W. Bush- Tony Blair mostró poco interés en las cuestiones internacionales antes de llegar al resbaladizo terreno de la política. Con el resultado conocido.

En las generales de 1983, por ejemplo, Blair siguió sin queja a la línea del partido laborista que preveía la retirada británica de la CEE y el desarme nuclear unilateral.…  Seguir leyendo »

Era previsible. Cho Seung Hui era un taciturno solitario, de humor cambiante, inestable. Cuatro de sus profesores habían mostrado su preocupación a la vista del contenido de sus trabajos académicos o de su conducta en clase. Tras las quejas de dos alumnas, los servicios de seguridad del campus y un consejero de los servicios psicológicos del instituto politécnico de Virginia (Virginia Tech) hicieron gestiones para internarle en una institución psiquiátrica. Sin embargo, un médico se mostró en desacuerdo con el juez en el sentido de que representara un peligro para los demás. En Estados Unidos es fácil adquirir armas (aunque están prohibidas en el campus de Virginia).…  Seguir leyendo »

Hace pocos días fui a París a comer (al fin y al cabo, está casi tan cerca como Manchester y resulta más agradable desde todos los puntos de vista). Cogí el Eurostar. Pagué con mi tarjeta de crédito de la Societé Générale. Compré mi billete de metro con euros. Mientras hacía mis preparativos de viaje - desplazándome en tren, no en avión, y en metro, no en taxi-, tenía muy presente el nuevo compromiso de la UE sobre la reducción de gases de efecto invernadero. En el restaurante empleé mi francés oxidado pero los camareros estaban encantados con la posibilidad de hablar en inglés.…  Seguir leyendo »

El historiador vive para el hallazgo de un documento revelador. Dedica largos días en bibliotecas y archivos, pasando páginas y estudiando correspondencia, con la esperanza de dar con unas palabras doradas, una solitaria página mágica, que, a su vez, desvelen un pasado escurridizo. Creo haber encontrado al menos un documento así para cada uno de mis libros. Y sigo recordándolos todos con claridad casi fotográfica.

El libro de contabilidad que mostraba cuánto habían prestado los Rothschild al canciller austriaco Metternich. El diario del tommy británico que contaba lo que había disfrutado matando alemanes en el frente occidental. La carta que revelaba que John Maynard Keynes había estado enamorado de uno de los delegados alemanes de la conferencia de Versalles.…  Seguir leyendo »