Rafael Bachiller

Nota: Este archivo abarca los artículos publicados por el autor desde el 1 de agosto de 2007. Para fechas anteriores realice una búsqueda entrecomillando su nombre.

Lo mejor de lo humano, en un cohete

Todos los astrónomos del mundo llevamos semanas con los dedos cruzados. Tras tres décadas desde su concepción, laboriosos trabajos de diseño, superación de múltiples desafíos técnicos, amenazas de cancelación e innumerables peripecias, el Telescopio Espacial James Webb (JWST por sus siglas en inglés) se lanza desde la Guayana Francesa a bordo de un cohete europeo Ariane 5.

La idea de construir un gran telescopio espacial sensible a los rayos infrarrojos se planteó en 1989, esto es, un año antes del lanzamiento del Hubble. Y es que observando en el infrarrojo se pueden abordar las cuestiones más candentes de la astrofísica contemporánea: desde los exoplanetas hasta las galaxias en las regiones más lejanas en el espacio-tiempo.…  Seguir leyendo »

Un legado astronómico muy sabio

¿A qué se debe que Alfonso X sea nuestro rey medieval más popular? Evidentemente no es debido a sus intensas campañas militares, ni a las agitaciones continuas a las que tuvo que hacer frente durante su reinado. Es la dimensión humanista de su figura, su amplio interés por las artes y las ciencias, lo que hace de Alfonso un personaje único en los oscuros tiempos medievales.

Resulta pues interesante preguntarse de dónde le vino a Alfonso este interés por la cultura y la ciencia. Y ello nos remite inmediatamente a su madre, Beatriz de Suabia, una mujer excepcional. La hija de Felipe de Suabia, emperador de Alemania, y nieta de Federico I Barbarroja, fue a su vez educada por su primo Federico II Hohenstaufen, emperador del Sacro Imperio Romano Germánico y una de las figuras más sorprendentes de la historia universal.…  Seguir leyendo »

Hambruna de microchips

Las fábricas de automóviles se ven obligadas a suspender su producción y escasean en el mercado las consolas de videojuegos de última generación. Asistimos asombrados a una nueva e inusitada crisis, la de fabricación de semiconductores, que está alcanzando dimensiones geopolíticas, pues incluso algunos de los estados más poderosos del planeta, en estas circunstancias, no pueden garantizar su independencia en una cuestión estratégica de primer nivel: la tecnología electrónica y digital.

Las causas de esta nueva crisis son múltiples, pero las más importantes tienen su origen en la epidemia de Covid-19. El confinamiento, al alcanzar una escala planetaria, desencadenó un auténtico boom de los servicios digitales que hizo aumentar, de manera exponencial, la demanda de routers, instalaciones wifi, servidores y muchos otros dispositivos rebosantes de microchips.…  Seguir leyendo »

Lo que el bello mar esconde

La inmensidad del mar atrae con todo su encanto a los numerosos veraneantes que llegamos del interior. La serenidad que transmite el ruido de las olas, los paseos relajantes al borde del agua, el placer estimulante del baño, la sensación saludable que nos regala la brisa marina... son emociones muy agradables que, paradójicamente, datan de tiempos recientes. Antiguamente, mares y océanos eran considerados sitios más bien temibles, donde habitaban monstruos y dragones, y que provocaban una acuafobia que alcanzó su paroxismo en el relato del diluvio universal.

Hasta el siglo XVIII no surgen las recomendaciones médicas para beneficiarse de las virtudes de tomar las aguas marinas y, gracias a ello, pronto se multiplican las estaciones balnearias al borde del mar.…  Seguir leyendo »

El metro y la revolución

Lord Arthur Young, escritor y viajero inglés, quien sería cronista privilegiado de la Revolución francesa, quedó impresionado por la infinita variedad de medidas que encontró en sus viajes por la Francia del Antiguo Régimen. En 1787, refirió cómo los patrones de medida variaban de una región a otra e incluso, dentro de una región, de una población a otra. Le resultó casi imposible realizar estadísticas agrícolas y establecer una correspondencia clara con las medidas inglesas.

Puntos, líneas, pulgadas, brazas, pies de diferentes tamaños (del Rey, del Franco Condado, del Perú), codos, toesas, leguas también de diferentes clases (antiguas, marinas, de París, de Postas), etcétera.…  Seguir leyendo »

¿Por qué regresar a Venus?

Hace unos días se anunciaba el lanzamiento de tres naves espaciales que explorarán Venus en el horizonte de 2030. Al anuncio de la agencia espacial estadounidense, NASA, dando luz verde a dos nuevas misiones denominadas DAVINICI+ y VERITAS, siguió otro de la agencia europea, ESA, confirmando el lanzamiento de EnVision. La selección de las dos misiones de NASA ha obligado a descartar por el momento otras dos que iban dirigidas al estudio de Io, una de las lunas más interesantes de Júpiter, y de Tritón, la gran y misteriosa luna de Neptuno. Con agua abundante, algunas de las lunas de los planetas gigantes son auténticos mundos-océano, muy prometedores a la hora de buscar vida extraterrestre.…  Seguir leyendo »

La quimera transhumanista

A pesar de haber sido un brillantísimo científico, Julian Huxley es mucho menos conocido que su hermano Aldous. Biólogo, humanista y escritor, Julian fue un convencido darwinista que trabajó en la síntesis de las teorías de la selección natural con las mendelianas de la herencia. Fue el primer director general de la Unesco y un gran impulsor de la popularización de la ciencia. Y es al ilustre Julian Huxely a quien debemos el término transhumanismo, acuñado en los años 50, para expresar la ambición de que los seres humanos pueden mejorar, y llegar a transformarse, utilizando los avances científicos y tecnológicos.…  Seguir leyendo »

Marte y la nueva carrera espacial

¿Qué sucede en Marte? El tráfico ha sido allí intenso durante el mes de febrero: la sonda Al-Amal de Emiratos llegó al planeta rojo el día 9, al día siguiente llegaba la Tianwen-1 de China y, finalmente, el vehículo todoterreno Perseverance de NASA entró espectacularmente en la atmósfera marciana el día 18. No es casualidad que varias naves lleguen a Marte casi simultáneamente, pues las ventanas para el lanzamiento de sondas al pequeño planeta tienen lugar cada dos años aproximadamente, y estas llegadas corresponden a los lanzamientos de julio de 2020, una ventana que fue muy bien aprovechada. Europa se quedó un poco atrás esta vez y el lanzamiento de su todoterreno Rosalind Franklin (construido por la Agencia Espacial Europea, ESA, en colaboración con la agencia rusa Roscosmos) tendrá que esperar a la próxima ventana en 2022.…  Seguir leyendo »

Qué sucede en Granada

Hace dos meses que en Granada se comenzó a registrar una serie de terremotos, principalmente de baja magnitud, pero de intensidad apreciable. Como es lógico, estos temblores mantienen en vilo a la población. Además de la máxima preocupación por la seguridad de las personas, es natural que nos alarme la posibilidad de que se dañasen la Alhambra, una de las mayores maravillas del mundo, o los numerosos monumentos de esta bella ciudad y de su extraordinario entorno.

Según la muy detallada información que proporciona, minuto a minuto, el Instituto Geográfico Nacional (IGN), desde el 1 de diciembre hasta ayer se han producido más de 800 terremotos en la zona.…  Seguir leyendo »

Fiestas de solsticio

El gran ciclo de las estaciones –con sus períodos fríos, templados o calurosos, con sus épocas secas o lluviosas, con sus noches más largas o cortas– ya determinaba el ritmo de vida de cazadores y recolectores en el Paleolítico. Y este ciclo, ya en el Neolítico, hace unos 10.000 años, se traducía directamente en las labores de los agricultores: labrar la tierra, sembrarla, cuidarla y cosechar los frutos para volver a labrar, volver a comenzar.

Este ciclo natural está determinado por la inclinación del eje de rotación de la Tierra respecto al plano de su órbita en torno al Sol. Desde nuestra perspectiva vemos al astro rey pasar del punto Aries (primavera) al trópico de Cáncer (verano), al punto Libra (otoño) y al trópico de Capricornio (invierno), para regresar nuevamente al punto Aries.…  Seguir leyendo »

El anuncio de Pfizer y BioNTech nos trae por fin una buena noticia en la guerra contra el coronavirus. Según estas empresas, la vacuna ya está al alcance de la mano. Con una eficacia de protección del 90 % y sin efectos secundarios serios, nos llena de esperanza y nos permite ver la luz al final de este negro túnel en el que llevamos sumidos desde hace más de ocho meses. Y es preciso resaltar que la noticia llega cuando más la necesitamos, mientras las tasas de infección en diferentes regiones del mundo, incluyendo España, están alcanzando nuevas cotas máximas.

Los expertos nos advierten de que todavía quedan muchas incógnitas por resolver sobre la vacuna, pero a mí no me cabe duda de que este resultado, obtenido en un tiempo récord, es ya un magnífico logro de la ciencia contemporánea.…  Seguir leyendo »

Coherencia de la naturaleza

Los cristales de los minerales o los hielos, los virus, los organismos pluricelulares, las plantas con sus sorprendentes simetrías, las conchas marinas, las manchas que se observan en la piel de algunos animales, las espirales de los ciclones, de los discos protoplanetarios y de las galaxias. Estos son algunos de los fenómenos en los que la naturaleza despliega toda una serie de patrones geométricos que parecen omnipresentes: círculos y elipses, esferas, estructuras en estrella, periodicidades, espirales, hélices, etcétera. Pero, paralelamente, desde las estructuras más simples a las más complejas, la naturaleza exhibe, en cada nivel de complicación, organizaciones más ricas en las que surgen nuevas propiedades.…  Seguir leyendo »

EL CONFINAMIENTO ha tenido un efecto insignificante sobre el calentamiento global. Esto es lo que muestra un estudio coordinado desde la Universidad de Leeds que tiene en cuenta datos de 123 países. En España, junio nos aportó alguna esperanza al ser el primer mes de este año que no fue más cálido que la media histórica. Pero, apenas salimos del estado de alarma, ya estábamos sumergidos en un verano sumamente caluroso batiendo nuevos récords. El sofocante mes de julio terminó con una intensa ola de calor, que, extendiéndose a la mayor parte de la Península y Baleares, se prolongó hasta principios de agosto.…  Seguir leyendo »

No es inamovible, pero al ser un instrumento tan complejo y de tan alta precisión, el calendario resulta muy difícil de reformar. Esta dificultad quedó muy bien ilustrada por el que quizás fue el intento más llamativo y radical para remplazar el calendario gregoriano: el realizado por la Revolución francesa. El espíritu racionalizador quiso entonces imponer una normalización de los sistemas de medidas y, como parte de ello, quiso basar el nuevo calendario –que debía inaugurar una nueva era, la de la libertad– en el sistema métrico decimal.

El poeta Sylvain Maréchal, ferviente ateo que deseaba borrar todo rastro clerical, ya había avanzado en 1788 un calendario completamente profano, denominado Almanach des honnêtes gens, que contenía algunos de los elementos que acabarían formando parte del calendario republicano.…  Seguir leyendo »

«La naturaleza no es clásica, maldita sea. Si quieres hacer una simulación de la naturaleza, será mejor que la hagas con la mecánica cuántica, y por Dios que es un problema maravilloso porque no parece nada fácil». Fue el gran físico Richard Feynman quién pronunció estas memorables palabras durante una conferencia que llevaba por título Simulando la Física con ordenadores en un congreso sobre Física y computación celebrado en el MIT en 1981. Se daba así el pistoletazo de salida a la apasionante carrera de la computación cuántica, una carrera que, como trataré de argumentar aquí, tiene su meta aún muy lejos.…  Seguir leyendo »

Ahora solo leemos información sobre política y Covid-19, me decía un lector agradeciéndome un artículo de astronomía en mi columna digital Crónicas del cosmos de este mismo diario. Para ser más preciso, este lector decía literalmente «solo hemos tenido basura política y Covid-19» y aquel artículo trataba del telescopio espacial Hubble. Sea como fuere, pero estimulado en parte por este comentario, hoy les propongo otro tema banal, como el de aquel artículo de astronomía, tratando de que, al menos por unos minutos, descansemos de tanto virus y de tanta política, ya sea política-basura o la más valiosa política. El tema intrascendente al que me refiero no es otro que el del origen del universo.…  Seguir leyendo »

Planeta enfermo

Confinados en la cuarentena inexorable, vemos cómo el miedo se extiende como una pandemia mayor que la del coronavirus. La pérdida de nuestra movilidad y las calles vacías que se extienden ante nuestras ventanas ilustran de manera cruda la fragilidad de nuestra sociedad, la vulnerabilidad real de este mundo que, envuelto en la alta tecnología, parecía mantenernos al abrigo de todos los peligros. Nos preguntamos ahora por el origen de esta maldita epidemia: ¿fue un murciélago, una serpiente, un pangolín? Por supuesto hay que determinar la causa precisa, pero no debemos perder de vista las razones más generales, más profundas, que nos han traído hasta esta situación.…  Seguir leyendo »

La frenética carrera que está teniendo lugar en las investigaciones sobre el coronavirus es una clara muestra del dinamismo del medio científico, pero también nos hace pensar sobre los riesgos que supone la necesidad de obtener y publicar resultados a toda velocidad. Las publicaciones sobre la nueva enfermedad se propagan con una celeridad próxima a la del coronavirus. Y este río revuelto es un medio propicio para que proliferen todos los tipos de comportamientos científicos, también los fraudulentos.

La prestigiosa revista The Lancet, que aplica la práctica habitual de someter a sus publicaciones a una revisión por pares, acaba de retirar un artículo de los investigadores Yinchun Zen y Yan Zen que describía la manera de trabajar de las enfermeras que tratan el coronavirus en Wuhan.…  Seguir leyendo »

La travesía de un catamarán retransmitida a los cuatro vientos, una exposición de vestidos inspirados en los objetivos de la agenda 2030, edificios iluminados de verde chillón, manifestaciones más o menos festivas, provocativas u horteras, y muchos otros actos lúdicos quizás nos hayan hecho olvidar los auténticos objetivos de esta nueva cumbre del clima. Tampoco ha contribuido a su solemnidad la ausencia de líderes políticos. Si a París acudieron 150 jefes de Estado y de Gobierno, a ésta de Madrid han asistido pocos más de 40. Mientras el entorno de las cumbres tiende a hacerse más y más lúdico, los líderes mundiales parecen desentenderse de estos encuentros.…  Seguir leyendo »

Gran ciencia, pequeña ciencia

Octubre nos ha obsequiado, como cada año, con la concesión de los Nobel –que se entregarán en diciembre–, una fiesta para la Ciencia, con mayúsculas. Y es que, a menudo, premian grandes descubrimientos que suponen un cambio de paradigma o invenciones que revolucionan el mundo de la tecnología o del conocimiento. De hecho, durante las últimas décadas la ciencia parece dominada por grandes proyectos que, a menudo, son de alcance internacional o incluso mundial.

Así, cuando el Nobel de Física honró en 2011 a Perlmutter, Schmidt y Riess por el descubrimiento de la expansión acelerada del universo, venía a reconocer la labor de dos grandes equipos internacionales independientes: el Supernovae Cosmology Project y el High Redshift Supernova Project, colaboraciones en las que participaban varias docenas de investigadores que habían utilizado los mayores telescopios del mundo, tanto en tierra como en el espacio, para observar supernovas extraordinariamente violentas que, con esos potentes instrumentos, pueden llegar a verse aunque las explosiones sucedan a distancias lejanísimas.…  Seguir leyendo »