Rafael Bachiller

Nota: Este archivo abarca los artículos publicados por el autor desde el 1 de Septiembre de 2008. Para fechas anteriores realice una búsqueda entrecomillando su nombre.

La travesía de un catamarán retransmitida a los cuatro vientos, una exposición de vestidos inspirados en los objetivos de la agenda 2030, edificios iluminados de verde chillón, manifestaciones más o menos festivas, provocativas u horteras, y muchos otros actos lúdicos quizás nos hayan hecho olvidar los auténticos objetivos de esta nueva cumbre del clima. Tampoco ha contribuido a su solemnidad la ausencia de líderes políticos. Si a París acudieron 150 jefes de Estado y de Gobierno, a ésta de Madrid han asistido pocos más de 40. Mientras el entorno de las cumbres tiende a hacerse más y más lúdico, los líderes mundiales parecen desentenderse de estos encuentros.…  Seguir leyendo »

Gran ciencia, pequeña ciencia

Octubre nos ha obsequiado, como cada año, con la concesión de los Nobel –que se entregarán en diciembre–, una fiesta para la Ciencia, con mayúsculas. Y es que, a menudo, premian grandes descubrimientos que suponen un cambio de paradigma o invenciones que revolucionan el mundo de la tecnología o del conocimiento. De hecho, durante las últimas décadas la ciencia parece dominada por grandes proyectos que, a menudo, son de alcance internacional o incluso mundial.

Así, cuando el Nobel de Física honró en 2011 a Perlmutter, Schmidt y Riess por el descubrimiento de la expansión acelerada del universo, venía a reconocer la labor de dos grandes equipos internacionales independientes: el Supernovae Cosmology Project y el High Redshift Supernova Project, colaboraciones en las que participaban varias docenas de investigadores que habían utilizado los mayores telescopios del mundo, tanto en tierra como en el espacio, para observar supernovas extraordinariamente violentas que, con esos potentes instrumentos, pueden llegar a verse aunque las explosiones sucedan a distancias lejanísimas.…  Seguir leyendo »

El quinto centenario de la gesta de Magallanes y Elcano, cuya expedición partió de Sanlúcar de Barrameda el 10 de agosto de 1519, sigue transcurriendo con celebraciones discretas, si no tímidas. Sin duda una nueva muestra de los incomprensibles complejos por los que nos dejamos abrumar, en tanto que españoles, y que me lleva a preguntarme cuán diferentes habrían sido las celebraciones si la hazaña, en lugar de hispana, hubiese sido francesa, británica o estadounidense. Y es que, puesta en el contexto científico de su tiempo, esta aventura fue de tal calibre que no es exagerado pensar que supera a las misiones espaciales de nuestra época, por ejemplo a la del Apolo 11, aunque ésta esté recibiendo mucha mayor atención durante este año en el que también celebra un aniversario (el 50 en este caso).…  Seguir leyendo »

En estos días de calor, a menudo asfixiante, ¿quién no disfruta con el confort que proporciona el aire acondicionado? Ya sea en casa, en el cine o en el centro comercial, ese soplo de aire fresco artificial nos resulta extremadamente agradable, si no imprescindible. Al convertirse en un elemento clave de nuestro bienestar, la tecnología del aire acondicionado se extiende a toda velocidad a lo largo y ancho del planeta.

Un ingeniero neoyorquino de 25 años de edad, Willis Carrier, fue el inventor y gran impulsor de los sistemas individuales modernos de aire acondicionado. Intentando controlar la temperatura y la humedad en su imprenta, el joven ingeniero ideó en 1902 un sistema que hacía circular el aire por serpentines que lo enfriaban gracias a la utilización de un gas refrigerante.…  Seguir leyendo »

A pesar de los sonoros escándalos que nos ofreció el año pasado, Facebook no deja de crecer. Son ya 1.560 millones de personas las que, en término medio, se conectan cada día a esta red social, lo que supone un incremento del 20% en dos años. Cada mes, el número de sus usuarios activos asciende a 2.380 millones y esta cifra se incrementa a casi 3.000 millones de usuarios cuando incluimos junto a Facebook otras redes sociales como WhatsApp e Instagram. Esto significa que bastante más de un tercio de la población mundial ya utiliza las redes sociales de manera continuada.…  Seguir leyendo »

La ciencia y sus controversias

La Historia de la ciencia siempre se ha desarrollado plagada de grandes y pequeñas controversias. Y no me refiero aquí a los debates entre conocimiento científico e ideas no científicas, pues éstas realmente no son controversias científicas. Me refiero a los desacuerdos omnipresentes entre los propios científicos, los que aluden a diferentes interpretaciones de datos y de resultados de medidas, los que se refieren a qué conceptos o ideas encuentran apoyo en la evidencia que puede observarse en la naturaleza o en el laboratorio.

Un ejemplo clásico de gran controversia científica es la que sostuvo el sabio y explorador Alfred Wegener sobre la deriva de los continentes.…  Seguir leyendo »

El orden químico del cosmos

«En la composición química de nuestro cuerpo está escrita la historia del universo»

Se cuenta que en 1887, con el fin de observar los detalles de la corona del Sol, Dimitri Medeleiev se empeñó en observar un eclipse solar desde un globo aerostático de hidrógeno. Debía ir acompañado de un piloto. Sin embargo, el día de la observación estaba lloviendo y el globo tenía dificultades para elevarse, entonces Mendeleiev no dudó en dejar en tierra al piloto y vaciar la canasta hasta que el globo consiguió ascender. Es una de las muchas muestras de la tenacidad, la determinación y la formación enciclopédica de este inmenso científico ruso que se interesó por prácticamente todas las ciencias naturales y por la tecnología, desde la astronomía y la meteorología hasta la radioactividad o la agricultura, pasando naturalmente por la química, ciencia por la que entraría por la puerta grande a la historia de la ciencia.…  Seguir leyendo »

Una élite global compuesta por más 3.000 participantes del mundo de la política, la economía y la sociedad civil está enfrascada en cuatro días de reuniones en las que vienen abordando algunos de los mayores desafíos planetarios. El resort alpino de Davos, con su belleza de tarjeta postal, acoge esta vez 350 sesiones de trabajo en las que líderes políticos como Shinzo Abe, Angela Merkel o Pedro Sánchez -que pronunciaron ayer sendos discursos- se encuentran con líderes del mundo empresarial con el objetivo general de «mejorar el estado del mundo».

Es muy de destacar que gentes señaladas de la cultura también ocupen un lugar central en la cumbre, como sucede con el nonagenario Sir David Attenborough, creador de unos documentales deslumbrantes sobre el mundo natural para la BBC, quien recibió el lunes uno de los Premios Crystal que se otorgan a quienes pueden servir de modelo a todos los líderes de la sociedad.…  Seguir leyendo »

Navidad, cometas y ciencia

Fue hace 260 años, el día de Navidad de 1758, cuando primero se vislumbró el cometa, lo avistó un simple granjero que vivía cerca de Dresde. Poco después lo corroboró el astrónomo profesional Charles Messier desde París: el cometa, tal y como había predicho el eminente astrónomo británico Edmund Halley varias décadas antes, y que había sido esperado con gran expectación e impaciencia, acudía fiel a su cita.

En el siglo XVII y, durante gran parte del XVIII, los cometas eran los astros favoritos de los astrónomos: su naturaleza era aún un misterio, se movían rápidamente ante el fondo de estrellas fijas y no eran puntuales como las estrellas, sino que llegaban envueltos en nebulosidades difusas y, a veces, desplegaban largas cabelleras.…  Seguir leyendo »

Portentosos agujeros negros

Los agujeros negros son los astros más fascinantes del universo. Sus propiedades son asombrosas y su descubrimiento, las sucesivas confirmaciones de su existencia y el estudio de sus características se encuentran entre los mayores logros científicos de los últimos cincuenta años.

El estudio de estos exóticos objetos, consecuencia extrema del poder de la fuerza de la gravedad, entraña muchas dificultades, pero es fácil comprender cuáles son sus fundamentos. Para ello, imaginemos primero que, desde la superficie de la Tierra, lanzamos un objeto hacia arriba en la vertical, todos sabemos que la fuerza de la gravedad hace que el objeto vuelva a caer.…  Seguir leyendo »

Gaia, nuestra patria

Un único macroorganismo con vida propia moldeado por todos los seres que habitamos en él. Un complejo sistema de simbiosis masiva en el que los diferentes componentes, tanto los vivos como los inertes -la corteza terrestre, el aire y el agua- estamos todos interconectados e intercambiamos beneficios para mantener y prolongar la vida. Así describe a la Tierra la hipótesis Gaia, una teoría elucubrada por el químico británico James Lovelock en los años 1960. Según Lovelock, la vida contribuye a ir modificando las condiciones ambientales para que resulten apropiadas para su proliferación. Así va la vida moldeando el planeta o, en palabras del propio Lovelock, «gracias a la vida, el planeta es como es».…  Seguir leyendo »

Inaprensible flecha del tiempo

La ciencia no piensa. Así expresaba Heidegger la incapacidad de la ciencia para salirse de sus esquemas y sus métodos y poder abordar la esencia de la misma ciencia o la de sus conceptos más básicos. Por ejemplo, la física utiliza sus métodos para deducir el comportamiento del mundo a partir de unas variables fundamentales y unas leyes, maneja así con éxito conceptos fundamentales como el espacio o el tiempo sin tener que interesarse por su esencia. El pensamiento de la ciencia es por tanto meramente calculador. De hecho, a la física no le es posible proporcionar una definición de un concepto fundamental como el tiempo, pues la definición requiere ofrecer una explicación refiriéndose a otros conceptos más básicos y ¿qué puede ser más básico que lo fundamental?…  Seguir leyendo »

Futuro y mortalidad del universo

Aprender a ser mortal es el significativo subtítulo de un libro del filósofo Javier Gomá –Aquiles en el gineceo (O aprender a ser mortal), Pre-textos- que sostiene que lo más distintivo del ser humano es su segura mortalidad y que no existe nada más grandioso en lo humano que la aventura de vivir y envejecer y la conciencia de la propia mortalidad (y aquí pone énfasis en la distinción entre muerte y mortalidad). Modestamente añado yo: ¿quizá esta conciencia de la mortalidad pudiera extenderse a la de nuestra civilización, a la de todas las civilizaciones y, por qué no, al universo en su conjunto?…  Seguir leyendo »

Prodigiosa Vía Láctea

Julio es el mes de la Vía Láctea. Si tenemos la suerte de estar en un lugar con poca contaminación lumínica, desde primeras horas de la noche podemos disfrutar de la contemplación del inmenso arco delicadamente brillante que se despliega a través de la bóveda celeste. Empezando en el noreste, la franja lechosa va pasando por la constelación de Perseo, la destacada W de Casiopea, la brillante cruz del Cisne y el Águila, para ir a sumergirse en el sur por Sagitario, donde se encuentra la región más espectacular, el centro de nuestra galaxia. Allí las innumerables estrellas se entremezclan con nebulosas brillantes y oscuras en una maravillosa amalgama.…  Seguir leyendo »

Inteligencia Artificial plenamente humana

Asistimos a un auge espectacular de la Inteligencia Artificial (IA) que viene acompañado por el vehemente fervor de buena parte de la comunidad científico-técnica. Pero entre todo el entusiasmo que suscita el tema hay un aspecto que, a mi manera de ver, no se suele resaltar suficientemente: el hecho de que la IA no debe ser una invención que está aquí para amenazarnos ni para complicarnos la vida, sino que debe desarrollarse para responder a las necesidades humanas y, por ello, debe obedecer a unos criterios plenamente humanísticos.

En verdad, la IA no es una única cosa, sino que bajo ese nombre se designa a todo un conjunto de técnicas que permiten a los ordenadores simular la inteligencia humana utilizando una serie de algoritmos informáticos incluyendo, por ejemplo, métodos de computación de redes neuronales.…  Seguir leyendo »

Icono de la ciencia y la superación

Se cuenta que cuando Pierre Simon Laplace presentó a Napoleón su monumental Exposición del sistema del mundo, el emperador le espetó «Sr. Laplace, me dicen que ha escrito usted este gran libro sobre el sistema del universo sin una sola mención a su Creador». El gran matemático y físico respondió orgullosamente: «Señor, no he tenido necesidad de utilizar tal hipótesis». De esta manera, Laplace no solo proclamaba una supuesta superioridad frente a Newton, quien había tenido que recurrir a la intervención divina para explicar la estabilidad del sistema solar, sino que pregonaba su suficiencia para describir el universo sin invocar a Dios.…  Seguir leyendo »

El número Pi y la esencia de las cosas

Hace ahora treinta años que viene celebrándose el día de π en el 14 de marzo, 3/14 en la notación anglosajona (mes/día) para las fechas. La celebración surgió en San Francisco, pero ha ido extendiéndose por todo el mundo. En los países en los que no seguimos esta notación anglosajona quizás fuese más adecuado recordar los portentos de π mientras celebramos el cumpleaños de Einstein, quien, por una feliz coincidencia, nació en un día de π: el 14 de marzo de 1879.

¿Por qué el número ha fascinado a la humanidad desde hace más de 4.000 años? Brevemente π puede definirse como la razón de la longitud de un círculo a su diámetro, un número próximo a 3,14159.…  Seguir leyendo »

Posverdad, relativismo y ciencia

Estamos en plena era de la posverdad. Nos alertó hace ya 14 años el escritor estadounidense Ralph Keyes en un libro de mucho impacto (The post-truth era: dishonesty and deception in contemporary life). Desde entonces, el concepto ha ido ganando popularidad hasta que el Diccionario Oxford designó el término «posverdad» como palabra del año en 2016. A los científicos este término nos llena de perplejidad y asombro. Por lo que yo humildemente comprendo, la posverdad designa la distorsión de manera emocional de un hecho o de una prueba objetiva. Se trata pues de verdades a medias, falsas ideas o incluso puras mentiras que circulan de manera impune por nuestra sociedad.…  Seguir leyendo »

Nada más natural que terminar un año el 31 de diciembre y comenzar el siguiente en el 1 de enero. Sin embargo, esta convención occidental, que tiene su origen en la Roma del siglo II a.C., ha sufrido innumerables y apasionantes peripecias a lo largo de la historia, avatares debidos en gran medida a las aproximaciones sucesivas para acompasar la duración del año civil con la del año que los astrónomos llamamos el año trópico que es, en breve, el periodo de 365,2422 días que duran las cuatro estaciones.

Los movimientos de los cuerpos celestes, con sus ciclos matemáticamente precisos, son ideales para medir largos períodos de tiempo y así lo reconocieron las primeras civilizaciones al confeccionar sus calendarios.…  Seguir leyendo »

Tras tomar el tren en Varsovia hacia París en 1891, a sus 24 años de edad, Maria Sklodowska viajó durante tres días sentada en una silla plegable en cuarta clase. El faro intelectual de la Ciudad de la Luz servía entonces de guía no solo para artistas como Rimbaud, Picasso, Brancusi o Albéniz, entre tantos otros, sino que París también ejercía su poderosa atracción sobre los jóvenes interesados por las ciencias. Maria, además, iba con el firme propósito de formarse allí para, más tarde, poder regresar y contribuir al progreso de su país que en esos momentos estaba desbaratado con su territorio repartido entre Austria, Prusia y Rusia.…  Seguir leyendo »