Rafael Bachiller

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La forma de la Tierra

Que la Tierra era esférica era algo conocido desde la Antigüedad y que era aceptado en la comunidad científica occidental hasta bien entrado el siglo XVII. Pero las medidas realizadas por un astrónomo francés, Jean Richer, en 1679, arrojaron dudas sobre una esfericidad completa. En efecto, Richer observó en la Guayana francesa, cerca del ecuador terrestre, que un péndulo batiendo segundos era 2,8 milímetros más corto allí que en París. Esto solo podía explicarse si la aceleración de la gravedad fuese menor en el ecuador, lo que implicaba que la Tierra sufría desviaciones de una esfericidad perfecta y era más abultada por su región ecuatorial.…  Seguir leyendo »

Oda a la oscuridad

«Nunca se ve más lejos que en la oscuridad», así se expresa la periodista noruega Sigri Sandberg en un delicioso librito que lleva el título de este artículo y que acaba de ser publicado en español (Capitán Swing, 2022). Sandberg estaba interesada por las sensaciones que nuestros cuerpos experimentan en la noche. Pero, hoy, en nuestras ciudades permanentemente iluminadas por luminarias, carteles, escaparates, vehículos, etc., a Sandberg, como a todos nosotros, le resulta imposible conocer la oscuridad y relacionarse con ella.

Por eso, la periodista pone rumbo a Finse, un lugar solitario de la enigmática y profunda Noruega, donde reina la noche y son las estrellas las que, en ausencia de nubes, deslumbran en unos cielos que se mantienen límpidos gracias a que la temperatura media siempre permanece bajo cero.…  Seguir leyendo »

Aquellos intrépidos astrónomos

Era una mula terca y caprichosa. Al llegar a la Peña de Orduña el animal se revolvió, el pobre Carlos Rodríguez, más experto en tareas de taller que en montar a caballo, no pudo hacer carrera de ella y acabó siendo arrojado sin contemplaciones. Cayó y se despeñó de mala manera lastimándose fatalmente y, como consecuencia de las heridas, acabaría falleciendo pocas semanas después.

El terrible accidente acaeció, pues, a pocas leguas de Bilbao, desde donde la peculiar caravana había partido el 17 de abril de 1802. Iban cuatro grandes carros que fueron construidos especialmente para la ocasión, para poder transportar el tubo del telescopio -de casi ocho metros de largo- y los otros bultos mayores.…  Seguir leyendo »

Julio ha sido un mes lleno de grandes acontecimientos científicos. Hace tan solo unos días que el telescopio James Webb nos deslumbraba con unas magníficas imágenes del firmamento tomadas en el infrarrojo. Un campo rebosante de galaxias que nos describe cómo era el universo desde sus albores; una nebulosa que nos muestra sus estrellas recién nacidas, ocultas hasta ahora; los múltiples estertores de una estrella moribunda, y el espectro de WASP-96 b que nos deja entrever, junto con el agua de su atmósfera, la revolución que se avecina en el estudio de los exoplanetas.

También ha sido un mes pleno de acontecimientos en el Centro Europeo de Investigación Nuclear (CERN, por sus siglas en francés).…  Seguir leyendo »

Los límites del cosmos

¿Tiene límites el universo?¿Es infinito? Son estas preguntas que se han formulado y reformulado muchas civilizaciones y que, por supuesto, nos seguimos formulando hoy.

Para la civilización griega, en los tiempos de La Odisea, allá por el siglo VIII a. C., el mundo se terminaba en las columnas de Hércules, es decir, en Gibraltar, límite físico del espacio mediterráneo donde se desarrollaron las aventuras de Ulises. En este tipo de concepción, el límite del mundo se sitúa en el extremo de lo que puede ser explorado. Otras civilizaciones conciben una Tierra mayor y con forma plana, o que adopta la forma de una barca o de un cilindro.…  Seguir leyendo »

La actividad espacial en tiempos de guerra

La invasión de Ucrania no solo va a tener un impacto duradero en la geopolítica del planeta, sino que sus consecuencias van a extenderse durante largo tiempo al espacio exterior. El conflicto va a poner fin a una fructífera etapa de más de 30 años de colaboración entre Occidente y Rusia, durante la que cosmonautas rusos han volado en vehículos espaciales estadounidenses y astronautas occidentales han surcado el espacio en naves rusas.

La colaboración de naciones en el espacio ha llegado a ser muy intricada. Pensemos, por ejemplo, en la nave no tripulada Cygnus que realiza los suministros a la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés).…  Seguir leyendo »

El tortuoso viaje de un clic

El mundo digital se nos presenta como inmaterial en gran medida y, por tanto, limpio. Sin papel impreso, sin cables en las comunicaciones, con unos dispositivos más y más discretos -por estar sometidos a la carrera galopante de la miniaturización- las altas tecnologías digitales parecen la herramienta ideal en la lucha contra la contaminación y el cambio climático. Sin embargo, cada vez se levantan más voces que alertan sobre el elevado coste medioambiental de estas tecnologías.

Comencemos por recordar la contaminación derivada de la producción masiva de teléfonos móviles, tabletas, ordenadores y los innumerables dispositivos electrónicos que necesitamos para acceder a internet y gestionar la información.…  Seguir leyendo »

Lo mejor de lo humano, en un cohete

Todos los astrónomos del mundo llevamos semanas con los dedos cruzados. Tras tres décadas desde su concepción, laboriosos trabajos de diseño, superación de múltiples desafíos técnicos, amenazas de cancelación e innumerables peripecias, el Telescopio Espacial James Webb (JWST por sus siglas en inglés) se lanza desde la Guayana Francesa a bordo de un cohete europeo Ariane 5.

La idea de construir un gran telescopio espacial sensible a los rayos infrarrojos se planteó en 1989, esto es, un año antes del lanzamiento del Hubble. Y es que observando en el infrarrojo se pueden abordar las cuestiones más candentes de la astrofísica contemporánea: desde los exoplanetas hasta las galaxias en las regiones más lejanas en el espacio-tiempo.…  Seguir leyendo »

Un legado astronómico muy sabio

¿A qué se debe que Alfonso X sea nuestro rey medieval más popular? Evidentemente no es debido a sus intensas campañas militares, ni a las agitaciones continuas a las que tuvo que hacer frente durante su reinado. Es la dimensión humanista de su figura, su amplio interés por las artes y las ciencias, lo que hace de Alfonso un personaje único en los oscuros tiempos medievales.

Resulta pues interesante preguntarse de dónde le vino a Alfonso este interés por la cultura y la ciencia. Y ello nos remite inmediatamente a su madre, Beatriz de Suabia, una mujer excepcional. La hija de Felipe de Suabia, emperador de Alemania, y nieta de Federico I Barbarroja, fue a su vez educada por su primo Federico II Hohenstaufen, emperador del Sacro Imperio Romano Germánico y una de las figuras más sorprendentes de la historia universal.…  Seguir leyendo »

Hambruna de microchips

Las fábricas de automóviles se ven obligadas a suspender su producción y escasean en el mercado las consolas de videojuegos de última generación. Asistimos asombrados a una nueva e inusitada crisis, la de fabricación de semiconductores, que está alcanzando dimensiones geopolíticas, pues incluso algunos de los estados más poderosos del planeta, en estas circunstancias, no pueden garantizar su independencia en una cuestión estratégica de primer nivel: la tecnología electrónica y digital.

Las causas de esta nueva crisis son múltiples, pero las más importantes tienen su origen en la epidemia de Covid-19. El confinamiento, al alcanzar una escala planetaria, desencadenó un auténtico boom de los servicios digitales que hizo aumentar, de manera exponencial, la demanda de routers, instalaciones wifi, servidores y muchos otros dispositivos rebosantes de microchips.…  Seguir leyendo »

Lo que el bello mar esconde

La inmensidad del mar atrae con todo su encanto a los numerosos veraneantes que llegamos del interior. La serenidad que transmite el ruido de las olas, los paseos relajantes al borde del agua, el placer estimulante del baño, la sensación saludable que nos regala la brisa marina... son emociones muy agradables que, paradójicamente, datan de tiempos recientes. Antiguamente, mares y océanos eran considerados sitios más bien temibles, donde habitaban monstruos y dragones, y que provocaban una acuafobia que alcanzó su paroxismo en el relato del diluvio universal.

Hasta el siglo XVIII no surgen las recomendaciones médicas para beneficiarse de las virtudes de tomar las aguas marinas y, gracias a ello, pronto se multiplican las estaciones balnearias al borde del mar.…  Seguir leyendo »

El metro y la revolución

Lord Arthur Young, escritor y viajero inglés, quien sería cronista privilegiado de la Revolución francesa, quedó impresionado por la infinita variedad de medidas que encontró en sus viajes por la Francia del Antiguo Régimen. En 1787, refirió cómo los patrones de medida variaban de una región a otra e incluso, dentro de una región, de una población a otra. Le resultó casi imposible realizar estadísticas agrícolas y establecer una correspondencia clara con las medidas inglesas.

Puntos, líneas, pulgadas, brazas, pies de diferentes tamaños (del Rey, del Franco Condado, del Perú), codos, toesas, leguas también de diferentes clases (antiguas, marinas, de París, de Postas), etcétera.…  Seguir leyendo »

¿Por qué regresar a Venus?

Hace unos días se anunciaba el lanzamiento de tres naves espaciales que explorarán Venus en el horizonte de 2030. Al anuncio de la agencia espacial estadounidense, NASA, dando luz verde a dos nuevas misiones denominadas DAVINICI+ y VERITAS, siguió otro de la agencia europea, ESA, confirmando el lanzamiento de EnVision. La selección de las dos misiones de NASA ha obligado a descartar por el momento otras dos que iban dirigidas al estudio de Io, una de las lunas más interesantes de Júpiter, y de Tritón, la gran y misteriosa luna de Neptuno. Con agua abundante, algunas de las lunas de los planetas gigantes son auténticos mundos-océano, muy prometedores a la hora de buscar vida extraterrestre.…  Seguir leyendo »

La quimera transhumanista

A pesar de haber sido un brillantísimo científico, Julian Huxley es mucho menos conocido que su hermano Aldous. Biólogo, humanista y escritor, Julian fue un convencido darwinista que trabajó en la síntesis de las teorías de la selección natural con las mendelianas de la herencia. Fue el primer director general de la Unesco y un gran impulsor de la popularización de la ciencia. Y es al ilustre Julian Huxely a quien debemos el término transhumanismo, acuñado en los años 50, para expresar la ambición de que los seres humanos pueden mejorar, y llegar a transformarse, utilizando los avances científicos y tecnológicos.…  Seguir leyendo »

Marte y la nueva carrera espacial

¿Qué sucede en Marte? El tráfico ha sido allí intenso durante el mes de febrero: la sonda Al-Amal de Emiratos llegó al planeta rojo el día 9, al día siguiente llegaba la Tianwen-1 de China y, finalmente, el vehículo todoterreno Perseverance de NASA entró espectacularmente en la atmósfera marciana el día 18. No es casualidad que varias naves lleguen a Marte casi simultáneamente, pues las ventanas para el lanzamiento de sondas al pequeño planeta tienen lugar cada dos años aproximadamente, y estas llegadas corresponden a los lanzamientos de julio de 2020, una ventana que fue muy bien aprovechada. Europa se quedó un poco atrás esta vez y el lanzamiento de su todoterreno Rosalind Franklin (construido por la Agencia Espacial Europea, ESA, en colaboración con la agencia rusa Roscosmos) tendrá que esperar a la próxima ventana en 2022.…  Seguir leyendo »

Qué sucede en Granada

Hace dos meses que en Granada se comenzó a registrar una serie de terremotos, principalmente de baja magnitud, pero de intensidad apreciable. Como es lógico, estos temblores mantienen en vilo a la población. Además de la máxima preocupación por la seguridad de las personas, es natural que nos alarme la posibilidad de que se dañasen la Alhambra, una de las mayores maravillas del mundo, o los numerosos monumentos de esta bella ciudad y de su extraordinario entorno.

Según la muy detallada información que proporciona, minuto a minuto, el Instituto Geográfico Nacional (IGN), desde el 1 de diciembre hasta ayer se han producido más de 800 terremotos en la zona.…  Seguir leyendo »

Fiestas de solsticio

El gran ciclo de las estaciones –con sus períodos fríos, templados o calurosos, con sus épocas secas o lluviosas, con sus noches más largas o cortas– ya determinaba el ritmo de vida de cazadores y recolectores en el Paleolítico. Y este ciclo, ya en el Neolítico, hace unos 10.000 años, se traducía directamente en las labores de los agricultores: labrar la tierra, sembrarla, cuidarla y cosechar los frutos para volver a labrar, volver a comenzar.

Este ciclo natural está determinado por la inclinación del eje de rotación de la Tierra respecto al plano de su órbita en torno al Sol. Desde nuestra perspectiva vemos al astro rey pasar del punto Aries (primavera) al trópico de Cáncer (verano), al punto Libra (otoño) y al trópico de Capricornio (invierno), para regresar nuevamente al punto Aries.…  Seguir leyendo »

El anuncio de Pfizer y BioNTech nos trae por fin una buena noticia en la guerra contra el coronavirus. Según estas empresas, la vacuna ya está al alcance de la mano. Con una eficacia de protección del 90 % y sin efectos secundarios serios, nos llena de esperanza y nos permite ver la luz al final de este negro túnel en el que llevamos sumidos desde hace más de ocho meses. Y es preciso resaltar que la noticia llega cuando más la necesitamos, mientras las tasas de infección en diferentes regiones del mundo, incluyendo España, están alcanzando nuevas cotas máximas.

Los expertos nos advierten de que todavía quedan muchas incógnitas por resolver sobre la vacuna, pero a mí no me cabe duda de que este resultado, obtenido en un tiempo récord, es ya un magnífico logro de la ciencia contemporánea.…  Seguir leyendo »

Coherencia de la naturaleza

Los cristales de los minerales o los hielos, los virus, los organismos pluricelulares, las plantas con sus sorprendentes simetrías, las conchas marinas, las manchas que se observan en la piel de algunos animales, las espirales de los ciclones, de los discos protoplanetarios y de las galaxias. Estos son algunos de los fenómenos en los que la naturaleza despliega toda una serie de patrones geométricos que parecen omnipresentes: círculos y elipses, esferas, estructuras en estrella, periodicidades, espirales, hélices, etcétera. Pero, paralelamente, desde las estructuras más simples a las más complejas, la naturaleza exhibe, en cada nivel de complicación, organizaciones más ricas en las que surgen nuevas propiedades.…  Seguir leyendo »

EL CONFINAMIENTO ha tenido un efecto insignificante sobre el calentamiento global. Esto es lo que muestra un estudio coordinado desde la Universidad de Leeds que tiene en cuenta datos de 123 países. En España, junio nos aportó alguna esperanza al ser el primer mes de este año que no fue más cálido que la media histórica. Pero, apenas salimos del estado de alarma, ya estábamos sumergidos en un verano sumamente caluroso batiendo nuevos récords. El sofocante mes de julio terminó con una intensa ola de calor, que, extendiéndose a la mayor parte de la Península y Baleares, se prolongó hasta principios de agosto.…  Seguir leyendo »