Rafael Bachiller (Continuación)

La humanidad se encuentra hoy en una encrucijada ante los numerosos retos a los que se enfrenta: crecimiento galopante de la población que cada vez requiere más recursos de un planeta que cuenta con reservas limitadas, megalópolis colosales que son cada vez más difíciles de gestionar, cambio climático, contaminación generalizada, etc. Y es que desde la revolución industrial el ser humano viene modificando el mundo de manera muchísimo más acelerada que en toda su historia anterior

Hacia el año 2050, la población mundial habrá superado los 9.000 millones de habitantes, esto es un 30% más que la actual. La explosión demográfica se producirá principalmente en los países en desarrollo: por ejemplo, se estima que un 25% de la población mundial estará entonces concentrada en África.…  Seguir leyendo »

¿Qué tienen en común un desastre, la cosmética y la siderurgia? Sorprendentemente, estos son algunos de los términos que proceden del estudio de los cielos. Y es que, como una de las ciencias más antiguas, la astronomía ha acompañado a todas las civilizaciones desde sus albores y, por tanto, los términos para designar los objetos y los fenómenos celestes han penetrado en las lenguas a lo largo de su evolución desde sus orígenes. Esto explica que encontremos términos de raíz astronómica en ámbitos muy lejanos al estudio de los astros, incluyendo en muchas expresiones de la vida cotidiana.

La influencia del cielo sobre el vocabulario es el tema de un delicioso librito del astrónomo francés Daniel Kunth que acaba de ser traducido y publicado en nuestro país (Las palabras del cielo).…  Seguir leyendo »

Los astrónomos nos enfrentamos a varias amenazas hacia la transparencia del cielo, una transparencia que es imprescindible para la observación del universo. El más conocido de estos problemas es la contaminación lumínica: hace décadas que los astrónomos ópticos tuvieron que abandonar los observatorios instalados cerca de núcleos urbanos para instalarse en lugares remotos donde los cielos permanecían más oscuros. La descuidada iluminación de nuestras ciudades hace que un gran porcentaje de la energía luminosa se desperdicie iluminando hacia el firmamento, y ello no sólo es inconveniente para los astrónomos: ya hay un tercio de la humanidad viviendo en lugares donde no es posible ver la Vía Láctea.…  Seguir leyendo »

¿Tuvo Dios elección cuando creó el universo? Así planteaba Einstein la cuestión de si las leyes y las constantes fundamentales de la física serían las mismas en todos los universos posibles o si cada universo -en caso de existir más de uno- nacería con sus propias leyes.

Einstein prefería la primera posibilidad, es decir, que tanto las leyes -por ejemplo la ley de la gravitación, o las ecuaciones del electromagnetismo- como las constantes físicas -la velocidad de la luz o la masa del protón, entre otras- no venían dadas por el azar, sino que están determinadas de manera inexorable, quizá por desprenderse de otras leyes naturales de carácter superior.…  Seguir leyendo »

¿Existe el infinito? La idea de lo infinito nos viene rápidamente a la mente en cuanto ejercitamos el pensamiento, sobre todo, en cuanto reflexionamos sobre la naturaleza y el universo. Los antiguos griegos ya consideraron muy seriamente la noción de infinitud y, desde entonces, es un concepto central tanto en la filosofía como en las matemáticas y en las ciencias naturales.

Pero, ¿existe realmente lo infinito o no es más que un artefacto del pensamiento que nos facilita un modelo de la realidad? Ya en el 350 a.C. Aristóteles se enfrentó con este dilema, prefiriendo la idea de un infinito potencial.…  Seguir leyendo »

«Nada existe, excepto átomos y espacio vacío, lo demás es opinión». Así resumía y sentenciaba Demócrito de Abdera sus ideas, y la de su maestro Leucipo, sobre la estructura de la materia hace unos 2.500 años. Demócrito daba así respuesta a una de las grandes preguntas que se han planteado muchas civilizaciones desde el origen de la humanidad: ¿qué es la materia?

Que la materia está constituida por pequeñas unidades indivisibles (los átomos griegos) ha sido una idea generalizada a lo largo de la historia. La ciencia y la filosofía se han ocupado de esta cuestión durante siglos y los estudios continúan hoy día bajo la etiqueta de física de partículas.…  Seguir leyendo »

Se dice a menudo que el 25 de diciembre fue elegido como celebración del nacimiento de Cristo para oponer esta celebración religiosa a otras celebraciones paganas. Entre tales fiestas paganas estaban, por supuesto, las del solsticio de invierno que, de acuerdo con el calendario juliano, se celebraba el 25 de diciembre. Además, de acuerdo con el famoso Calendario del 354 (el Calendario de Filócalo), 30 carreras de carros festejaban en ese día la Natalis Solis Invicti, el nacimiento del Sol Invicto, una celebración fijada por el emperador Aureliano en el año 274. Pero, como sucede a menudo, cuando investigamos cualquier asunto un poco más de cerca, las cosas no son tan sencillas.…  Seguir leyendo »

Entre las numerosas noticias que pueblan las -afortunadamente cada vez más importantes- secciones de ciencia de los medios de comunicación resulta a veces difícil identificar aquéllas que constituyen auténticos hitos llamados a entrar en la historia de la ciencia. Uno de estos hitos, que no debe pasarnos desapercibido, se nos comunicó hace tan sólo unas semanas: el descubrimiento de Próxima b, una nueva Tierra potencialmente habitable que, necesariamente, es la más cercana a nuestro planeta. En efecto, este exoplaneta orbita en torno a Próxima Centauri, la estrella que -a tan sólo 4,2 años luz de distancia- es la más próxima de nuestro Sol, de ahí su nombre.…  Seguir leyendo »

La solicitud del Parlament balear para permanecer en el horario de verano -que debe cambiar al de invierno en esta próxima madrugada- nos trae nuevamente a la mesa la polémica sobre la conveniencia de estos cambios de hora y, en términos más generales, sobre las ventajas y desventajas de los horarios por los que se rige la actividad en España. Pero cuando discutimos de la posible conveniencia de cambiar los horarios, conviene recalcar que nos estamos refiriendo realmente a tres debates que, aunque relacionados entre sí, tratan de tres asuntos diferentes. En primer lugar tenemos el debate sobre el huso horario oficial hoy vigente, en un segundo lugar están los cambios de hora relativos al horario de verano y, en tercer lugar, debemos referirnos a esos horarios de carácter no oficial, esos usos y costumbres por los que se acaba rigiendo la actividad familiar, social y laboral del país.…  Seguir leyendo »

Nos lamentamos a veces de que las contribuciones que ha realizado España a la historia de la ciencia y de la tecnología son demasiado modestas. Si nos preguntamos por grandes científicos o tecnólogos españoles, pocos son los nombres que nos vienen a la cabeza más allá de nuestros ilustres Ramón y Cajal y Torres Quevedo. Acudiendo a tiempos más pretéritos hay varios científicos que sobresalen en la Ilustración y, aún más en el pasado, en la España musulmana; pero son pocos de estos los conocidos popularmente. Justamente en la España del Islam es muy de destacar la importantísima labor muchas veces anónima desarrollada por los sabios musulmanes que trabajaron intensamente entre los siglos VIII y XIV conservando la ciencia griega y desarrollándola hacia nuevas dimensiones.…  Seguir leyendo »

Los defensores de las ideas del diseño inteligente sostienen que las características del universo, de nuestro planeta y de la vida sólo pueden explicarse asumiendo que todo ello ha sido creado de manera dirigida por un ser (o seres) de inteligencia superior. Sin embargo, el mundo científico y académico no consideran estas ideas como una auténtica teoría científica. La teoría de la selección natural, enunciada por Charles Darwin hace ahora más de siglo y medio, explica muy satisfactoriamente, y de manera sencilla, la evolución de los seres vivos mediante variaciones genéticas aleatorias que no requieren ningún mecanismo dirigido de manera intencional.…  Seguir leyendo »

Hace tan solo unos días que ha saltado a la prensa la noticia de que la misión privada Moon Express, apadrinada por el acaudalado empresario Naveen Jain y otros grandes entusiastas del espacio, ha obtenido el permiso legal del Gobierno de Estados Unidos para aterrizar en la superficie de la Luna en el año 2017. El objeto de la misión es explorar y analizar in situ los recursos de materiales y de energía de nuestro satélite para su posible explotación en el futuro. Esta misión forma parte de una contienda por ganar un substancioso premio de 20 millones de dólares, el Google Lunar X Prize, que promueve la competitividad de empresas privadas para impulsar el estudio de la Luna y de sus valiosos recursos.…  Seguir leyendo »

El fin de las noches oscuras

Un tercio de la humanidad vive en lugares desde donde no es posible ver la Vía Láctea. Éste es el titular que ha saltado a la prensa hace unos días como conclusión de un amplio estudio sobre la contaminación lumínica que afecta a gran parte del planeta. El estudio, que lleva por título Nuevo atlas mundial del brillo artificial del cielo nocturno y que ha sido publicado en Science Advances por un equipo internacional de investigadores liderado por el italiano Fabio Falchi, está basado tanto en imágenes de alta resolución proporcionadas por satélites como en medidas precisas del brillo del cielo nocturno realizadas desde tierra.…  Seguir leyendo »

El hombre y los dos infinitos

Vivimos en unos tiempos extraordinarios en los que la ciencia nos permite asomarnos abiertamente a los dos mayores abismos de la naturaleza: lo infinitamente grande y lo infinitamente pequeño. Gracias a grandes telescopios podemos estudiar la inmensidad del universo, y gracias a potentes microscopios y aceleradores de partículas podemos descender a las simas de lo infinitesimal y escrutar la estructura íntima de la materia. Pascal opinaba que el hombre está «infinitamente alejado para poder comprender los extremos… igualmente incapaz de ver la nada de la que ha sido sacado y el infinito por el que está engullido». Pero Pascal nos ofreció sus Pensamientos tan sólo unas décadas después de que Galileo inventase el telescopio y Janssen el microscopio.…  Seguir leyendo »

Versalles o el cosmos

En un viaje reciente al país galo, he escuchado una anécdota que ha llamado poderosamente mi atención. Sucedió cuando el dux de Génova, Francesco Maria Imperiale Lercari, visitó Versalles en 1685 para inclinarse ante Luis XIV y expresarle su «extrême regret de lui avoir déplu» (su «gran arrepentimiento por haberle disgustado»). La pequeña república de Génova venía apoyando a España facilitándonos galeras y, en términos generales, venía mostrando una actitud muy insolente hacia Francia. Como consecuencia de ello, en mayo de 1684, una flota de guerra comandada por Duquesne había castigado a Génova bombardeándola durante seis días y, como colofón, los franceses acabaron exigiendo que los embajadores de Génova fuesen a París a pedir disculpas.…  Seguir leyendo »

El valor de las ondas gravitacionales

Una vez pasada la fiebre mediática sobre la detección de las ondas gravitacionales con el observatorio LIGO que se hizo pública hace unas semanas, y ahora que hemos tenido un poco de tiempo para recapacitar sobre el tema, parece conveniente preguntarnos qué quedará de toda esa algarabía de los físicos, cuál es el valor y la trascendencia de tales resultados, y cuáles sus posibles aplicaciones o implicaciones.

Comencemos por regresar al año 1915, como ya hicimos hace unos meses para conmemorar el centenario de la Relatividad General. Esta teoría prodigiosa, una de las obras más bellas y abstractas producidas por el Homo sapiens, nos describe la realidad física como un intrincado entramado de espacio, tiempo, materia y energía en el que cada uno de estos ingredientes tiene un efecto sobre los otros.…  Seguir leyendo »

Aniquilación o progreso de la humanidad

Stephen Hawking nos acaba de prevenir del riesgo de autoaniquilación que sufre la humanidad. El aviso lo realizó ante una audiencia de 400 personas en la Royal Institution de Londres, en el coloquio que siguió a la Conferencia Reith que la BBC organiza anualmente y que esta vez versaba sobre los agujeros negros. Tanto la Royal Institution como las Reith Lectures son instituciones muy prestigiosas, ejemplos de la relevancia y el respeto que el Reino Unido asigna a la ciencia, y que forman parte de su tradición histórica. La Royal Institution fue creada en 1799 por los científicos británicos más acreditados de la época, incluyendo a Cavendish, mientras que la serie de las Reith Lectures fueron inauguradas en 1948 con una conferencia del gran Bertrand Russell.…  Seguir leyendo »

Elogio de lo invisible en el Cosmos

Una vez superadas estas fiestas de Navidad y Año Nuevo, en las que hemos asistido a la acostumbrada bacanal de consumismo disparatado que culmina en esta noche de Reyes, quizás encontremos una buena ocasión para mirar detrás de lo obvio y lo ostensible, que aún impera por doquier, para interesarnos por lo menos palpable. En nuestras vidas cotidianas algunos elementos intangibles pueden llegar a ser al menos tan importantes como los más aparentes. Pensemos, por ejemplo, en cuando en estas fechas entramos nuevamente en la casa de los abuelos; no es un palacio ni un sitio maravilloso ni inundado por el lujo, pero allí se respira un ambiente especial.…  Seguir leyendo »

El laberinto climático

La XXI Conferencia Internacional sobre el cambio climático que se reúne en París entre el 30 de noviembre y el 11 de diciembre no puede permitirse el lujo del fracaso. Los datos abrumadores sobre el cambio del clima han establecido ya de manera inequívoca una relación del calentamiento con la actividad humana y, ante este comportamiento galopante, el tiempo apremia.

Es cierto que el calentamiento global es aún una fuente de controversias. Pero nadie debería dudar hoy de las conclusiones del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (GIECC), un grupo en el que, desde su constitución hace ya 25 años, han participado varios millares de científicos repartidos por todo el mundo (participan 195 países) trabajando conjuntamente bajo el apadrinamiento de la ONU y que ya ha sido galardonado por un Premio Nobel.…  Seguir leyendo »

Una teoría prodigiosa

Se cumplen ahora 100 años de la publicación de la teoría de la relatividad general, sin duda una de las construcciones más bellas y abstractas producidas por la humanidad, una auténtica obra de arte científico que fue pergeñada por la mente de una persona de 36 años de edad, un hombre que, refugiándose de las múltiples condiciones adversas que le rodeaban, trabajaba en solitario: Albert Einstein.

En noviembre de 1915 Einstein se encontraba en Berlín y era víctima de varias guerras. La primera, la mundial, había penetrado en los despachos del instituto dirigido por el químico Fritz Haber en donde trabajaba Einstein.…  Seguir leyendo »