Pensamiento, Cultura y Ciencia

Supone un reto muy difícil añadir algo relevante a la inmensa literatura sobre la vida y obra de Winston S. Churchill (1874-1965), el aristócrata que presidió el gobierno de unión nacional británico durante la Segunda Guerra Mundial y se convirtió en un estadista de talla mundial como artífice principal de la victoria aliada sobre la Alemania nazi en 1945. A principios del milenio, según el cómputo del escritor e historiador Roy Jenkins, ya registraba un centenar de biógrafos de mayor o menor entidad y de casi todas las nacionalidades. Entre ellos estaban Martin Gilbert, autor de la voluminosa biografía ‘oficial’ sobre el personaje, que cabe complementar con los igualmente densos retratos del propio Jenkins o de William Manchester, Max Hastings y Allen Packwood, por no mencionar a otros igualmente relevantes.…  Seguir leyendo »

Nuclear fusion: why the race to harness the power of the sun just sped up

A nervous excitement hangs in the air. Half a dozen scientists sit behind computer screens, flicking between panels as they make last-minute checks. “Go and make the gun dangerous,” one of them tells a technician, who slips into an adjacent chamber. A low beep sounds. “Ready,” says the person running the test. The control room falls silent. Then, boom.

Next door, 3kg of gunpowder has compressed 1,500 litres of hydrogen to 10,000 times atmospheric pressure, launching a projectile down the 9-metre barrel of a two-stage light gas gun at a speed of 6.5km per second, about 10 times faster than a bullet from a rifle.…  Seguir leyendo »

Ninotchka

Pocas críticas del comunismo son tan certeras como la película de Lubitsch de 1939, con guión de Billy Wilder y protagonizada por Greta Garbo, que da título a este artículo. Además de varios apuntes irónicos sobre atrocidades del marxismo-leninismo, por aquel entonces desconocidas para la mayor parte de la opinión pública occidental, el filme ilustra lúcidamente la radical incompatibilidad entre la naturaleza humana y el comunismo.

Recordemos el argumento. Nina Ivanovna Yakushova, ‘Ninotchka’, llega a París para reconvenir a unos subordinados que han caído en las garras del capitalismo. Su fervor soviético es innegable, como lo atestigua su respuesta a la pregunta que le formulan estos camaradas sobre cómo van las cosas en Rusia: «Muy bien.…  Seguir leyendo »

Una sociedad democrática y moderna

Lo notable en nuestra época no es que haya países ricos, sino pobres. ¿Cómo se explica? Se explica porque el populismo, la búsqueda del paraíso, los sueños socialistas siguen vivos todavía, pese a los desmentidos que les ha impreso la realidad en todos los intentos habidos de organizar la sociedad de acuerdo a esos ideales. El error, sobre todo en el campo político, sigue haciendo de las suyas, sobre todo en los países subdesarrollados. Y en lo inmediato no da la impresión de que aquello pudiera variar.

¿Qué debe hacer un país para salir de la miseria, alcanzar el desarrollo, crear una economía al alcance del grueso de la población, permitiendo a hombres y mujeres lograr unos niveles de vida decorosos, y a algunos, los más esforzados o visionarios, la riqueza con que las sociedades más avanzadas premian a quienes les aportan mayores beneficios?…  Seguir leyendo »

La Estación Espacial Internacional fotografiada desde una nave espacial Soyuz el 30 de octubre de 2018. NASA / Roscosmos

“El espacio no es un lugar remoto. Está a una hora en coche, si puedes conducir hacia arriba”. Esta frase del siempre brillante y polémico astrofísico Fred Hoyle tiene muchas lecturas. Ante el reciente incidente espacial entre Rusia y Estados Unidos nos ofrece una nueva interpretación. Apenas cien kilómetros sobre nuestras cabezas se desarrolla la misma estrategia geopolítica que en la superficie del planeta, con los mismos defectos y los mismos peligros para la humanidad.

Comencemos por los hechos: Rusia realiza una prueba de un misil tierra-espacio, destruye un satélite inoperativo y genera una gran cantidad de fragmentos con diferentes trayectorias.…  Seguir leyendo »

Lecciones de Benedetta

El estreno del último largometraje de Paul Verhoeven, durante el pasado Festival de Cannes, ha vuelto a entusiasmar a sus seguidores y a enfurecer a sus detractores. No es para menos: Benedetta combina a la perfección muchas de las filias y fobias temáticas y visuales de este director, quien reparte a unos y a otros toda la carne y toda la carnaza que desean, manteniendo vivas las brasas de una filmografía longeva, con títulos tan emblemáticos como Delicias turcas, Instinto básico o Showgirls. Su estreno en España, en el Festival de San Sebastián, tampoco ha pasado desapercibido, por idéntica ecuación.…  Seguir leyendo »

Para defender la democracia es necesario poner un freno a los ataques a la Historia que quieren redefinir nuestro presente con fantasías sobre un supuesto pasado nacional majestuoso. Nuevos actores de extrema derecha quieren reconvertir a la historia en mito para luego usarla como un modelo desde el cual proyectar el presente.

En Estados Unidos, Donald Trump consagró parte de su presidencia a la idea de regresar a los Estados Unidos a la época anterior a las reformas civiles y democráticas de los años sesenta. En este marco, se presentó a sí mismo como un defensor de una “verdadera” Historia que había sido abandonada por una supuesta nueva ortodoxia nacional.…  Seguir leyendo »

Todo empezó en EE.UU., país en el que comienza todo. Ni siquiera las revueltas contraculturales lideradas por la Beat Generation y el movimiento ‘hippie’ o las sublevaciones de mayo de 1968 en Francia consiguieron evitar la influencia mundial de este país en el orbe capitalista. Más bien lograron todo lo contrario. Así que todo lo que allí nace tiene rápida emulación en nuestra amada Europa. Y allí surgió, en determinadas instituciones, la moda académica, a partir de la década de los noventa del pasado siglo, de decidir de forma aleatoria qué pasajes de la historia de Norteamérica tienen visos y dignidad de ser estudiados con pasión por los valores que transmiten y cuáles no, lo mismo que acontece con los personajes históricos.…  Seguir leyendo »

Seguidores del expresidente de Estados Unidos, Donald Trump, le animan tras un discurso pronunciado durante un mitin celebrado en a rally at the Lorain County Fairgrounds, Saturday, June 26, 2021, in Wellington, Ohio. (AP Photo/Tony Dejak)

En una reflexión famosa, Hegel observa que el mochuelo de Minerva, diosa romana de la sabiduría, solo emprende su vuelo al anochecer. Con ello quería dar a entender que a menudo solo alcanzamos la comprensión de una época justamente cuando alcanza su fin. Al populismo le sucede algo parecido. Durante la última década aparecieron partidos que transformaron las reglas del juego político en la Unión Europea y en Estados Unidos. Hoy muchos de ellos se desvanecen, pero sigue sin estar claro qué significó ser “populista” durante todo este tiempo. Quizá sea el momento de sacar conclusiones.

Como el pájaro de Minerva –que según qué traducción es un búho, lechuza o mochuelo–, el populismo es difícil de clasificar.…  Seguir leyendo »

Elon Musk y los tecnobillonarios han leído mal la ciencia ficción

La última semana de octubre, Bill Gates cumplió 66 años y lo celebró en una cala de la costa de Turquía, trasladando a los invitados desde un yate alquilado hasta un complejo turístico de playa en un helicóptero privado. Entre los invitados, según los informes locales, se encontraba Jeff Bezos (valor neto: 197.000 millones de dólares), quien después de la fiesta voló de vuelta a su propio yate, que no debe confundirse con el “superyate” que está construyendo y cuyo valor asciende a más de 500 millones de dólares.

La persona más rica del mundo, Elon Musk (valor neto: 317.000 millones de dólares), no asistió.…  Seguir leyendo »

Ancient History Shows How We Can Create a More Equal World

Most of human history is irreparably lost to us. Our species, Homo sapiens, has existed for at least 200,000 years, but we have next to no idea what was happening for the majority of that time. In northern Spain, for instance, at the cave of Altamira, paintings and engravings were created over a period of at least 10,000 years, between around 25,000 and 15,000 B.C. Presumably, a lot of dramatic events occurred during that period. We have no way of knowing what most of them were. This is of little consequence to most people, since most people rarely think about the broad sweep of human history anyway.…  Seguir leyendo »

Dice George Saunders que, en escritura, todo se juega, antes de nada, al nivel de la frase: unidad mínima del campo de batalla en la que el sentido se decide. Y da, así, consistencia única al envite al que el sujeto que escribe se enfrenta: no hacer de la sintaxis sólo reflejo mediado del mundo, de cualquier mundo, sino cosa viva (aun si, como todo, ya moribunda) entre las vivas cosas del mundo. Mentira, sí. Pero mentira literaria.

La editorial Confluencias republica bellamente, bajo el nombre de Trilogía del fin de siglo, las novelas de Gabriel Albiac cuyo eje viene configurado por los avatares de un solo sujeto, poliédricamente conformado por diferentes voces y en tres momentos históricos bien determinados.…  Seguir leyendo »

Cómo fomentar el pensamiento crítico

El pensamiento crítico constituye una de las competencias básicas del educador social, algo fundamental para su buen hacer y su buen ser. Es una habilidad que se aprende. Por tanto, requiere de tiempo y dedicación para que forme parte consustancial y habitual del repertorio de comportamientos del educador social. Porque su función es proponer posibilidades a la sociedad.

El educador social debe ser capaz de escrutar lo que se le presenta y considerar su idoneidad para lo que necesita la sociedad, más que para lo que cree necesitar. Saber diferenciar lo que es importante de lo que es nimio, en función de las propias necesidades y de las exigencias de la sociedad, resulta una competencia importante.…  Seguir leyendo »

Cualquier forma de análisis está sujeta al sesgo cognitivo, el mío incluido. Los analistas que más aciertan son los que son conscientes de ello. La semana pasada escribí sobre una forma particular de sesgo, el llamado sesgo del modelo. Cuando se tiene un modelo matemático, por ejemplo, de la propagación de una pandemia, uno puede sentirse tentado de tomarse más en serio la simulación que la realidad que intenta explicar.

Hay muchos sesgos cognitivos. En el caso de los analistas políticos, con el que tienen que tener cuidado es con el sesgo retrospectivo, o el “yo ya lo sabía”. La mente humana no está bien equipada para lidiar con la incertidumbre radical, aquella que no está sujeta a ninguna distribución de probabilidad.…  Seguir leyendo »

Una despedida esperanzada para los lectores

Mi vida se transformó cuando tenía 25 años y entré nervioso a una entrevista de trabajo en la imponente oficina de Abe Rosenthal, el editor legendario y volátil de The New York Times. En un momento, no estuve de acuerdo con él, así que esperé a que se enojara y llamara a seguridad. En cambio, me tendió la mano y me ofreció un trabajo.

La euforia me desbordó: ¡era muy joven y había encontrado a mi empleador para el resto de la vida! Estaba seguro de que la única manera en que dejaría el Times sería muerto.

Sin embargo, esta es mi última columna para el diario.…  Seguir leyendo »

He tardado mucho en escribir este artículo y ha sido agotador. Al terminar la página pensarán que no parece para tanto, que es corto y, como todos los de su especie, se limita a completar una intuición sobre un fenómeno llamativo con algo de bibliografía y un par de ejemplos curiosos. Y, sin embargo, a mí me ha costado acabarlo, y es que, cada vez que llegan facturas, compruebo que, sin haberlo solicitado, vivo sometido al absolutismo de la servidumbre de la producción. Que tengo que trabajar un montón, vaya, y apenas me queda tiempo. Y no debería quejarme tanto porque, entre los que, como yo, se pagaron la juventud y los textos currando en el mar, hubo varios ilustres -Gorki y Conrad- que tuvieron ocupaciones mucho más ingratas -el uno estibador, el otro embarcado en una goleta que realizaba peligrosas misiones para los carlistas-; pero resulta (aquí llega el fenómeno novedoso) que mi generación (la que merodea la treintena) se queja antes de la obligación de trabajar (sí, en abstracto y con sorpresa de recién emancipado) que del paro o de las condiciones en que se trabaja.…  Seguir leyendo »

Ilustración de Paul Sahre, en la portada de 'La conjura de los necios'.

En una escena memorable de La conjura de los necios, Ignatius Reilly sostenía que el mundo se fue a pique al terminar la Edad Media. Durante unos siglos soplaron los vientos del espíritu; de ahí el esplendor de las catedrales y el genio de Pedro Abelardo y Thomas Becket. Pero, de golpe, todo se vino abajo, y el ser humano se vio enfrentado “a la perversión de tener que ir a trabajar”. Naturalmente, Ignatius olvidaba las extenuantes condiciones de vida de los campesinos medievales que, sometidos a onerosos tributos, doblaban la raspa de sol a sol. Por eso la escena es tan graciosa.…  Seguir leyendo »

El tacto, el sentido más profundo y más olvidado

Acaban de concederles el Premio Nobel de fisiología o medicina a David Julius y Ardem Patapoutian por sus descubrimientos sobre cómo el sistema nervioso siente el frío, el calor y los impulsos mecánicos. El primero, bioquímico neoyorquino y profesor en la Universidad de California, ha logrado identificar una neurona llamada nociceptor, sensible a estímulos físicos y químicos. Para ello se sirvió de la capsaicina, una oleorresina presente en los chiles, responsable del ardor picante que los mamíferos sentimos al probarlos. Patapoutian también es norteamericano, aunque de origen armenio y nacido en Líbano. Y también trabaja en California (en la Universidad de La Jolla y el Instituto Médico Howard Hughes).…  Seguir leyendo »

En la Grecia clásica se simuló un supuesto duelo literario entre Homero y Hesíodo. El texto, conocido como Certamen, fue alterándose desde el siglo V a. C. hasta la época del emperador Adriano (siglo II), cuando parece que quedó fijado tal como hoy lo leemos.

Se trata de una disputa en la que cada uno de estos dos poetas arcaicos se expresa con sus mejores versos. Inicia la competición Hesíodo, que pregunta al autor de la Iliada y lo fuerza a responder casi a la defensiva, pero con genial brillantez. De hecho, el jurado que dirime esta prueba de destreza creativa acuerda conceder el galardón a Homero.…  Seguir leyendo »

The SpaceX Dragon in an image taken from the International Space Station. Photo by Tim Peake/ESA/NASA via Getty Images.

Mega-constellations are composed of several hundreds of highly networked satellites in low Earth orbit, and they are fundamental in providing uninterrupted communication through networks across the globe, enabling internet access even in remote areas.

The space industry has shown great interest in mega-constellations due to their expected high return on capital invested. SpaceX, via its Starlink satellite internet constellations, has already launched 60 satellites into low-earth orbit (LEO) in May 2021. It plans to launch thousands more in the coming years as part of its mega-constellation project. OneWeb, Amazon, and several other private space companies have similar ambitions.

Unregulated launches of mega-constellations, however, make low Earth orbit too crowded to function safely and securely.…  Seguir leyendo »