Astronomía

Futuro y mortalidad del universo

Aprender a ser mortal es el significativo subtítulo de un libro del filósofo Javier Gomá –Aquiles en el gineceo (O aprender a ser mortal), Pre-textos- que sostiene que lo más distintivo del ser humano es su segura mortalidad y que no existe nada más grandioso en lo humano que la aventura de vivir y envejecer y la conciencia de la propia mortalidad (y aquí pone énfasis en la distinción entre muerte y mortalidad). Modestamente añado yo: ¿quizá esta conciencia de la mortalidad pudiera extenderse a la de nuestra civilización, a la de todas las civilizaciones y, por qué no, al universo en su conjunto?…  Seguir leyendo »

Prodigiosa Vía Láctea

Julio es el mes de la Vía Láctea. Si tenemos la suerte de estar en un lugar con poca contaminación lumínica, desde primeras horas de la noche podemos disfrutar de la contemplación del inmenso arco delicadamente brillante que se despliega a través de la bóveda celeste. Empezando en el noreste, la franja lechosa va pasando por la constelación de Perseo, la destacada W de Casiopea, la brillante cruz del Cisne y el Águila, para ir a sumergirse en el sur por Sagitario, donde se encuentra la región más espectacular, el centro de nuestra galaxia. Allí las innumerables estrellas se entremezclan con nebulosas brillantes y oscuras en una maravillosa amalgama.…  Seguir leyendo »

La literatura y las estrellas

El punto más alto en La Palma (Islas Canarias) está a unos 2.400 metros, en el Roque de los Muchachos, unos roquedales que a la distancia y con algo de imaginación parecen figuras humanas. Aquí se respira un aire tan puro como el de Arequipa, la tierra en que nací, y es muy hermoso contemplar, allá abajo, a nuestros pies, una alfombra de nubes que se extiende como un mar en todas direcciones hasta el remoto horizonte. Pero lo más pintoresco del lugar acaso sean unos cuervos sociables que posan con coquetería para las fotografías de los turistas a cambio de un puñado de comida.…  Seguir leyendo »

Dos enormes interferómetros en Washington y Luisiana (EE UU) detectaron el pasado 14 de septiembre de 2015, por primera vez en la historia, la emisión de ondas gravitacionales generadas en los últimos instantes de la fusión de dos agujeros negros de unas 30 masas solares cada uno, abriendo una nueva era de la astronomía y la cosmología.

El 11 de febrero de 2016 pudimos seguir en directo la rueda de prensa que los fundadores del experimento, Reiner Weiss, Ronald Drever y Kip Thorne, dieron en Washington, en la sede de la National Science Foundation estadounidense, describiendo la detección de la señal inequívoca, por lo que los investigadores de la colaboración LIGO sabían que estaban ante un hito de la historia de la ciencia.…  Seguir leyendo »

Todos los observatorios astronómicos se parecen unos a otros, comparten la singularidad de estar ubicados en lugares mágicos donde cada noche, desde el principio de los tiempos, nos abren una ventana a lo desconocido. Esta visión romántica de la astronomía aún se mantiene a día de hoy. Los grandes descubrimientos científicos hechos con los telescopios siguen captando a diario la atención de todos los públicos en los medios de comunicación, y no solo me refiero a los grandes hitos, sino a cualquier efeméride astronómica, como los eclipses, el paso de algún cometa, o las populares lágrimas de San Lorenzo que en los días de agosto iluminan nuestro interés por la grandeza y el origen del universo.…  Seguir leyendo »

¿Qué tienen en común un desastre, la cosmética y la siderurgia? Sorprendentemente, estos son algunos de los términos que proceden del estudio de los cielos. Y es que, como una de las ciencias más antiguas, la astronomía ha acompañado a todas las civilizaciones desde sus albores y, por tanto, los términos para designar los objetos y los fenómenos celestes han penetrado en las lenguas a lo largo de su evolución desde sus orígenes. Esto explica que encontremos términos de raíz astronómica en ámbitos muy lejanos al estudio de los astros, incluyendo en muchas expresiones de la vida cotidiana.

La influencia del cielo sobre el vocabulario es el tema de un delicioso librito del astrónomo francés Daniel Kunth que acaba de ser traducido y publicado en nuestro país (Las palabras del cielo).…  Seguir leyendo »

Los astrónomos nos enfrentamos a varias amenazas hacia la transparencia del cielo, una transparencia que es imprescindible para la observación del universo. El más conocido de estos problemas es la contaminación lumínica: hace décadas que los astrónomos ópticos tuvieron que abandonar los observatorios instalados cerca de núcleos urbanos para instalarse en lugares remotos donde los cielos permanecían más oscuros. La descuidada iluminación de nuestras ciudades hace que un gran porcentaje de la energía luminosa se desperdicie iluminando hacia el firmamento, y ello no sólo es inconveniente para los astrónomos: ya hay un tercio de la humanidad viviendo en lugares donde no es posible ver la Vía Láctea.…  Seguir leyendo »

El rover Curiosity está explorando el cráter Gale, en el ecuador de Marte, desde 2012. El terreno que analiza Curiosity está compuesto fundamentalmente por secuencias sedimentarias depositadas en el fondo de un lago hace 3.500 millones de años. Estos sedimentos contienen diversos minerales secundarios, tales como arcillas o sulfatos, que indican que la superficie primitiva estuvo en contacto con el agua líquida. Sin embargo, Curiosity no ha encontrado carbonatos. Esto confirma los estudios de todas las sondas anteriores: los carbonatos son muy escasos en la superficie de Marte.

En la Tierra, los depósitos de carbonatos se forman en el fondo de lagos y mares al interaccionar el CO2 de la atmósfera con el agua líquida: si hay mucho CO2 en la atmósfera, se forman muchos carbonatos, como sucede en nuestro mundo; si hay poco, se forman pocos carbonatos.…  Seguir leyendo »

En un viaje reciente al país galo, he escuchado una anécdota que ha llamado poderosamente mi atención. Sucedió cuando el dux de Génova, Francesco Maria Imperiale Lercari, visitó Versalles en 1685 para inclinarse ante Luis XIV y expresarle su “extrême regret de lui avoir déplu” (su “gran arrepentimiento por haberle disgustado”). La pequeña república de Génova venía apoyando a España facilitándonos galeras y, en términos generales, venía mostrando una actitud muy insolente hacia Francia. Como consecuencia de ello, en mayo de 1684, una flota de guerra comandada por Duquesne había castigado a Génova bombardeándola durante seis días y, como colofón, los franceses acabaron exigiendo que los embajadores de Génova fuesen a París a pedir disculpas.…  Seguir leyendo »

Elogio de lo invisible en el Cosmos

Una vez superadas estas fiestas de Navidad y Año Nuevo, en las que hemos asistido a la acostumbrada bacanal de consumismo disparatado que culmina en esta noche de Reyes, quizás encontremos una buena ocasión para mirar detrás de lo obvio y lo ostensible, que aún impera por doquier, para interesarnos por lo menos palpable. En nuestras vidas cotidianas algunos elementos intangibles pueden llegar a ser al menos tan importantes como los más aparentes. Pensemos, por ejemplo, en cuando en estas fechas entramos nuevamente en la casa de los abuelos; no es un palacio ni un sitio maravilloso ni inundado por el lujo, pero allí se respira un ambiente especial.…  Seguir leyendo »

Give It Up for Pluto

In science, as in other realms, the great and the mighty command our attention and dominate the headlines. See, for example, the recent discoveries of Dreadnoughtus schrani (the biggest dinosaur) and EGS-zs8-1 (the farthest galaxy). But this year, as NASA’s New Horizons spacecraft sped through the outskirts of the solar system, a cherished underdog stole the show: the dwarf planet Pluto.
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In July, after a nine-year, three-billion-mile journey, New Horizons flew by Pluto at more than 30,000 miles per hour, transmitting back to Earth a treasure trove of stunning images and fascinating data, which continue to arrive. In fact, the sharpest views of Pluto are reaching us only now, five months after the all-too-brief close encounter.…  Seguir leyendo »

It’s a bitter pill to swallow, but it’s starting to look as if Einstein might just have been right about that speed of light thing. From apparently superluminal radio sources in deep space, to the neutrinos that were supposed to be arriving ahead of schedule at the Grand Sasso experiment in Italy, every apparent exception to Einstein’s ultimate speed law has turned out to be a phantom. Even in the quantum realm, where entangled particles seem to communicate with each other instantaneously across any distance, no useful information is shared at anything other than the speed of light.

This is a particular blow if you happen to enjoy the galaxy-spanning fantasies of Star Trek, Star Wars and the like.…  Seguir leyendo »

Our galaxy, the Milky Way, is home to almost 300 billion stars, and over the last decade, astronomers have made a startling discovery — almost all those stars have planets. The fact that nearly every pinprick of light you see in the night sky hosts a family of worlds raises a powerful but simple question: “Where is everybody?” Hundreds of billions of planets translate into a lot of chances for evolving intelligent, technologically sophisticated species. So why don’t we see evidence for E.T.s everywhere?

The physicist Enrico Fermi first formulated this question, now called the Fermi paradox, in 1950. But in the intervening decades, humanity has recognized that our own climb up the ladder of technological sophistication comes with a heavy price.…  Seguir leyendo »

The march into space appears to be gathering speed. The not-for-profit Mars One says it plans to establish a human settlement on Mars by 2025, a goal that has attracted more than 200,000 applicants for the one-way trip (a number that has so far been winnowed down to 705 candidates). And before Virgin Galactic’s SpaceShip2 crashed in October, nearly a thousand would-be space tourists spent as much as a quarter of a million dollars for the promise of a few minutes of suborbital weightlessness.

But, future astronauts, think very carefully: Space is a very dangerous and unpredictable place.

For decades, space scientists have used an array of sophisticated satellite experiments to study the environment of space from the Earth to the sun.…  Seguir leyendo »

Earlier this year, I visited Fernando de Noronha, an island off the northeastern coast of Brazil, only four degrees south of the Equator. When I was walking to a restaurant, I noticed something strange in the night sky: It was Ursa Major, the constellation that Americans call the Big Dipper and the British call the Plough.

The Big Dipper, commonplace in the north, is rarely seen in the Southern Hemisphere, though a friend of mine swears he saw it once from the top of a mountain in São Paulo. According to him, it was just above the horizon.

I’m jealous of those who have the Big Dipper.…  Seguir leyendo »

The amazing discoveries from NASA’s Kepler planet-hunting space telescope keep rolling in. The latest, announced this week by astronomers, is the discovery of a planet just 10% larger than the Earth orbiting in the so-called “habitable zone” of the star Kepler-186.

In our solar system, Earth is the only planet in the habitable zone — the distance from the sun where liquid water can exist on the surface without boiling away (like on Venus), or turning to ice (like on Mars).

The new planet, imaginatively dubbed Kepler-186f for now, appears to be in the same kind of Goldilocks place in its solar system.…  Seguir leyendo »

Durante la última semana y media, la gente se ha maravillado con el descubrimiento de las pruebas que respaldan la “inflación”, teoría que describe los dolores de parto del Big Bang hace 13,700 millones de años. ¿Qué significan estos hallazgos y cómo se descubrieron?

En muchos artículos se dio a conocer la noticia, pero yo trataré de explicarla a fondo. No se vayan, porque este es uno de los descubrimientos astrofísicos más emocionantes en varias décadas.

Los humanos se han preguntado por el origen del universo desde hace milenios; la noticia de la semana pasada nos acercó un poco más a la respuesta.…  Seguir leyendo »

The other night, as I sat in the telescope operation room at the Keck Observatory in Waimea, Hawaii, preparing with colleagues to measure light from some of the most distant galaxies known, the phone rang with startling news.

An exploding star had been sighted in M82, one of the nearest big galaxies. The “supernova” (as such stellar explosions are called) was a special, rare “Type Ia” — the kind that led to the Nobel-worthy discovery of dark energy.

Type Ia supernovae have happened in our galactic neighborhood only three times in the last 80 years. Like astronomers around the world, we were excited to be at a world-leading telescope, where we could collect new information about this rare event.…  Seguir leyendo »

The recent announcement by a team of astronomers that there could be as many as 40 billion habitable planets in our galaxy has further fueled the speculation, popular even among many distinguished scientists, that the universe is teeming with life.

The astronomer Geoffrey W. Marcy of the University of California, Berkeley, an experienced planet hunter and co-author of the study that generated the finding, said that it “represents one great leap toward the possibility of life, including intelligent life, in the universe.”

But “possibility” is not the same as likelihood. If a planet is to be inhabited rather than merely habitable, two basic requirements must be met: the planet must first be suitable and then life must emerge on it at some stage.…  Seguir leyendo »

The phrase “scientific revolution” tends to get overused. But there is one happening right now that could arguably alter the entire trajectory of human existence by profoundly realigning what we know of the complex, undulating road that has taken us from atoms adrift in the void to living, thinking beings in merely four billion years.

Using techniques of exquisite sensitivity and technological finesse, astronomers have spent the past two decades on an astonishing voyage of cosmic discovery. They have found that the universe is full of planets: Cold, small, and dark next to their large and glaring suns, these worlds have previously been hidden from us.…  Seguir leyendo »