Científicos (Continuación)

Jorge Wagensberg, que falleció el pasado sábado. Gianluca Battista. EL PAÍS

Conocí a Jorge Wagensberg hace más de un cuarto de siglo, cuando se hizo cargo del entonces llamado Museu de la Ciència de Barcelona. Había sido una experiencia impulsada por la Obra Social de la Caixa diez años atrás, remodelando el edificio sede del Empar de Santa Llùcia para acoger una serie de experimentos y el que sería el primer planetario público en Barcelona.

Desde su fundación, el Museu pretendía explorar el concepto de museo interactivo, un enfoque entonces inédito en España y casi en Europa, tomando como referente más cercano sería el Exploratorium de San Francisco. En 1979 ya produjo su primera exposición itinerante (que circularía por España durante más de un año) y en 1980 ya estaba abierto a su uso por escuelas y público en general.…  Seguir leyendo »

El fabuloso legado de Marie Curie

Tras tomar el tren en Varsovia hacia París en 1891, a sus 24 años de edad, Maria Sklodowska viajó durante tres días sentada en una silla plegable en cuarta clase. El faro intelectual de la Ciudad de la Luz servía entonces de guía no solo para artistas como Rimbaud, Picasso, Brancusi o Albéniz, entre tantos otros, sino que París también ejercía su poderosa atracción sobre los jóvenes interesados por las ciencias. Maria, además, iba con el firme propósito de formarse allí para, más tarde, poder regresar y contribuir al progreso de su país que en esos momentos estaba desbaratado con su territorio repartido entre Austria, Prusia y Rusia.…  Seguir leyendo »

El pasado martes 27 de junio asistí junto a otros compañeros al Congreso de los Diputados para seguir el debate de una Proposición No de Ley del grupo socialista, relativa al incumplimiento de la Ley de la Ciencia, la Tecnología y la Innovación. La ponente de la misma, María González, tuvo que volver a recordarle al Gobierno que tiene un deber inexcusable de cumplir la Ley vigente. Una Ley que fue aprobada con el voto afirmativo unánime del Partido Popular y que viene siendo incumplida por el Gobierno desde su entrada en vigor.

En este caso el artículo vulnerado era el 25, que dispone que a partir del 1 de enero de 2014 todos los científicos de plantilla que dependen directamente del Estado tendrían que pasar a cobrar una parte significativa de sus sueldos en función de sus méritos científicos y tecnológicos, evaluados por comisiones externas.…  Seguir leyendo »

Cajal y sus dibujos

“El buen dibujo, como la buena preparación microscópica, son pedazos de la realidad, documentos científicos que conservan indefinidamente su valor y cuya revisión será siempre provechosa, cualesquiera que sean las interpretaciones a que hayan dado origen.” (Santiago Ramón y Cajal, 1899)

El cerebro es el órgano más enigmático e importante del ser humano, ya que es irremplazable y sirve para gobernar nuestro organismo y conducta, así como para comunicarnos con otros seres vivos. Gracias a la evolución del cerebro somos capaces de realizar tareas tan extraordinarias y exclusivas como escribir un libro, componer una sinfonía o inventar máquinas. No cabe duda de que nuestros conocimientos actuales sobre el cerebro son el resultado del desarrollo tecnológico y del trabajo colectivo de numerosos científicos, pero las investigaciones de Santiago Ramón y Cajal (1852-1934) contribuyeron de forma mucho más decisiva a la creación de la atmósfera científica necesaria para el nacimiento de la neurociencia moderna.…  Seguir leyendo »

A year-long exhibition at Ben Gurion Airport in Israel features Israeli scientists and tells the story of their remarkable innovations. Kobi Gideon Kobi Gideon

If you are planning to visit Israel in the near future, take an extra 30 minutes for a remarkable exhibition. On the wall of the corridor leading to departures hall at Ben Gurion Airport, you will find large pictures of Israeli scientists and their inventions. Arriving last week as always at the last moment, I almost missed my flight because of it.

Flying many years in the Israeli Air Force made me different from the other travelers who were watching the exhibition with me: Unlike most of them, I knew how air traffic worked. When they made it to their seats inside the plane, they just relaxed, while I — unconsciously — asked myself if all the aircraft systems will perform smoothly, if the radar monitoring the heavy air traffic will not fail, and more such annoying thoughts.…  Seguir leyendo »

In a series of four lectures delivered at the Prussian Academy of Sciences in Berlin in November and December 2015, Einstein presented a new theory of gravitation. Illustration: Jasper Rietman

History may judge 2015 as the year when mankind opened up a completely new window on the universe, exactly a century after Albert Einstein laid the scientific foundations for it. The excitement concerns the possibility of detecting one of nature’s most elusive phenomena – gravitational waves – which could pave the way for a much better understanding of black holes, neutron stars and other violent astronomical systems.

Several new projects have been launched in the past few months to make gravitational waves the Next Big Thing in astronomy. Rumours have it that one of these – the US’s Advanced Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory (Advanced Ligo) – already “detected something” in September, but the scientists involved remain tight-lipped.…  Seguir leyendo »

Una teoría prodigiosa

Se cumplen ahora 100 años de la publicación de la teoría de la relatividad general, sin duda una de las construcciones más bellas y abstractas producidas por la humanidad, una auténtica obra de arte científico que fue pergeñada por la mente de una persona de 36 años de edad, un hombre que, refugiándose de las múltiples condiciones adversas que le rodeaban, trabajaba en solitario: Albert Einstein.

En noviembre de 1915 Einstein se encontraba en Berlín y era víctima de varias guerras. La primera, la mundial, había penetrado en los despachos del instituto dirigido por el químico Fritz Haber en donde trabajaba Einstein.…  Seguir leyendo »

Las naciones construyen su armazón y su textura utilizando muchos ingredientes. La proyección intelectual y sentimental que, en el caso de España, ejercen determinadas figuras de nuestro ayer, como, por ejemplo, Jovellanos, Unamuno o Cajal, constituye, sin duda, uno de ellos. La conmemoración de cualquier aniversario relacionado con este tipo de figuras es siempre, por tanto, como una nueva primavera: la ocasión oportuna para que sus vidas e ideas reverdezcan y den de nuevo fruto.

Al cumplirse el 17 de octubre de este año el octogésimo aniversario de la muerte de Cajal, tres son, a mi juicio, los frutos que rebrotan al evocar su figura: la obra científica que realizó, las virtudes cívicas que practicó y el sincero patriotismo que sintió.…  Seguir leyendo »

En momentos de crisis agudas un grupo humano puede verse abocado a las más absolutas tristeza, amargura y nostalgia; en España han sido demasiadas las oleadas de compatriotas que a lo largo de nuestra tensa historia se han visto obligados a afrontar el exilio, un futuro incierto en tierras no siempre acogedoras. Hablamos de quienes abandonaron su patria con el alma rota, sus biografías truncadas, forzados a rehacer sus vidas en una sociedad diferente, a integrarse como pudieron en ella. Fueron experiencias duras, que nos conducen a pensar en el exilio como una forma de vivir, de afrontar la adversidad con la única esperanza de volver, no siempre cumplida.…  Seguir leyendo »

Hace 60 años que Krebs recibió el telegrama comunicándole la concesión del Premio Nobel por su descubrimiento del ciclo de los ácidos tricarboxílicos, el proceso de «quema» de los hidratos de carbono que obtiene energía útil para la célula. Cualquier estudiante de medicina reconoce su nombre, por ser el que descubrió el primer ciclo metabólico, el de la urea (que explica la forma en que las proteínas degradadas en el organismo transforman sus derivados tóxicos en urea) y por sus importantísimas contribuciones al ciclo por el que recibió el Nobel. Pero Krebs contribuyó al descubrimiento de un tercer ciclo: el ciclo del glioxilato, que ocurre en plantas y es muy importante para la síntesis de glucosa a partir de los ácidos grasos.…  Seguir leyendo »

La mayoría de las personas no ven a Charles Darwin como un psicólogo. De hecho, su trabajo revolucionó este campo. Antes de Darwin, la especulación filosófica definía nuestro entendimiento psicológico. No obstante, incluso los grandes filósofos –Platón, Aristóteles, Hobbes, Hume, Locke, Kant, Schopenhauer, Nietzsche, entre otros– podían describir solamente los acontecimientos y conductas mentales corrientes, pero no sus causas.

Darwin llegó a la importante conclusión de que la evolución ha influenciado la configuración de nuestras mentes al mismo grado que la configuración de nuestros cuerpos. Visto que los humanos evolucionaron de los mismos ancestros primates que los chimpancés o gorilas modernos, Darwin señaló que se podía obtener más información comparando los instintos, emociones y conductas humanos con los de los animales, que con la especulación subjetiva.…  Seguir leyendo »

A Diego Martínez le concede la Sociedad Europea de Física (SEF) el premio al mejor investigador joven de Europa en física de partículas, y al mismo tiempo, el Ministerio de Economía le niega un contrato Ramón y Cajal para que se traslade a investigar a España. El contraste entre ambas noticias ha supuesto un ridículo de tal magnitud para nuestro sistema de evaluación científica, que inmediatamente la noticia ha saltado a los periódicos. Al día siguiente, nos enteramos de que Nuria Martí, víctima de un ERE en el Centro de Investigación Príncipe Felipe de Valencia en 2011, ha conseguido continuar su trabajo en la Oregon Health & Science University.…  Seguir leyendo »

Eran tardes estivales, de largos crepúsculos. Severo Ochoa permanecía en silencio, con la sonda nasogástrica implantada sine die, memorizando tal vez con resignación, el sabor de las cigalas que ya no volvería a disfrutar, en cenas que alegraron sus noches de desconsolada viudedad.

Entonces compartimos largos silencios, mientras su pensamiento flotaba en las aguas muertas del pasado. Uno de sus temas recurrentes, en aquellas tardes, eran los grandes enigmas, en especial el origen del Universo y de la vida. La fe, buscada con obstinado empeño, resultaba dolorosamente bloqueada por la razón, ya desde sus tiempos de estudiante en los Jesuitas de Málaga.…  Seguir leyendo »

La conmutación de paquetes -la revolución del siglo XX en el mundo de las comunicaciones- estaba allí, esperando que alguien se diera cuenta. Y los primeros fueron Donald Davies en Inglaterra y Paul Baran en Estados Unidos, que la descubrieron por separado, cada uno a un lado del Atlántico. Hasta entonces, los sistemas de comunicación descansaban en la conmutación de circuitos. De hecho, aún hoy el sistema telefónico lo hace: cada vez que alguien marca un número de teléfono, lo que hace esencialmente es montar un circuito que conecta -por medio de las centrales que sean necesarias- los dos terminales. Este circuito solo sirve para esta comunicación y está activo únicamente mientras esta dura.…  Seguir leyendo »

Cuando le faltaba un mes para cumplir 86 años, el matemático Benoit Mandelbrot confió su figura al recuerdo, quizá imaginando que la memoria separaría como acostumbra la cáscara del fruto, habilitándole un lugar de honor entre los maestros del género humano. Por lo demás, fue alguien lo bastante poco notorio para el gran público como para justificar algunas aclaraciones.

Empezó irritando a su gremio por su obstinación en estudiar figuras técnicamente conocidas como aberraciones o monstruos, y se adelantó a todos en aprovechar la potencia de cálculo del ordenador para hacerlas visibles. Basta teclear la palabra fractal en cualquier buscador para situarse ante ellas, que podrían parecer simples variantes de la espiral y la filigrana si no fuesen paisajes insondablemente profundos.…  Seguir leyendo »

The laser was invented just 50 years ago. Then nobody thought lasers might register barcodes in a supermarket, or read a disc in a DVD player. Nobody foresaw that lasers might identify the DNA base-pairs in a gene-sequencing machine or transmit messages by fibreoptic cable. That lasers could be valuable for fine surgery of the eye was unthinkable, let alone that they might kickstart nuclear fusion to produce green energy.

Certainly nobody predicted that it might eventually be possible to focus the spot produced by a laser to just one nanometer — a circle of light two thousand times smaller than the smallest life-form on this planet — and possibly produce a powerful microscope capable of looking inside individual molecules.…  Seguir leyendo »

Se definía, con bienhumorada humildad, como "trapero del tiempo" para explicar su abrumadora capacidad de trabajo y tratar de restarle importancia. Perteneció a cinco de las ocho Reales Academias que existen en nuestro país y participó activamente en sus tareas. Modernizó y renovó la enseñanza y la práctica de la medicina. Escribió estudios históricos que en algunos casos siguen siendo textos de referencia. Desempeñó un papel relevante en la vida política y social de los años veinte y primeros treinta del siglo XX español.

Pero, ahora que se cumple el medio siglo de su fallecimiento, ¿qué es lo que aún perdura en la memoria colectiva de los españoles de cuanto en su vida hizo, escribió o dijo el doctor Marañón?…  Seguir leyendo »

A popular view of scientists is that they deal with certainties, but they are (or should be) the first to admit the limitations in what they know. Yet can scientists admit uncertainty and still be trusted by politicians and the public? Or would the language of possibilities and probabilities merely shift attention to those with more strident, confident arguments?

Nobody is expected to predict the future exactly. So there is generally no problem in acknowledging the risk of everyday activities, and it is natural to use past experience to be open and precise about the uncertainties. Patients may, for example, be told that for every one million operations there are expected to be five deaths related to the anaesthetic — that’s an anaesthetic risk of five micromorts (a one-in-a-million chance of dying) per operation.…  Seguir leyendo »

«Yo sospecho, yo me inclino a creer, yo creo» que Félix de Azara influyó de manera importante en la redacción del libro de Charles Darwin «Sobre el Origen de las especies por medio de la Selección Natural o la Conservación de las Razas favorecidas en la Lucha por la Vida», de cuya publicación se cumplen ciento cincuenta años.

Y eso que Félix de Azara no tiene en principio nada de naturalista. Es el mejor ejemplo de cómo una persona que no ha estudiado Historia Natural puede llegar a convertirse en uno de los mejores observadores y pensadores que haya tenido jamás la Naturaleza.…  Seguir leyendo »

La vie d’un penseur ne commence pas par la fin, lorsque tout est clair, mais par l’expérience initiale d’un échec dont il lui faut imposer la valeur.

On a beaucoup dit que Lévi-Strauss n’avait pas été un véritable ethnographe, que ses expéditions chez les Indiens du Brésil, dans les années 30, avaient été brèves, furtives, inappliquées ; que Tristes Tropiques, le récit autobiographique où il affecte de mépriser les voyages, relate avec une majestueuse amertume le naufrage de ce qu’on appelle un travail de terrain, naufrage élégamment caché par l’éclat de la pensée.

Les Anglo-Saxons, qui se flattent de ne connaître que les faits, le rangent dans la catégorie des «anthropologues de fauteuil», à côté de ceux qui, à la fin du XIXe siècle, écrivaient des ouvrages fondés sur des enquêtes par correspondance ou de sages lectures.…  Seguir leyendo »