Enfermedades infecciosas

A local health worker in Kandahar, Afghanistan, marked a girl’s finger to show she had received a polio vaccine. Jim Huylebroek for The New York Times

The fight to eradicate polio has been long and difficult. It’s been nearly 50 years since vaccines eliminated the disease in the United States. But polio continues to this day disabling or killing children in some harder to reach parts of the world. The good news is that we are now on the cusp of eradicating this terrible disease everywhere and forever.

The Global Polio Eradication Initiative is a consortium of major players in the fight — the Gates Foundation, Rotary International, the World Health Organization, the Centers for Disease Control and Prevention and Gavi, the Vaccine Alliance. The group has the ambitious aim to end transmission of the virus that causes the disease, wild poliovirus, by the end of the year in Afghanistan and Pakistan, the two countries where it is still actively infecting humans.…  Seguir leyendo »

Un gran avance en salud hepática

A fines de marzo, la Organización Mundial de la Salud publicó nuevas directrices para la prevención, el diagnóstico y el tratamiento de la infección con el virus de la hepatitis B crónica (VHB). Siendo una persona que vive con el VHB, aplaudo estas modificaciones, que pueden traer consigo una reducción considerable de las muertes por cáncer hepático en África.

La historia de Wisdom, padre y fundador de una de las mejores escuelas privadas de Nigeria, demuestra la necesidad de aplicar una nueva estrategia al tratamiento del VHB. Al presentarse como donante de sangre para un familiar enfermo, Wisdom se llevó la sorpresa de que tenía VHB.…  Seguir leyendo »

La IA puede ayudar a eliminar la tuberculosis

La aparición de tecnologías revolucionarias parece haberse acelerado estos últimos tiempos. Desde su lanzamiento en noviembre de 2022, el chatbot ChatGPT de inteligencia artificial generativa de OpenAI se ha convertido en motivo mundial de asombro, con más de cien millones de usuarios y numerosos imitadores. Las capacidades de esta tecnología, en veloz evolución, también llamaron la atención de la dirigencia internacional y fueron uno de los temas principales de discusión en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático celebrada en Dubái (COP28) y en la reunión anual del Foro Económico Mundial en Davos.

Es fácil entender por qué.…  Seguir leyendo »

Como médica, no le temo a la covid como antes, pero sí me quedo con sus lecciones

Recorrer la unidad de cuidados intensivos es a menudo una lección sobre lo mucho a lo que hay que temer.

Solo hace unos años, caminaba por estos pasillos pensando constantemente en la covid, temiendo contraer el virus en la habitación de un paciente o durante una conversación con algún colega. Ese temor era una fuente de distracción, a veces muy absorbente. Pero ahora ya no temo que el virus haga que me enferme de gravedad, y la pandemia es un recuerdo que empieza a desvanecerse. A veces me cuesta creer que siquiera haya ocurrido.

Cuatro años después de que la Organización Mundial de la Salud declarara la pandemia, el coronavirus sigue con nosotros.…  Seguir leyendo »

Una enorme oportunidad de salvar vidas a bajo costo

En 2021, la malaria causó 619 000 muertes; 77% de ellas entre niños menores de cinco años y 96% en África. Pero ahora, tras décadas de investigación (y varios intentos fallidos), existe una nueva vacuna contra la malaria, llamada R21/Matrix‑M (a partir de ahora, R21), que es eficaz en un 70 a 78% de los casos. Aunque se necesitan tres dosis para alcanzar ese nivel de protección, y un refuerzo un año después, la vacuna (un desarrollo conjunto de la Universidad de Oxford y del Instituto de Serología de la India) es barata: su costo de producción es entre dos y cuatro dólares por dosis, comparable al de otras vacunas de uso pediátrico.…  Seguir leyendo »

Mothers participate in a vaccine pilot program in Gisambai, Kenya, on March 7. Yasuyoshi Chiba/AFP via Getty Images)

Right now, enough material to make 20 million doses of a lifesaving malaria vaccine is sitting on a shelf in India, expected to go unused until mid-2024. Extrapolating from estimates by researchers at Imperial College London, these doses—enough for 5 million children—could save more than 31,000 lives, at a cost of a little more than $3,000 per life. But current plans by the World Health Organization to distribute the vaccine are unclear and have been criticized as lacking urgency.

Growing up in rural Zambia, I was infected with malaria multiple times. The worst case was when I was in primary school in the year 2000.…  Seguir leyendo »

Children are hooked up to IV drips on the stairs at a children's hospital in Beijing on Nov. 23.

In Beijing and other megacities in China, hospitals are overflowing with children suffering pneumonia or similar severe ailments. However, the Chinese government claims that no new pathogen has been found and that the surge in chest infections is due simply to the usual winter coughs and colds, aggravated by the lifting of stringent COVID-19 restrictions in December 2022. The World Health Organization (WHO) has dutifully repeated this reassurance, as if it learned nothing from Beijing’s disastrous cover-up of the COVID-19 outbreak.

There is an element of truth in Beijing’s assertion, but it is only part of the story. The general acceptance that China is not covering up a novel pathogen this time appears reassuring.…  Seguir leyendo »

A nurse fills a syringe with an earlier type of malaria vaccine in Kenya in 2022. Photograph: Baz Ratner/Reuters

Want to guess the most dangerous animal in the world? When my team asked children in Edinburgh during a public outreach event with schools, they said sharks, alligators, spiders and lions. All good guesses, but none on target. The deadliest animal is the mighty mosquito, which kills more than 1 million people a year. Almost 700 million people contract a mosquito-borne illness each year. Mosquitoes carry serious diseases like malaria, dengue fever, West Nile virus, Zika virus and chikungunya that not only kill, but also result in pain, disability and prolonged illness.

Among mosquito-borne diseases, malaria is the most deadly. Scientists believe it has killed more people than any other disease spread by the insects in history.…  Seguir leyendo »

Pongamos fin a la polio

Las sociedades modernas llevan más de un siglo lidiando con el poder exorbitante del mercado. Pero, ¿tiene el poder que ejercen sobre nosotros las grandes tecnológicas algo de nuevo? ¿Son Google, Amazon o Meta intrínsecamente diferentes de Standard Oil en los años veinte, IBM en los setenta o Walmart más cerca en el tiempo?

Si no lo son, entonces tendría que ser posible regular a las megatecnológicas con herramientas legislativas que se remontan a la Ley de Defensa de la Competencia (Ley Sherman) aprobada en 1890 en los Estados Unidos. Es lo que con gran valentía está tratando de hacer Lina Khan, presidenta de la Comisión Federal de Comercio de los Estados Unidos.…  Seguir leyendo »

La necesidad de acelerar el desarrollo de una vacuna para la fiebre de Lassa

Puede que la pandemia del COVID-19 haya dejado al descubierto la vulnerabilidad de los sistemas sanitarios del mundo, pero también llevó a un logro verdaderamente impresionante: el desarrollo y producción de vacunas que salvan vidas con una rapidez nunca  antes vista. A medida que nuestro foco pasa a otros retos de salud pública, debemos aprovechar estas tecnologías y poner en práctica las lecciones aprendidas durante la pandemia para dar respuesta a otras enfermedades letales que exigen una atención urgente. Una de ellas, la fiebre de Lassa ha estado asolando a países del África occidental por más de 50 años, y todavía no hay una vacuna para prevenir su propagación.…  Seguir leyendo »

La única manera de erradicar la poliomielitis

El hallazgo, en 1955, de que la vacuna contra la poliomielitis de Jonas Salk era segura y efectiva, luego de una prueba exitosa en la que participaron casi dos millones de niños estadounidenses, marcó un punto de inflexión en la lucha contra una enfermedad altamente infecciosa que causa una parálisis incurable o, inclusive, la muerte. Antes del descubrimiento de Salk, se registraban entre 25.000 y 50.000 casos por año solo en Estados Unidos, y poco se sabía sobre cómo se propagaba el virus.

Salk creó su vacuna antipoliomielítica inactivada (IPV) inyectable tratando al virus con formalina. Más o menos para la misma época, Albert Sabin estaba desarrollando una vacuna antipoliomielítica oral (OPV), que usa cepas mutantes atenuadas (debilitadas) que estimulan la producción de anticuerpos sin provocar la enfermedad.…  Seguir leyendo »

Samples are taken from a dead sea lion in the Paracas National Reserve, in Peru, where many have died of the H5N1 bird flu virus this year. Photograph: SERNANP/AFP/Getty Images

Last month a pet dog in Canada died of H5N1, also known as bird flu, after eating a wild goose. Worryingly this follows a pattern, with an increasing number of bird flu cases appearing in mammals who come into contact with an infected bird, dead or alive.

When you see a wild bird such as a duck or seagull, think bird flu. Because it’s actually more likely than not they’re infected with the virus. And many species of wild birds are asymptomatic, meaning that they don’t show any symptoms. The risk of transmission to pets is low, but they can get sick from chewing or eating an infected bird, whether it’s dead or alive.…  Seguir leyendo »

Earlier this month I declared an end to covid-19 as a global health emergency; a bookend to the most severe global health crisis since the influenza pandemic in 1918.

Over the past three-and-a-half years, covid-19 has officially claimed almost 7m lives, although the World Health Organization (WHO) estimates the true toll to be closer to 20m. Millions more continue to struggle with the debilitating effects of post-covid-19 condition, or “long covid”, a syndrome we only partially understand.

On top of the death and physical suffering it has caused, covid-19 has severely disrupted health systems, depriving millions of essential health services; roiled economies, erasing trillions of dollars from global GDP; and caused immense social upheaval, with borders closed, movement restricted and schools shut.…  Seguir leyendo »

Si la pandemia ya no es una emergencia de salud pública, entonces, ¿qué es?

Por ahora, la sirena que marca el fin de alerta sonó, aunque la guerra no ha terminado. El 5 de mayo, el director general de la Organización Mundial de la Salud, Tedros Adhanom Ghebreyesus, anunció que la COVID-19 ya no es una “emergencia de salud pública de importancia internacional”: una ESPII.

Esa declaración señala la entrada en una fase diferente de la batalla colectiva de la humanidad contra el coronavirus SARS-CoV-2. ¿Significa esto que la pandemia ha terminado? No. ¿Es prematura la declaración? Las opiniones de los expertos difieren. ¿Cómo será esta siguiente fase de la COVID-19 en los próximos años y décadas?…  Seguir leyendo »

Apparently the Pandemic Emergency Is Over

Twenty-two million deaths later, it’s over. On Friday, the World Health Organization declared the end of the Covid-19 global health emergency. In the United States, the public health emergency will officially be withdrawn next week. For years now, Americans despairing at the death and disruption of the pandemic have found themselves asking, when will it end? The answer, officially, is now, however arbitrary that may seem.

How did we get here? In 2020, we talked about “flattening the curve” and “zero Covid”. We let ourselves imagine that an endgame might arrive soon. We looked at graphs charting the waves of the Spanish flu and wondered how many such waves we might have to endure: Would it be one winter surge or two?…  Seguir leyendo »

Una nueva arma contra la malaria

Durante los últimos tres años la pandemia de COVID-19 dominó los titulares y estimuló la investigación científica: expertos de todo el mundo centraron los recursos y las tecnologías potencialmente útiles en el problema. Aunque el centro de la atención se alejó ligeramente de ella, la COVID-19 sigue estando dentro de las prioridades mundiales, a veces en detrimento de enfermedades infecciosas vinculadas con la pobreza que afectan principalmente al Sur Global. Por ejemplo, se estima que por la malaria murieron 619 000 personas —la mayoría de ellas, niños del África subsahariana— en 2021, cuando hubo 247 millones de casos en el mundo.…  Seguir leyendo »

How Did No-Mandate Sweden End Up With Such an Average Pandemic?

If you know one thing about Sweden’s pandemic, it is almost certainly that the country followed a radical, contrarian public health path. Its hands-off approach to Covid-19 mitigation — no stay-at-home orders to begin with, and no mask mandates later on — was one that many on the pandemic left quickly derided as sadistic public policy and many on the pandemic right praised as enlightened.

That was the story three years ago, and although the terms of the debate have been somewhat frozen in time since, the argument has been burning again. In recent weeks, the former state epidemiologist Anders Tegnell, the architect of the Swedish response, has been taking a sort of victory lap through the media.…  Seguir leyendo »

Un pelícano que se sospecha murió a causa de la influenza aviar H5N1 en una playa de Perú en diciembre. Ernesto Benavides/Agence France-Presse vía Getty Images

Mientras el mundo apenas está comenzando a recuperarse de los estragos de la COVID-19, ya se enfrenta a una posible pandemia provocada por un patógeno mucho más mortífero.

Desde hace mucho tiempo, la gripe aviar —llamada más formalmente influenza aviar—ha estado atemorizando a los científicos. Este patógeno, sobre todo la cepa H5N1, no ha infectado con frecuencia a los seres humanos, pero cuando lo ha hecho, ha causado la muerte del 56 por ciento de quienes se sabe que la han contraído. No ha generado una pandemia gracias a la poca capacidad que tiene de pasar con facilidad de una persona a otra, si es que lo hace.…  Seguir leyendo »

Qué riesgo implica el peligroso brote de fiebre de Lassa surgido en África

Durante las primeras tres semanas de 2023, el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades de Nigeria (NCDC) ha notificado un total de 244 casos confirmados de fiebre de Lassa en 16 estados del país, con 37 muertes y una tasa de letalidad del 15,1  %. Esta situación implica una tendencia al alza sin precedentes en el número de casos confirmados notificados en comparación con años anteriores. Por eso se ha activado el nivel 2 del Centro Nacional de Operaciones de Emergencia multisectorial para la fiebre de Lassa.

La primera paciente fue una enfermera misionera

La fiebre de Lassa es una fiebre hemorrágica viral, a menudo fatal, causada por el virus de Lassa.…  Seguir leyendo »

A pelican suspected to have died from H5N1 avian influenza on a beach in Peru in December. Ernesto Benavides/Agence France-Presse — Getty Images

As the world is just beginning to recover from the devastation of Covid-19, it is facing the possibility of a pandemic of a far more deadly pathogen.

Bird flu — known more formally as avian influenza — has long hovered on the horizons of scientists’ fears. This pathogen, especially the H5N1 strain, hasn’t often infected humans, but when it has, 56 percent of those known to have contracted it have died. Its inability to spread easily, if at all, from one person to another has kept it from causing a pandemic.

But things are changing. The virus, which has long caused outbreaks among poultry, is infecting more and more migratory birds, allowing it to spread more widely, even to various mammals, raising the risk that a new variant could spread to and among people.…  Seguir leyendo »