Exploración espacial

La Estación Espacial Internacional fotografiada desde una nave espacial Soyuz el 30 de octubre de 2018. NASA / Roscosmos

“El espacio no es un lugar remoto. Está a una hora en coche, si puedes conducir hacia arriba”. Esta frase del siempre brillante y polémico astrofísico Fred Hoyle tiene muchas lecturas. Ante el reciente incidente espacial entre Rusia y Estados Unidos nos ofrece una nueva interpretación. Apenas cien kilómetros sobre nuestras cabezas se desarrolla la misma estrategia geopolítica que en la superficie del planeta, con los mismos defectos y los mismos peligros para la humanidad.

Comencemos por los hechos: Rusia realiza una prueba de un misil tierra-espacio, destruye un satélite inoperativo y genera una gran cantidad de fragmentos con diferentes trayectorias.…  Seguir leyendo »

Jeff Bezos (con sombrero) y sus compañeros de tripulación, tras tocar tierra, en Texas el pasado 20 de julio.JOE SKIPPER / REUTERS

Se equivoca quien piense que Jeff Bezos metió la pata cuando, tras su paseíto por la atmósfera del pasado 20 de julio, dio las gracias a los trabajadores de Amazon por haber “pagado por el viaje”. La ira de comentaristas y de políticos como Bernie Sanders, Alexandria Ocasio-Cortez o Elizabeth Warren, indignados porque los trabajadores precarios y explotados de Amazon estuvieran financiando los caprichos de un megalómano y este además se regodeara, estaba bien calculada.

Esas declaraciones no fueron sino una parte más de la performance mediática que ha acompañado al evento: la primera entrega fue el vídeo del viaje de la nave, la New Shephard, construida por Blue Origin, compañía que también es propiedad del magnate.…  Seguir leyendo »

¿Por qué regresar a Venus?

Hace unos días se anunciaba el lanzamiento de tres naves espaciales que explorarán Venus en el horizonte de 2030. Al anuncio de la agencia espacial estadounidense, NASA, dando luz verde a dos nuevas misiones denominadas DAVINICI+ y VERITAS, siguió otro de la agencia europea, ESA, confirmando el lanzamiento de EnVision. La selección de las dos misiones de NASA ha obligado a descartar por el momento otras dos que iban dirigidas al estudio de Io, una de las lunas más interesantes de Júpiter, y de Tritón, la gran y misteriosa luna de Neptuno. Con agua abundante, algunas de las lunas de los planetas gigantes son auténticos mundos-océano, muy prometedores a la hora de buscar vida extraterrestre.…  Seguir leyendo »

China has a good chance of becoming the dominant space power in the 21st century, and it's not just looking to copy NASA on the way to the top. Instead, the country is paying close attention to what innovative US companies like SpaceX are doing as well. To get ahead in space, communism is learning from capitalism.

In the summer of 2019, a small Chinese rocket launched from an inland spaceport in the southern part of the country. Close-up photos, posted afterward on Chinese social media accounts, showed small grid fins affixed to the upper part of this Long March 2C rocket for the first time.…  Seguir leyendo »

Responsible Behaviour in Outer Space Protects Everyone

As a vital part of both national and international critical infrastructure, outer space is becoming a crowded field with a growing number of space-faring countries, private sector interest, and competition between global powers. And yet the Outer Space Treaty (OST) agreed way back in 1967 and subsequent agreements have not been developed with additional security measures to take account of these new factors.

Despite a clear need for new norms of behaviour and ‘rules of the road’, the Conference on Disarmament has failed to negotiate any new agreement since the Comprehensive Nuclear-Test-Ban Treaty (CTBT) in 1996. The resulting gridlock grew from an inability of key states to overcome competing interests and diverging priorities and, as a result, negotiating any new binding treaty appears impossible.…  Seguir leyendo »

Marte y la nueva carrera espacial

¿Qué sucede en Marte? El tráfico ha sido allí intenso durante el mes de febrero: la sonda Al-Amal de Emiratos llegó al planeta rojo el día 9, al día siguiente llegaba la Tianwen-1 de China y, finalmente, el vehículo todoterreno Perseverance de NASA entró espectacularmente en la atmósfera marciana el día 18. No es casualidad que varias naves lleguen a Marte casi simultáneamente, pues las ventanas para el lanzamiento de sondas al pequeño planeta tienen lugar cada dos años aproximadamente, y estas llegadas corresponden a los lanzamientos de julio de 2020, una ventana que fue muy bien aprovechada. Europa se quedó un poco atrás esta vez y el lanzamiento de su todoterreno Rosalind Franklin (construido por la Agencia Espacial Europea, ESA, en colaboración con la agencia rusa Roscosmos) tendrá que esperar a la próxima ventana en 2022.…  Seguir leyendo »

Marte, un planeta gélido e inhóspito, es ideal para buscar los rastros de la vida primigenia

El jueves por la tarde, el róver Perseverance de la NASA se posó bajo un cielo de caramelo en Marte. Mientras el mundo exterior está envuelto en hielo, y los árboles lucen como trozos de cristal, vi cómo se desarrolló el amartizaje en una transmisión en directo a través de Zoom. Hace una semana pasó una tormenta de hielo y la temperatura no tiene intención de subir. La profunda helada de febrero parece un telón de fondo adecuado para la llegada de este particular róver a Marte.

El objetivo de la misión de la NASA es descubrir un mundo antaño animado.…  Seguir leyendo »

Future of space travel belongs to the country that wants it most, and China leads the charge illustration by The Washington Times

On the 50th anniversary of the Apollo moon landings, Harris Poll asked young people in the United States and China what they wanted to be when they grew up. The results were strange. Most American youth surveyed — the young people who belonged to the only country to have ever placed astronauts on the lunar surface — admitted that they wanted to be professional “Vlogger/YouTubers” when they grew up. It was the Chinese youth who overwhelmingly aspired to be astronauts.

Speaking to Chinese state media in 2018, the head of China’s lunar program, Ye Peijian, outlined the Chinese view of their national space strategy in explicit geopolitical terms, specifically in naval terminology:

“The universe is an ocean, the moon is the Diaoyu Islands [sic], Mars is Huangyan Island.…  Seguir leyendo »

Dos ingenieros, junto a modelos de 'Sojourner' (en el frente), 'Spirit' y 'Opportunity' (izquierda) y 'Curiosity' (derecha). Nasa

La fascinante historia de los rovers marcianos comenzó el año 1997, cuando un pequeño cochecito de seis ruedas y del tamaño de un microondas avanzó por la superficie roja de Marte por primera vez. Este vehículo conducido a distancia desde la Tierra se llamaba Sojourner, pesaba 11 kilos, estaba alimentado por paneles solares, portaba tres cámaras y tenía un solo instrumento científico para analizar los materiales del suelo.

En realidad, Sojourner era poco más que un test, un intento de demostrar que, efectivamente, podíamos conducir un rover sobre Marte y hacer ciencia con él. Porque no es trivial manejar un robot sobre la superficie de otro mundo, a temperaturas de congelación y sin conocer el terreno de antemano.…  Seguir leyendo »

Katherine Johnson, the NASA mathematician and inspiration for the film, “Hidden Figures,” at the 2017 Oscars at the Dolby Theatre in Los Angeles.Credit...Jordan Strauss/Invision, via Associated Press

Two years after I joined NASA in 1987, I was preparing for a trip to Brazil to help the United States Information Service celebrate the 20th anniversary of the Apollo 11 moon landing. The souvenir posters I would give out referred to the “first American men on the moon.” I suggested it would be more appropriate if they read “first humans on the moon.”

A male astronaut sneered at the idea and said that it had been “men who landed on the moon.”

“But it was women who helped put them there!” I pushed back.

I was referring to the countless generations of women who have done so much to support human achievements but have gone unrecognized.…  Seguir leyendo »

El pasado verano se celebró el 50 aniversario del alunizaje del módulo Eagle en el Mar de la Tranquilidad. El ABC del 20 de julio de 2019 recordó aquella efeméride con un número extraordinario, «Periódico único para un día histórico», con 70 páginas dedicadas a honrar la gran gesta con la que culminó la primera etapa de la conquista del espacio. La transcendencia que tiene esa conquista nos anima a resaltar de nuevo algunos hitos del largo camino que nos está acercando a esa meta.

El 7 de octubre 1957 se pudieron captar en todo el mundo las señales emitidas por el satélite ruso Sputnik 1.…  Seguir leyendo »

Una escena de la película de 1929 “La mujer en la Luna" ["Frau im Mond"] de Fritz Lang Credit Kino Lorber

La mayoría de las grandes hazañas, ya sean personales o colectivas, suceden luego de varios ensayos. Algunas ocurren cuando se le da rienda suelta a la imaginación. El 50 aniversario del alunizaje del Apolo 11 ofrece una grandiosa oportunidad para examinar cómo es que una rama entera de la ficción especulativa —novelas, cuentos cortos y también largometrajes— se encuentra detrás de las primeras huellas humanas en otro mundo.

Las obras de ficción no son particularmente conocidas por haber influido en eventos históricos. Sin embargo, algo de la ciencia espacial básica y rudimentaria, implícita en lo profundo de la historia del desarrollo del Saturno V —el imponente cohete de cinco etapas que transportó a Neil Armstrong, Buzz Aldrin y Michael Collins a la Luna hace cincuenta años— se financió con el presupuesto de la primera película de ciencia ficción que plasmó dicha travesía en términos realistas.…  Seguir leyendo »

Es sabido que algunos acontecimientos han marcado nuestras vidas, y es frecuente que en una conversación salga aquello de: “¿Dónde estabas cuando mataron a Kennedy?”, o ya en este siglo: “¿Cuándo y cómo te enteraste del ataque a las Torres Gemelas el 11-S?”. Cada cual tiene sus fechas, pero a buen seguro a todos los que tenemos una edad nos marcó la llegada de la nave Apolo 11 a la Luna, los primeros pasos de Neil Armstrong sobre el suelo lunar, y las peripecias de un viaje que hubo de recorrer, dos veces (ida y vuelta), la distancia de 384.400 kilómetros que nos separa de ella.…  Seguir leyendo »

En estos días que se celebran los cincuenta años de la histórica misión Apolo 11, puede ser interesante no solo ver el hecho en sí, ciertamente épico, sino las partes menos conocidas y que tanto han contribuido a cambiar el mundo que vivimos.

Lo primero y, para el que esto escribe, lo fundamental, es que la famosa, pero desde el punto de vista técnico no totalmente cierta, carrera espacial sirvió para que un presidente de los Estados Unidos, JFK, consiguiese del Congreso todos los fondos que necesitaba para poder cumplir su promesa, hecha en 1962, que antes del fin de la década un americano pisaría la superficie de la Luna.…  Seguir leyendo »

Hace cincuenta años que el hombre pisó la Luna. Pero lo más importante de aquel paseo lunar del astronauta Neil Armstrong fue la posibilidad de ver por primera vez desde la Luna el planeta Tierra en su conjunto, con sus océanos y sus cordilleras y ese color azul tan particular, y hasta con su Gran Muralla china (si es que es verdadero y no legendario el hecho de que la impresionante fortificación levantada por el primer emperador, Qin Shi Huang, a finales del siglo III antes de Cristo, sea la única obra humana susceptible de contemplarse desde nuestro satélite). Desde entonces, esa visión introduce en nuestro pensamiento una idea de unidad orgánica terrestre que deja en mal lugar las rencillas tribales que han caracterizado nuestra historia hasta el presente y que, como el Eterno Femenino al final del «Fausto» de Goethe, nos impulsa hacia arriba y hace que nos planteemos por primera vez que la biología y la geología de nuestra esfera están íntimamente hermanadas, dando paso a una ciencia nueva que tanto tiene que ver con el viejo mito de la fraternidad universal: la ecología.…  Seguir leyendo »

JoAnn Morgan, a la derecha, en un acto de la NASA el pasado año. NASA.

Llevo más de 25 años viviendo en Houston y durante este tiempo he visitado las instalaciones de la NASA en el Johnson Space Center docenas de veces. Al principio estaba permitido sentarse en la original Mission, prodigio de las telecomunicaciones e ingeniería del momento, donde tantas situaciones épicas se vivieron y la conquista del espacio exterior tuvo sus cuarteles generales. Allí trabajaron algunos de los más míticos equipos científicos de todos los tiempos incluyendo el que dirigió con éxito la llegada del magnífico Apolo 11 a la Luna en 1969.

También he frecuentado el pequeño museo que la Universidad de Rice, muy cerca de mi casa y al lado del Centro Médico donde trabajo, dedica al discurso del carismático John F.…  Seguir leyendo »

Estamos celebrando 50 años desde que Neil Armstrong y Buzz Aldrin dejaron por primera vez huellas humanas en la superficie de la Luna inspirando, junto con el Sputnik, a millones de personas en todo el mundo. Existen gran cantidad de libros y películas sobre la época de las misiones Apolo que narran las peripecias de los pioneros de la carrera espacial. Aun así, debido a la suerte que he tenido de compartir cuatro días con Neil Armstrong y Buzz Aldrin durante el festival Starmus I en 2011 creo que puedo aportar algunas anécdotas de primera mano que puedan servir para romper estereotipos que se han creado en torno a personajes públicos de la talla de los primeros astronautas y cosmonautas.…  Seguir leyendo »

Not Everyone Wanted a Man on the Moon

Fifty years ago this week, more than a million Americans drove, flew and even boated to Florida’s Cape Canaveral to witness the launch of Apollo 11, which would culminate four days later on July 20, 1969, with America’s victory over the Soviet Union in the race to the moon.

Less than a month later, nearly 500,000 young people caravaned, hitchhiked and walked through standstill traffic to the Woodstock music festival in upstate New York, where they danced in rain and mud to songs critical of the country, especially for its involvement in the Vietnam War.

How could these two events, which seemed worlds apart, have taken place so close together?…  Seguir leyendo »

La llegada del ser humano a la Luna hace 50 años representa uno de los logros fundamentales del siglo XX y para algunos historiadores el principal de todos ellos. En las páginas del suplemento especial que publica hoy EL MUNDO, distinguidos especialistas presentan las facetas más sobresalientes de esa hazaña científico-tecnológica y organizativa. En esta tribuna de opinión me referiré a una dimensión menos tangible, pero no menos relevante, de la «aventura espacial»: la opinión pública y los medios de comunicación como soportes de un costoso programa público y, a su vez, los efectos no buscados ni previstos de los primeros viajes espaciales sobre el modelado de la autoidentidad como especie y, muy especialmente, en la consciencia medioambiental.…  Seguir leyendo »

El viaje más inútil

Hubo tiempos en que la Luna servía para algo. Tiempos en que los amorosos la miraban, los locos la sufrían, los peores poetas la cantaban, los astrónomos trataban de escrutarla con cristales pulidos: esos tiempos, esa forma de la melancolía. Después, hace ya medio siglo, cambió de rol y se volvió bandera del progreso: el hombre todopoderoso había podido lo imposible. Ya pasó tanto tiempo y poco más: otra forma de la melancolía.

Hablaremos de ella hasta la saciedad, hasta el cansancio. No sé si sabremos de qué hablamos, ahora, cuando hablamos de la Luna y su momento. Hablaremos de logros, de hazañas, de aventura, pero la idea de primera vez es engañosa: supone que algo empieza.…  Seguir leyendo »