Exploración espacial

El pasado verano se celebró el 50 aniversario del alunizaje del módulo Eagle en el Mar de la Tranquilidad. El ABC del 20 de julio de 2019 recordó aquella efeméride con un número extraordinario, «Periódico único para un día histórico», con 70 páginas dedicadas a honrar la gran gesta con la que culminó la primera etapa de la conquista del espacio. La transcendencia que tiene esa conquista nos anima a resaltar de nuevo algunos hitos del largo camino que nos está acercando a esa meta.

El 7 de octubre 1957 se pudieron captar en todo el mundo las señales emitidas por el satélite ruso Sputnik 1.…  Seguir leyendo »

Una escena de la película de 1929 “La mujer en la Luna" ["Frau im Mond"] de Fritz Lang Credit Kino Lorber

La mayoría de las grandes hazañas, ya sean personales o colectivas, suceden luego de varios ensayos. Algunas ocurren cuando se le da rienda suelta a la imaginación. El 50 aniversario del alunizaje del Apolo 11 ofrece una grandiosa oportunidad para examinar cómo es que una rama entera de la ficción especulativa —novelas, cuentos cortos y también largometrajes— se encuentra detrás de las primeras huellas humanas en otro mundo.

Las obras de ficción no son particularmente conocidas por haber influido en eventos históricos. Sin embargo, algo de la ciencia espacial básica y rudimentaria, implícita en lo profundo de la historia del desarrollo del Saturno V —el imponente cohete de cinco etapas que transportó a Neil Armstrong, Buzz Aldrin y Michael Collins a la Luna hace cincuenta años— se financió con el presupuesto de la primera película de ciencia ficción que plasmó dicha travesía en términos realistas.…  Seguir leyendo »

Es sabido que algunos acontecimientos han marcado nuestras vidas, y es frecuente que en una conversación salga aquello de: “¿Dónde estabas cuando mataron a Kennedy?”, o ya en este siglo: “¿Cuándo y cómo te enteraste del ataque a las Torres Gemelas el 11-S?”. Cada cual tiene sus fechas, pero a buen seguro a todos los que tenemos una edad nos marcó la llegada de la nave Apolo 11 a la Luna, los primeros pasos de Neil Armstrong sobre el suelo lunar, y las peripecias de un viaje que hubo de recorrer, dos veces (ida y vuelta), la distancia de 384.400 kilómetros que nos separa de ella.…  Seguir leyendo »

En estos días que se celebran los cincuenta años de la histórica misión Apolo 11, puede ser interesante no solo ver el hecho en sí, ciertamente épico, sino las partes menos conocidas y que tanto han contribuido a cambiar el mundo que vivimos.

Lo primero y, para el que esto escribe, lo fundamental, es que la famosa, pero desde el punto de vista técnico no totalmente cierta, carrera espacial sirvió para que un presidente de los Estados Unidos, JFK, consiguiese del Congreso todos los fondos que necesitaba para poder cumplir su promesa, hecha en 1962, que antes del fin de la década un americano pisaría la superficie de la Luna.…  Seguir leyendo »

Hace cincuenta años que el hombre pisó la Luna. Pero lo más importante de aquel paseo lunar del astronauta Neil Armstrong fue la posibilidad de ver por primera vez desde la Luna el planeta Tierra en su conjunto, con sus océanos y sus cordilleras y ese color azul tan particular, y hasta con su Gran Muralla china (si es que es verdadero y no legendario el hecho de que la impresionante fortificación levantada por el primer emperador, Qin Shi Huang, a finales del siglo III antes de Cristo, sea la única obra humana susceptible de contemplarse desde nuestro satélite). Desde entonces, esa visión introduce en nuestro pensamiento una idea de unidad orgánica terrestre que deja en mal lugar las rencillas tribales que han caracterizado nuestra historia hasta el presente y que, como el Eterno Femenino al final del «Fausto» de Goethe, nos impulsa hacia arriba y hace que nos planteemos por primera vez que la biología y la geología de nuestra esfera están íntimamente hermanadas, dando paso a una ciencia nueva que tanto tiene que ver con el viejo mito de la fraternidad universal: la ecología.…  Seguir leyendo »

JoAnn Morgan, a la derecha, en un acto de la NASA el pasado año. NASA.

Llevo más de 25 años viviendo en Houston y durante este tiempo he visitado las instalaciones de la NASA en el Johnson Space Center docenas de veces. Al principio estaba permitido sentarse en la original Mission, prodigio de las telecomunicaciones e ingeniería del momento, donde tantas situaciones épicas se vivieron y la conquista del espacio exterior tuvo sus cuarteles generales. Allí trabajaron algunos de los más míticos equipos científicos de todos los tiempos incluyendo el que dirigió con éxito la llegada del magnífico Apolo 11 a la Luna en 1969.

También he frecuentado el pequeño museo que la Universidad de Rice, muy cerca de mi casa y al lado del Centro Médico donde trabajo, dedica al discurso del carismático John F.…  Seguir leyendo »

Estamos celebrando 50 años desde que Neil Armstrong y Buzz Aldrin dejaron por primera vez huellas humanas en la superficie de la Luna inspirando, junto con el Sputnik, a millones de personas en todo el mundo. Existen gran cantidad de libros y películas sobre la época de las misiones Apolo que narran las peripecias de los pioneros de la carrera espacial. Aun así, debido a la suerte que he tenido de compartir cuatro días con Neil Armstrong y Buzz Aldrin durante el festival Starmus I en 2011 creo que puedo aportar algunas anécdotas de primera mano que puedan servir para romper estereotipos que se han creado en torno a personajes públicos de la talla de los primeros astronautas y cosmonautas.…  Seguir leyendo »

Not Everyone Wanted a Man on the Moon

Fifty years ago this week, more than a million Americans drove, flew and even boated to Florida’s Cape Canaveral to witness the launch of Apollo 11, which would culminate four days later on July 20, 1969, with America’s victory over the Soviet Union in the race to the moon.

Less than a month later, nearly 500,000 young people caravaned, hitchhiked and walked through standstill traffic to the Woodstock music festival in upstate New York, where they danced in rain and mud to songs critical of the country, especially for its involvement in the Vietnam War.

How could these two events, which seemed worlds apart, have taken place so close together?…  Seguir leyendo »

La llegada del ser humano a la Luna hace 50 años representa uno de los logros fundamentales del siglo XX y para algunos historiadores el principal de todos ellos. En las páginas del suplemento especial que publica hoy EL MUNDO, distinguidos especialistas presentan las facetas más sobresalientes de esa hazaña científico-tecnológica y organizativa. En esta tribuna de opinión me referiré a una dimensión menos tangible, pero no menos relevante, de la «aventura espacial»: la opinión pública y los medios de comunicación como soportes de un costoso programa público y, a su vez, los efectos no buscados ni previstos de los primeros viajes espaciales sobre el modelado de la autoidentidad como especie y, muy especialmente, en la consciencia medioambiental.…  Seguir leyendo »

El viaje más inútil

Hubo tiempos en que la Luna servía para algo. Tiempos en que los amorosos la miraban, los locos la sufrían, los peores poetas la cantaban, los astrónomos trataban de escrutarla con cristales pulidos: esos tiempos, esa forma de la melancolía. Después, hace ya medio siglo, cambió de rol y se volvió bandera del progreso: el hombre todopoderoso había podido lo imposible. Ya pasó tanto tiempo y poco más: otra forma de la melancolía.

Hablaremos de ella hasta la saciedad, hasta el cansancio. No sé si sabremos de qué hablamos, ahora, cuando hablamos de la Luna y su momento. Hablaremos de logros, de hazañas, de aventura, pero la idea de primera vez es engañosa: supone que algo empieza.…  Seguir leyendo »

Los nuevos lanzadores europeos Ariane 6 y Vega C despegarán el próximo año del Centro Espacial Guayanés, el puerto espacial de Europa. La culminación de estos grandes proyectos pone de manifiesto el dinamismo de nuestro sector espacial y abre un nuevo capítulo en la historia de los cohetes europeos. Ariane es una aventura única. Desde su primer lanzamiento el 24 de diciembre de 1979, ha puesto en órbita 445 satélites en 247 vuelos. El día de mañana, 13 países europeos seguirán colaborando en su construcción; a la cabeza de este grupo están Francia, Alemania e Italia. Desde 2012, Vega, el lanzador ligero de nuestra familia de cohetes europeos, ha escrito un nuevo capítulo en esta fabulosa historia, con 14 vuelos consecutivos con éxito y 28 satélites puestos en órbita.…  Seguir leyendo »

“Mars Base 1”, a project by the company C-Space in China’s Gobi Desert, is a Mars base simulator. Credit Wang Zhao / Agence France-Presse — Getty Images

A couple of years ago, I was a guest on a comedy and science panel discussion — a combination that works well because when you laugh your mouth opens, allowing information to float freely in to your head. We were talking about the possibility of travel to Mars. The conversation had turned to how moving to Mars would be useful if and when we wreck our own planet.

James L. Green, a physicist who has since become the chief scientist at NASA, said the reason he wants to send humans to Mars is to colonize it: “As explorers, as Americans, this is what we do.” The audience cheered, the atmosphere was jubilant, and that’s when something inside me flinched a little.…  Seguir leyendo »

El Antropoceno puede convertirse en la primera época geológica multiplanetaria

El impacto de las actividades humanas en la Tierra ha servido para proponer que estamos iniciando un nuevo tiempo geológico, la Edad de los Humanos, o Antropoceno. ¿Podemos empezar a pensar en cuantificar el impacto humano en Marte?

¿Desde cuándo existe un impacto evidente en el registro geológico de la Tierra provocado por las actividades humanas? Según el comité de geólogos encargado de estudiar y definir el caso, desde mediados del siglo XX: habría sido entonces cuando comenzó el Antropoceno, el periodo geológico actual, posterior al Holoceno. El Antropoceno aún no es una unidad geológica definida formalmente, pero el término se ha generalizado en la literatura popular y científica, y en los medios de comunicación, desde que fue popularizado en el año 2000.…  Seguir leyendo »

The most detailed image of Ultima Thule returned so far by the New Horizons spacecraft.CreditCreditNASA

In October 1939, as Hitler, Mussolini and Stalin were plunging the world into war, an American educational reformer named Abraham Flexner published an essay in Harper’s magazine under the marvelous title, “The Usefulness of Useless Knowledge.”

Noting the way in which the concerns of modern education increasingly turned toward worldly problems and practical vocations, Flexner made a plea for “the cultivation of curiosity” for its own sake.

“Now I sometimes wonder,” he wrote, “whether there would be sufficient opportunity for a full life if the world were emptied of some of the useless things that give it spiritual significance; in other words, whether our conception of what is useful may not have become too narrow to be adequate to the roaming and capricious possibilities of the human spirit.”

I thought of Flexner’s essay while following the New Horizons flyby of minor planet 2014 MU69, better known as Ultima Thule.…  Seguir leyendo »

A NASA illustration depicts the New Horizons spacecraft encountering 2014 MU69 nicknamed Ultima Thule a Kuiper Belt object that orbits one billion miles beyond Pluto.CreditCreditAgence France-Presse — Getty Images

It sounds like science fiction, but it’s not. Overnight tonight, on New Year’s Eve and New Year’s Day, an American spacecraft called New Horizons will fly by and explore the most distant place ever visited: a small world called Ultima Thule.

Twenty-five hundred men and women across the United States worked to design and build New Horizons, its rocket and its nuclear power supply, and to launch it into space and to fly it across the solar system. In 2015, New Horizons became the first spacecraft to explore Pluto. Now on Ultima’s doorstep, it is a mind-boggling four billion miles from Earth.…  Seguir leyendo »

On Christmas Eve 1968, human beings orbited the moon for the first time. News of the feat of NASA’s Apollo 8 mission dominated the front page of The New York Times the next day. Tucked away below the fold was an essay by the poet Archibald MacLeish, a reflection inspired by what he’d seen and heard the night before.

Even after 50 years, his prescient words speak of the humbling image we now had of Earth, an image captured in a photograph that wouldn’t be developed until the astronauts returned: “Earthrise,” taken by William Anders, one of the Apollo crew. In time, both essay and photo merged into an astonishing portrait: the gibbous Earth, radiantly blue, floating in depthless black space over a barren lunar horizon.…  Seguir leyendo »

What Did Plato Think the Earth Looked Like-2

“Hey, don’t take that, it’s not scheduled,” Frank Borman said, joking to his fellow Apollo 8 astronauts, Bill Anders and James Lovell, on Dec. 24, 1968. They were orbiting the moon, farther from Earth than any humans had ever been. On the fourth pass, they were confronted by an extraordinary sight that jolted them out of their regimented procedures. There, seen through a small window, was Earth itself, rising out of the void.

For a split second, the astronauts were dazzled by the luminescent blue sphere, whorled by a white cloud cover. Then, as they were trained to do, they went back to work.…  Seguir leyendo »

Apollo 8. You are Go for TLI. Over.

Michael Collins radió esta frase a la tripulación del Apolo 8 desde el Control de la Misión en Houston el 21 de diciembre de 1968, cuando habían transcurrido 2 horas, 27 minutos y 22 segundos desde el lanzamiento. Para quien fuera ajeno a las operaciones de vuelo en el programa Apolo, el significado del mensaje podría pasar perfectamente desapercibido como uno más entre otros tantos intercambios operativos salpicados por oscuros acrónimos que dominaban las comunicaciones entre tierra y el Apolo 8. Pero quien entendiera lo que significaban esas comunicaciones, sabía que la frase que encabeza este artículo fue, sin duda, una de las más trascendentes que se hayan enunciado nunca, no solo en la historia de las exploraciones y los descubrimientos, sino en la historia de la humanidad.…  Seguir leyendo »

Ryan Gosling in a scene from "First Man."CreditCreditDaniel Mcfadden/Universal Pictures

Hollywood’s latest space film, “First Man,” stars Ryan Gosling as Neil Armstrong in an intense battle between earthly priorities and the sublime possibilities of the Apollo mission, much like his nation. Naturally, its most glorious scene is the moon landing: the moment he takes that final, hesitant leap and we see his white boot press into the fine lunar soil before we gently pan over Earth, suspended in the vast blackness of space.

As majestic cinematography brings the feat back to life, frame by frame, a sense of nostalgia is almost unavoidable, even for viewers who weren’t on Earth when it happened.…  Seguir leyendo »

From Apollo Eight, the famous view of planet Earth as seen from the Moon in December 1968.CreditCreditNASA, via European Pressphoto Agency

Of all human spaceflight, Apollo 8 may have best demonstrated NASA’s capacity to change human perspective. In reflecting upon that mission, the first circumnavigation of the moon, the astronaut Bill Anders, one of three on board, said, “We came all this way to explore the moon, and the most important thing is that we discovered the Earth.” Anders had taken the photograph that came to be known as “Earthrise,” the first image of the planet captured by a human from beyond Earth’s orbit. As his fellow crew member Jim Lovell would point out, “Suddenly, everybody could see the Earth as it truly is: a grand oasis in the vastness of space.”

It may seem counterintuitive to think that space exploration, with all its attendant risk and glory, primarily sheds light on our own home planet.…  Seguir leyendo »