Exploración espacial

El Antropoceno puede convertirse en la primera época geológica multiplanetaria

El impacto de las actividades humanas en la Tierra ha servido para proponer que estamos iniciando un nuevo tiempo geológico, la Edad de los Humanos, o Antropoceno. ¿Podemos empezar a pensar en cuantificar el impacto humano en Marte?

¿Desde cuándo existe un impacto evidente en el registro geológico de la Tierra provocado por las actividades humanas? Según el comité de geólogos encargado de estudiar y definir el caso, desde mediados del siglo XX: habría sido entonces cuando comenzó el Antropoceno, el periodo geológico actual, posterior al Holoceno. El Antropoceno aún no es una unidad geológica definida formalmente, pero el término se ha generalizado en la literatura popular y científica, y en los medios de comunicación, desde que fue popularizado en el año 2000.…  Seguir leyendo »

The most detailed image of Ultima Thule returned so far by the New Horizons spacecraft.CreditCreditNASA

In October 1939, as Hitler, Mussolini and Stalin were plunging the world into war, an American educational reformer named Abraham Flexner published an essay in Harper’s magazine under the marvelous title, “The Usefulness of Useless Knowledge.”

Noting the way in which the concerns of modern education increasingly turned toward worldly problems and practical vocations, Flexner made a plea for “the cultivation of curiosity” for its own sake.

“Now I sometimes wonder,” he wrote, “whether there would be sufficient opportunity for a full life if the world were emptied of some of the useless things that give it spiritual significance; in other words, whether our conception of what is useful may not have become too narrow to be adequate to the roaming and capricious possibilities of the human spirit.”

I thought of Flexner’s essay while following the New Horizons flyby of minor planet 2014 MU69, better known as Ultima Thule.…  Seguir leyendo »

A NASA illustration depicts the New Horizons spacecraft encountering 2014 MU69 nicknamed Ultima Thule a Kuiper Belt object that orbits one billion miles beyond Pluto.CreditCreditAgence France-Presse — Getty Images

It sounds like science fiction, but it’s not. Overnight tonight, on New Year’s Eve and New Year’s Day, an American spacecraft called New Horizons will fly by and explore the most distant place ever visited: a small world called Ultima Thule.

Twenty-five hundred men and women across the United States worked to design and build New Horizons, its rocket and its nuclear power supply, and to launch it into space and to fly it across the solar system. In 2015, New Horizons became the first spacecraft to explore Pluto. Now on Ultima’s doorstep, it is a mind-boggling four billion miles from Earth.…  Seguir leyendo »

On Christmas Eve 1968, human beings orbited the moon for the first time. News of the feat of NASA’s Apollo 8 mission dominated the front page of The New York Times the next day. Tucked away below the fold was an essay by the poet Archibald MacLeish, a reflection inspired by what he’d seen and heard the night before.

Even after 50 years, his prescient words speak of the humbling image we now had of Earth, an image captured in a photograph that wouldn’t be developed until the astronauts returned: “Earthrise,” taken by William Anders, one of the Apollo crew. In time, both essay and photo merged into an astonishing portrait: the gibbous Earth, radiantly blue, floating in depthless black space over a barren lunar horizon.…  Seguir leyendo »

What Did Plato Think the Earth Looked Like-2

“Hey, don’t take that, it’s not scheduled,” Frank Borman said, joking to his fellow Apollo 8 astronauts, Bill Anders and James Lovell, on Dec. 24, 1968. They were orbiting the moon, farther from Earth than any humans had ever been. On the fourth pass, they were confronted by an extraordinary sight that jolted them out of their regimented procedures. There, seen through a small window, was Earth itself, rising out of the void.

For a split second, the astronauts were dazzled by the luminescent blue sphere, whorled by a white cloud cover. Then, as they were trained to do, they went back to work.…  Seguir leyendo »

Apollo 8. You are Go for TLI. Over.

Michael Collins radió esta frase a la tripulación del Apolo 8 desde el Control de la Misión en Houston el 21 de diciembre de 1968, cuando habían transcurrido 2 horas, 27 minutos y 22 segundos desde el lanzamiento. Para quien fuera ajeno a las operaciones de vuelo en el programa Apolo, el significado del mensaje podría pasar perfectamente desapercibido como uno más entre otros tantos intercambios operativos salpicados por oscuros acrónimos que dominaban las comunicaciones entre tierra y el Apolo 8. Pero quien entendiera lo que significaban esas comunicaciones, sabía que la frase que encabeza este artículo fue, sin duda, una de las más trascendentes que se hayan enunciado nunca, no solo en la historia de las exploraciones y los descubrimientos, sino en la historia de la humanidad.…  Seguir leyendo »

Ryan Gosling in a scene from "First Man."CreditCreditDaniel Mcfadden/Universal Pictures

Hollywood’s latest space film, “First Man,” stars Ryan Gosling as Neil Armstrong in an intense battle between earthly priorities and the sublime possibilities of the Apollo mission, much like his nation. Naturally, its most glorious scene is the moon landing: the moment he takes that final, hesitant leap and we see his white boot press into the fine lunar soil before we gently pan over Earth, suspended in the vast blackness of space.

As majestic cinematography brings the feat back to life, frame by frame, a sense of nostalgia is almost unavoidable, even for viewers who weren’t on Earth when it happened.…  Seguir leyendo »

From Apollo Eight, the famous view of planet Earth as seen from the Moon in December 1968.CreditCreditNASA, via European Pressphoto Agency

Of all human spaceflight, Apollo 8 may have best demonstrated NASA’s capacity to change human perspective. In reflecting upon that mission, the first circumnavigation of the moon, the astronaut Bill Anders, one of three on board, said, “We came all this way to explore the moon, and the most important thing is that we discovered the Earth.” Anders had taken the photograph that came to be known as “Earthrise,” the first image of the planet captured by a human from beyond Earth’s orbit. As his fellow crew member Jim Lovell would point out, “Suddenly, everybody could see the Earth as it truly is: a grand oasis in the vastness of space.”

It may seem counterintuitive to think that space exploration, with all its attendant risk and glory, primarily sheds light on our own home planet.…  Seguir leyendo »

Ayer, el equipo de Roberto Orosei, del Instituto Nacional de Astrofísica de Italia, publicó el resultado de sus investigaciones en las que identificaban la primera evidencia incontestable de la presencia de agua líquida en Marte en la actualidad, trabajando con los datos del radar MARSIS de la sonda Mars Express. Es la primera vez que se encuentra agua líquida en Marte. Sus datos confirman la existencia de un pequeño lago escondido bajo un kilómetro y medio de capas de hielo en el polo sur del planeta. La masa acuosa tiene forma irregular, con una longitud máxima de 20 km, y un espesor mínimo de 1 metro.…  Seguir leyendo »

The global space race, 2.0

The recent launch of the SpaceX rocket Falcon Heavy is a good illustration of the entry of efficient and innovative private players into an arena long considered the preserve of national governments. But this does not mean that national competition in outer space is disappearing. If anything, it is actually accelerating in Asia. China’s growing space prowess is leading to a space race with India and Japan, which are beginning to pool their resources to better match Beijing.

The India-Japan strategic partnership has grown enormously in the last decade. Last September, Indian Prime Minister Narendra Modi and the Japanese Prime Minister Shinzo Abe recognized the salience of outer space in their bilateral relations and “welcomed the deepening of cooperation between the space agencies of the two countries in the field of Earth observation, satellite-based navigation, space sciences and lunar exploration.” And as the president of the Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) proclaimed two months later: “India and Japan will lead the space sector in the Asia-Pacific region.”

Then in December, JAXA and the Indian Space Research Organization agreed to study a joint “lunar polar exploration” mission, to be completed this March.…  Seguir leyendo »

La empresa SpaceX posiblemente consiguió su más sonoro éxito ayer al hacer despegar por primera vez su poderoso y largamente anticipado cohete Falcon Heavy, el lanzador de mayor capacidad en la actualidad en el mundo. Con una altura de 70 metros y una masa de casi 1.500 toneladas, la capacidad de lanzamiento de carga del Falcon Heavy viene a doblar, como mínimo, la del segundo lanzador más potente en la actualidad, el Delta IV Heavy de la empresa ULA, quedando por detrás el Larga Marcha 5 chino, el Ariane 5 de la Agencia Espacial Europea, el Atlas V, también de la empresa ULA, o el Protón ruso.…  Seguir leyendo »

El cosmos nos llama. Qué le respondemos

Cuanto más contemplamos el universo, más crece la sospecha de que quizá haya alguien contemplándonos a nosotros. Esta posibilidad es aún más fascinante desde que, a comienzos de año, un equipo internacional de astrónomos descubrió, en el cercano sistema Trappist-1, al menos tres planetas que podrían albergar vida.

El descubrimiento de vida en otro mundo podría cambiar el nuestro. Modificaría radicalmente la forma en que cada uno de nosotros se siente siendo un ser vivo en el cosmos. Y, como suele ser el caso con los descubrimientos en el campo de la astronomía, sería un ejercicio de humildad.

Seguramente conozcan algunos ejemplos famosos.…  Seguir leyendo »

The issues Donald Trump and I can find to agree on are few. I know this makes us both sad. Some people mock him for gorging himself on multiple Big Macs and Filets-o-Fish, but this is actually my favorite thing about him. I understand he likes elephants. And as of Monday, it turns out we agree on a third thing: sending human beings back to the moon, and to Mars.

It’s an insane proposal, of course, and I don’t believe the president really means it any more than he means to build his wall — he has probably forgotten saying it already and will deny it if asked.…  Seguir leyendo »

Cuanto más miramos hacia el universo, más sospechamos que alguien también pudiera estar mirándonos. Esa posibilidad se hizo más patente este año cuando un equipo de astrónomos descubrió al menos tres planetas en el cercano sistema estelar Trappist-1 que podrían ser capaces de sustentar la vida.

El descubrimiento de vida en otro planeta podría cambiar el nuestro. Modificaría esencialmente lo que cada uno de nosotros siente respecto de ser un ser vivo en el cosmos y, como suele suceder con los descubrimientos astronómicos, nos restaría soberbia.

Seguramente conoces algunos ejemplos famosos. Copérnico demostró que la Tierra y otros planetas giran alrededor del Sol, y no el Sol alrededor de la Tierra.…  Seguir leyendo »

Partir ! Partir loin ; partir au-delà de l’ISS, au-delà de la Lune ; partir voyager dans ce qu’on appelle l’« espace-profond » ; y vivre. C’est mon rêve comme celui de beaucoup de mes contemporains. L’opportunité apparaît nous être ouverte par l’évolution récente de nos technologies. Mais est-ce réaliste ? Et jusqu’où ?

NB : Le présent article et les suivants reprennent, après remaniement et quelques améliorations (je l’espère !), un des tous premiers articles de ce blog (« Voyage »). Il n’avait pas retenu beaucoup l’attention mais comme je pense qu’il est important, je lui donne une seconde chance !…  Seguir leyendo »

On a identifié sur Mars le bassin d’une vaste mer asséchée qui est potentiellement très prometteur sur le plan exobiologique. Ce bassin est situé dans la région d’Eridania, dans les Hautes-Terres-du-Sud pas très loin des Basses-Terres-du-Nord, au Nord-Est du bassin d’Hellas et au Sud du Cratère Gusev (celui qu’a exploré le rover Spirit, jumeau d’Opportunity, avant de s’ensabler), auquel il est relié par le canal de déversement de Ma’adim Vallis (le Cratère Gusev étant situé en contrebas, à la limite de la dichotomie crustale de la planète).

D’après la compréhension que nous avions jusqu’à maintenant des conditions nécessaires à l’émergence du processus de vie, c’était les sources hydrothermales qui, sur Mars, semblaient lui offrir les conditions les plus propices.…  Seguir leyendo »

Aquí Gaviota, aquí Gaviota. Veo en el horizonte una raya azul: es la Tierra. ¡Qué hermosa! Todo marcha espléndidamente.

Fueron las primeras palabras de la astronauta rusa Valentina Tereshkova, única tripulante de la nave espacial Vostok 6, que despegó el 17 de junio de 1963 y se mantuvo en órbita casi tres días. Cuando, muchos años después, Valentina contó detalles de su viaje, supimos que había vivido una odisea digna del más fantasioso guion de Misión imposible.

La aventura había comenzado un par de años antes, cuando tras el exitoso paseo espacial de Yuri Gagarin, Nicolai Kamanin, el comandante en jefe de los cosmonautas, decidió que la Unión Soviética adelantaría una vez más a los americanos poniendo en órbita a una mujer.…  Seguir leyendo »

« Project-Blue » consiste à réaliser un petit télescope spatial dédié dont la seule fonction sera de rechercher une planète de type terrestre orbitant l’une des étoiles Alpha Centauri A ou B situées à 4,37 années-lumière du Soleil. Il s’agit d’abord de définir précisément les spécifications avant la mise en réalisation. Un crowdfunding a été lancé à cet effet. Il se termine dans quelques jours.

Le système stellaire d’Alpha Centauri est notre voisin le plus proche (rappelons que notre galaxie, la Voie Lactée, a un diamètre de 100.000 années-lumière et que Pluton se trouve, au plus loin, à 7 heures-lumière du Soleil).…  Seguir leyendo »

La razón principal que aducen las agencias espaciales, fundamentalmente NASA y ESA, para continuar invirtiendo miles de millones de euros en la exploración de Marte es el potencial de este planeta para haber albergado, o incluso aún albergar hoy, alguna forma de vida. No cabe duda de que la exploración biológica de Marte es uno de los objetivos científicos prioritarios para las próximas décadas. Por desgracia, exceptuando las misiones Viking de los años 70 del siglo pasado, todas las misiones a Marte han tenido objetivos básicamente geológicos, aunque se han presentado como misiones astrobiológicas, lo que revela una frustrante falta de ambición.…  Seguir leyendo »

Una vez acabada la misión científica oficial de la Voyager 1 en 1980, cuando la nave ya se alejaba de Saturno, Carl Sagan hizo una sugerencia a la NASA para que la nave dirigiese su cámara hacia la Tierra y tomase una última imagen de nuestro planeta. El propio Sagan admitía en su propuesta que en esa imagen no se obtendría suficiente detalle para realizar un estudio científico, pero argumentaba que la imagen podría ser ilustrativa del lugar que ocupa el hombre en el universo. A pesar de que Sagan era una personalidad muy influyente, hubo una gran división de opiniones en la NASA sobre su propuesta.…  Seguir leyendo »