Física (Continuación)

Have you noticed how the Higgs boson has been hogging the limelight lately? For a measly little invisible item, whose significance cannot be explained without appealing to thorny concepts of quantum field theory, it has done pretty well for itself. The struggling starlets of Hollywood could learn a thing or two about the dark art of self-promotion from this boson.

First, its elusiveness “sparked the greatest hunt in science,” as the subtitle of one popular book put it. Then came all the hoopla over its actual discovery. Or should I say discoveries? Because those clever, well-meaning folks at the CERN laboratory outside Geneva proclaimed their finding of the particle not once but twice.…  Seguir leyendo »

A mile down in an abandoned gold mine in South Dakota, physicists in a state-of-the-art scientific laboratory are searching for elusive «dark matter» particles, which make up most of the mass in our universe.

So far, no one has ever seen dark matter directly. You can’t see it, touch it, smell it, throw a net over it, or tag it in the ways particle physicists deal with ordinary particles. We only know it by its gravitational effects on galaxies.

On Wednesday, team members from LUX — for Large Underground Xenon experiment — announced the first results from their operation in the Sanford Underground Research Facility, deep in the former Homestake Mine in Lead, South Dakota — where for three months they have been taking an 11-minute, 4,850 foot elevator ride down a mine shaft to work in their lab.…  Seguir leyendo »

Mardi 8 octobre 2013, l’Académie Nobel décerne son Prix de physique à François Englert et Peter Higgs. Ils ont postulé l’existence de la particule dite «boson de Brout-Englert-Higgs» quarante-neuf ans avant que le CERN n’annonce tenir la preuve de son existence (c’était le 4 juillet 2012). Robert Brout, le troisième «père» du boson, ayant eu le mauvais goût de décéder entre-temps (en 2011 précisément), ne sera pas récompensé, dommage pour lui. Gandhi avait déjà expérimenté un incident similaire…

Cela dit, bravo aux deux lauréats, bravo aux scientifiques et techniciens du CERN, bravo aussi à tous les soutiens administratifs qui ont rendu possible cette expérience de collaboration internationale: du point de vue du chercheur en sciences humaines, cela constitue une performance aussi admirable (et plus compréhensible…) que la détection des particules élémentaires.…  Seguir leyendo »

Gabrielle-Émilie Le Tonnelier de Breteuil nació en París el 17 de diciembre de 1706, en el seno de una familia ilustrada. Todos los testimonios coinciden en que era brillante y aplicada desde su más tierna infancia. A los tres años le dieron para jugar un compás de madera vestido de muñeca, que inmediatamente desnudó y, abriendo y cerrando sus brazos en uve, empezó a utilizarlo para trazar círculos. Fue su juguete favorito. Ya de adolescente, apostaba en los juegos de naipes sacando partido de su habilidad para contar y calcular. Una semana, después de ganar más de dos mil luises de oro, gastó la mitad en libros de estudio.…  Seguir leyendo »

This summer, physicists celebrated a triumph that many consider fundamental to our understanding of the physical world: the discovery, after a multibillion-dollar effort, of the Higgs boson.

Given its importance, many of us in the physics community expected the event to earn this year’s Nobel Prize in Physics. Instead, the award went to achievements in a field far less well known and vastly less expensive: quantum information.

It may not catch as many headlines as the hunt for elusive particles, but the field of quantum information may soon answer questions even more fundamental — and upsetting — than the ones that drove the search for the Higgs.…  Seguir leyendo »

El pasado 4 de julio la física de partículas acaparó los titulares del mundo entero, gracias al éxito de una historia que comenzó hace más de 60 años. Fue un gran día para la ciencia y para Europa: un símbolo de lo que los europeos pueden lograr cuando aúnan sus recursos y trabajan juntos, en particular, cuando lo hacen de forma sostenible.

Este éxito europeo se llama CERN, un laboratorio de investigación básica nacido de las cenizas de la Segunda Guerra Mundial, y la gran noticia era el descubrimiento de una nueva partícula fundamental que podría cambiar radicalmente nuestra concepción del universo.…  Seguir leyendo »

The discovery of the presumed «God particle,» or Higgs boson, apparently represents a once-in-a-lifetime observation of a fundamentally new type of matter. Is the discovery of this subatomic particle — that exists for just a fraction of a second — indeed that of the Higgs? If so, it portends a catastrophe that perplexes physicists, and suggests even more exotic particles. If not, the universe may be stranger still.

Discovery of the Higgs would resolve a 45-year-old puzzle. In quantum physics, to each particle there corresponds a field, and the Higgs field can give mass to other particles by interacting with them.…  Seguir leyendo »

The announcement last week of the first definitive evidence of a new particle, likely the long-awaited Higgs boson, has a lot to teach us — and not all of it is about science. It took an international team funded by the global community of taxpayers to bring it about.

To be sure the science is extremely exciting. The Higgs was first proposed in the 1960s and is thought to be the remnant of a ubiquitous interaction common to all objects with mass. As lofty and ethereal as these ideas are, the Higgs discovery, as with all scientific discoveries, is solidly grounded in concrete, observable phenomena.…  Seguir leyendo »

With tomorrow’s announcement of the latest findings in the search for the Higgs boson, the elusive particle is on everyone’s mind. This kind of fame is relatively rare, even for important scientific discoveries; but the Higgs boson has been called, or miscalled, the God particle, enabling it to pass into the realm of popular scientific lore, like the discovery of the smallpox vaccine, the structure of DNA, or the theory of relativity.

It would be difficult for most people to understand its significance, just as it would be to comprehend the notion of relativity, but such problems are overcome by locating science in personalities as well as cultural and national traditions.…  Seguir leyendo »

Hace cincuenta años, los físicos de partículas se encontraron con un desafío inesperado. Sus mejores modelos matemáticos daban cuenta de algunas de las fuerzas naturales que explican la estructura y el comportamiento de la materia en un nivel básico (por ejemplo, el electromagnetismo y la fuerza nuclear débil, responsable de la desintegración radioactiva). Pero esos modelos funcionaban con la condición de que las partículas que forman parte de los átomos no tuvieran masa. ¿Cómo podía ser que cuando esas partículas se unen en grandes conglomerados (proteínas, personas, planetas) exhiban el comportamiento que conocemos, si sus elementos constitutivos no pesan absolutamente nada?…  Seguir leyendo »

When rumors started crisscrossing the Internet last week that the elusive Higgs particle had been detected by researchers at the Large Hadron Collider outside Geneva, I experienced my first physics-generated chill in a decade. It happened again Tuesday morning with the official announcement suggesting that the more than 40-year search for the Higgs may finally be nearing its end.

The researchers have cautioned that the data have not yet reached the threshold for claiming a definitive discovery. But the stakes are so high that even the tentative announcement has rightly fueled much excitement. Finding the Higgs particle would complete an essential chapter in our quest to understand the basic constituents of the universe.…  Seguir leyendo »

Threats to eat one’s boxer shorts on live television if one is proved wrong should not be made lightly by scientists, however confident they might be in their pronouncements. Not because of the health risks, the potential for public humiliation, or because it somehow trivialises the scientific process, but because it leads the public to think that science is about vested interest or a closed-minded reluctance to embrace new discoveries.

Nevertheless, my recent light-hearted remark concerning a sartorial diet did hit the headlines, and I am more than happy to use the opportunity to discuss both the thrill and the process of scientific research.…  Seguir leyendo »

If you want to get your mind around the research that won three astronomers the Nobel Prize in physics last week, it helps to think of the universe as a lump of dough — raisin-bread dough, to be precise — mixed, kneaded and ready to rise. Hold that thought.

Now consider Albert Einstein — not the wild-haired, elderly, absent-minded professor he became in his later years but a young, dashing scientist in his 30s. It’s 1916, and he’s just published his revolutionary general theory of relativity. It’s not necessary to understand the theory (thank goodness). You just have to accept that it gave scientists the mathematical tools they needed to forge a better understanding of the cosmos than they’d ever had.…  Seguir leyendo »

El mundo científico se ha conmocionado con la noticia de que una partícula subatómica, un neutrino, ha superado la velocidad de la luz, es decir: ha corrido más que su propia sombra. Curiosamente, en su momento resultó muy difícil aceptar que la velocidad de la luz era una constante de la realidad de este mundo, una barrera infranqueable para cualquier móvil que transporte información. La velocidad de la luz como límite no es una consecuencia de la teoría de la relatividad, es una de sus dos hipótesis fundamentales, una columna sobre la que se levanta parte de la física del siglo XX.…  Seguir leyendo »

Almost every scientific talk or seminar in astronomy today starts from the idea that we live in a universe in which a mysterious force known as dark energy makes up about 70 percent of the total cosmic amount of everything. A mysterious substance known as dark matter makes up about 25 percent. And ordinary matter — the stuff of the periodic table, including interesting assemblies of matter like galaxies, stars, planets and people — is a paltry 5 percent.

If this is right, the things we observe in the universe are not the important things. Think of it this way: when you look at a snow-covered mountain, what you see is the snow, but the snow is not the mountain.…  Seguir leyendo »

De los miles de experimentos que han realizado los físicos desde Galileo, solo algunos dieron un giro radicalmente trascendental para la gigantesca construcción de su ciencia. Varios de ellos han tenido a la luz como protagonista y han dado sorpresas y resultados casi paradójicos. Young, en el primer tercio del siglo XIX, probó, con experimentos de interferencias, que la luz tenía un carácter ondulatorio, contra la opinión de Newton. A principios del siglo XX, el llamado efecto fotoeléctrico fue explicado por Einstein sobre la hipótesis de que la luz está también constituida por partículas, que luego se llamaron «fotones». ¡La experiencia y la teoría reivindicaban la intuición de Newton que postulaba partículas y a la vez, las tesis ondulatorias de Huygens y de Young!…  Seguir leyendo »

Findings that showed faster-than-light travel were released to the public too soon.

What do you do as a scientist when you know a research result that is almost certainly wrong is about to become a media sensation? That is the quandary I found myself in last month as I awaited the announcement from CERN, the European Organization for Nuclear Research, about particles called neutrinos supposedly traveling faster than the speed of light. I had already been informed about the experiment, whose findings, if true, would require an overhaul of physics: Our current understanding — based on Einstein’s theory of relativity and consistent with every known physical theory and experiment — is that nothing can travel through space faster than the speed of light.…  Seguir leyendo »

Hace poco se descubrió que la expansión del universo se está acelerando, en vez de disminuir, como se pensaba antes. La luz proveniente de distantes estrellas en explosión reveló que una fuerza desconocida (apodada «energía oscura») sobrepasa con creces a la gravedad en términos cosmológicos

Inesperada para los investigadores, una fuerza tal había sin embargo sido anticipada en 1915 por una modificación que Albert Einstein propuso para su propia teoría de la gravedad, la teoría general de la relatividad. Pero luego desechó la modificación, conocida como la «constante cosmológica», considerándola la «mayor metida de pata» de su vida.

Así que los titulares proclaman: «Einstein tenía razón después de todo», como si los científicos debieran compararse como uno lo haría con los clarividentes: ¿Quién se diferencia del rebaño por conocer lo incognoscible, como los resultados de experimentos que aún estar por ser inventados (ni que hablar de su implementación)?…  Seguir leyendo »

Hace poco más de cinco siglos, Colón buscó una ruta alternativa para llegar a las deseadas Indias. Con grandes esfuerzos (y falta de confianza de sus contemporáneos), marchó en la dirección contraria a la del resto de navegantes. En el camino, sin esperarlo, hizo un descubrimiento que cambiaría el futuro de la humanidad. La historia nace a menudo de iniciativas que desafían el camino establecido, de personas que se aventuran en la otra dirección.

Esta actitud es la que llevó hace seis años al descubrimiento de un material que amenaza con revolucionar el mundo de la tecnología. El grafeno era hasta hace poco una quimera, un modelo teórico usado por los físicos que nunca se había logrado sintetizar.…  Seguir leyendo »

By Brian Greene, a professor of math and physics at Columbia and the author, most recently, of Icarus at the Edge of Time (THE NEW YORK TIMES, 12/09/08):

Three hundred feet below the outskirts of Geneva lies part of a 17-mile-long tubular track, circling its way across the French border and back again, whose interior is so pristine and whose nearly 10,000 surrounding magnets so frigid, that it’s one of the emptiest and coldest regions of space in the solar system.

The track is part of the Large Hadron Collider, a technological marvel built by physicists and engineers, and described alternatively as heralding the next revolution in our understanding of the universe or, less felicitously, as a doomsday machine that may destroy the planet.…  Seguir leyendo »