Genética (Continuación)

L’un des aspects les plus troublants d’une époque qui n’en manque pourtant pas réside dans ce que certains ont appelé « le retour de la race » dans les sciences biologiques et biomédicales. L’un des exemples les plus apparemment anodins de références explicites à l’existence de différences biologiques de ce type réside dans les « tests d’ancestralité », commercialisés par des start-up de génomique telles que 23andMe, qui proposent, notamment, de dévoiler à leurs clients les différentes composantes de leur « ascendance raciale », exprimée en pourcentages.

D’autres innovations sont nettement moins « ludiques », comme ces tentatives visant à affiner le traitement de certaines pathologies en fonction du « profil racial » des patients : aux Etats-Unis, en 2005, le BiDil, médicament proposé dans le cas de certaines pathologies cardio-vasculaires, a ainsi bénéficié d’une autorisation de mise sur le marché accompagnée d’une indication qui le destinait spécifiquement à la population afro-américaine.…  Seguir leyendo »

Escribir en limpio

Mi liberada:

Cada vez que se produce una noticia científica de determinado tipo hay personas, entre las que te cuentas, que empiezan a dar alaridos. Se han repetido estos días ante la posibilidad de concebir bebés editados, rechazada de inmediato por los que escriben incorregiblemente en sucio. Comprendo tu furia: una edición rigurosa de tu genoma encontraría tanto por mejorar que tu orgulloso yo entraría en un estado de gran incertidumbre. En las crónicas de la hazaña liderada por Shoukhrat Mitapilov, de la Universidad de Oregón, hay una palabra clave que es borrar. Los científicos, entre ellos el español Izpisúa, han borrado la mutación de un gen responsable de la muerte súbita, una de las 10 mil enfermedades cuya responsabilidad cabe atribuir a un solo gen, y más popular que otras por haber dado nombre a una drástica forma de solucionar el tenis.…  Seguir leyendo »

Uno de los momentos clave de la historia fue descubrir que todos los seres vivos están hechos de células, que no somos una sola entidad sin fronteras internas sino un complejo rompecabezas de piezas muy diversas. Lo es claramente desde el punto de vista médico, porque ha permitido entender que un organismo deja de funcionar correctamente porque lo hacen algunas de sus partes microscópicas. Enfermamos porque nuestras células enferman. Esto ha resuelto muchos enigmas abriendo la puerta a la era de la biomedicina, una manera de entender la salud que nos ha llevado a las terapias dirigidas, los tratamientos moleculares o la medicina personalizada.…  Seguir leyendo »

Han pasado 150 años desde que un joven monje agustino llamado Gregor Mendel, cruzando con paciencia especies diferentes de guisantes, logró descifrar las leyes de la herencia y completar así el eslabón que le faltaba a la teoría de la evolución de Darwin. La investigación de Mendel demostraba la existencia de una unidad de información biológica que determinaba la naturaleza de un individuo y se transmitía de padres a hijos. El hallazgo que iniciaba la revolución de la biología se publicó en una discreta revista y quedó en el olvido durante más de treinta años, hasta que en 1900 fue redescubierto y rescatado por el biólogo William Bateson.…  Seguir leyendo »

La segunda guerra mundial es un hecho capital en la historia moderna de nuestra civilización. Del mismo se han derivado consecuencias muy diversas en todos los campos del conocimiento, desde la medicina a la química o la física. Las historias son muy numerosas, pero les quiero recordar brevemente una.

La información es poder, y más en una guerra. Las fuerzas militares alemanas usaban una máquina, llamada Enigma, que permitía cifrar sus mensajes y que el enemigo no pudiera saber qué órdenes se daban. El aparato era relativamente fácil de usar y se creía que era indescifrable. Se empezó a resquebrajar cuando los polacos consiguieron poner las manos en la primera Enigma, siendo el joven matemático Marian Rejewski el primero en estudiarla.…  Seguir leyendo »

Il y a huit ans, j’intervenais dans cette page pour déminer un exploit toujours à venir : la science allait procéder au clonage d’un mammouth. Et aujourd’hui, il s’agit de reconstituer un embryon, dit «de mammouth» mais en réalité hybride, en introduisant dans un ovule d’éléphante de l’ADN récupéré sur le cadavre d’un mammouth congelé dans les terres russes depuis quelques millénaires. Cet embryon chimérique serait ensuite transplanté dans l’utérus d’une éléphante qui assurerait son développement.

Je soulignais alors les nombreux obstacles dans ce jeu de construction, depuis la fabrique d’un noyau «mammouth» à partir d’éléments disparates d’ADN, jusqu’à la possibilité de gestation interespèces, en passant par la viabilité de l’embryon hybride, et je concluais que pour faire revivre un animal disparu il faudrait pouvoir disposer, outre l’ADN, d’autres éléments biologiques définitivement perdus avec le mammouth comme sa cellule ovocyte et sa matrice.…  Seguir leyendo »

Hace 400 años, John Rolfe utilizó semillas de tabaco hurtadas en el Caribe para desarrollar la primera exportación rentable de Virginia, minando el comercio de tabaco de las colonias caribeñas de España. Más de 200 años después, otro británico, Henry Wickham, llevó semillas de un árbol de caucho de Brasil a Asia -a través del Real Jardín Botánico de Londres, la gran institución colonialista-, preparando así el camino para la futura extinción del boom del caucho en el Amazonas.

En la época de la exportación libre de plantas, todo lo que hizo falta fue una maleta llena de semillas para arruinar subsistencias, e incluso economías enteras.…  Seguir leyendo »

Diseño inteligente

Los defensores de las ideas del diseño inteligente sostienen que las características del universo, de nuestro planeta y de la vida sólo pueden explicarse asumiendo que todo ello ha sido creado de manera dirigida por un ser (o seres) de inteligencia superior. Sin embargo, el mundo científico y académico no consideran estas ideas como una auténtica teoría científica. La teoría de la selección natural, enunciada por Charles Darwin hace ahora más de siglo y medio, explica muy satisfactoriamente, y de manera sencilla, la evolución de los seres vivos mediante variaciones genéticas aleatorias que no requieren ningún mecanismo dirigido de manera intencional.…  Seguir leyendo »

Hay en marcha una cínica campaña para promover el uso de una nueva tecnología, poderosa y preocupante, conocida como “impulsor genético” (gene drive), como herramienta conservacionista. No es la modificación genética común y corriente (la creación de organismos “transgénicos”), sino algo radicalmente nuevo, consistente en la activación de “mutaciones genéticas en cadena” capaces de modificar sistemas vivos en formas inimaginables.

El impulsor genético es la próxima frontera de la ingeniería genética, la biología sintética y la edición de genes. Esta tecnología permite invalidar las reglas normales de la herencia genética, para asegurar que un rasgo particular injertado artificialmente en el ADN de un organismo mediante tecnología de edición de genes avanzada se transmita a todas las generaciones siguientes, alterando así el futuro de toda la especie.…  Seguir leyendo »

Los transgénicos son noticia de forma reiterada en los últimos años. Aparecen en las filtraciones de Wikileaks, en 2010, y en el manifiesto de 100 premios nobeles; el Gobierno lanza proclamas en su favor, surgen dudas sobre las limitadas evidencias de su carcinogenia y una revisión de trabajos científicos confirma su inocuidad. Es un debate, en cualquier caso, con potente calado político que se ha difundido a la ciencia, a tenor de las polémicas desatadas.

El debate político lo inició el movimiento ecologista poniendo el foco en la seguridad de los alimentos (food safety), lo que, de acuerdo con mi experiencia tanto en la actividad científica, como en la cooperación internacional y el activismo ecologista, constituye un "pecado original" que todavía no se ha superado.…  Seguir leyendo »

Afinales de los años 90, cuando estaba en la recta final de la tesis, me propusieron dar una serie de conferencias en asociaciones de la tercera edad repartidas por toda Catalunya. Fue la primera vez que tuve la oportunidad de hacer divulgación. La experiencia resultó tan satisfactoria que, desde entonces, siempre procuro encontrar alguna manera de hablar de novedades científicas con todo el mundo que me quiera escuchar.

Lo recordaba esta semana porque el pasado martes se cumplió el 20º aniversario del nacimiento de la famosa Dolly, la oveja clonada a partir de una célula adulta. Dolly era una de las estrellas de mis charlas para jubilados porque entonces hacía muy poco que Ian Wilmut y otros científicos del Roslin Institute de Edimburgo la habían presentada al mundo.…  Seguir leyendo »

El tenista y el filósofo alemán

Mi liberada:

Ya he pasado del prólogo del libro de Luc Ferry La revolución transhumanista. El libro tiene el valor de una summa sobre el estado de la cuestión. Su autor es ponderado, presenta los distintos argumentos con objetividad y sus decantaciones suelen ser siempre razonables. Además escribe con claridad, salvo cuando se empeña en empresas difíciles como negar cualquier posibilidad de que las máquinas lleguen a ser conscientes. Pero si hoy te lo traigo de nuevo aquí no es por su enfermedad profesional de filósofo sino por la discusión sobre dos argumentos de Jürgen Habermas contra la manipulación genética recogidos en artículos y entrevistas diversos, y en especial en su libro El futuro de la naturaleza humana.…  Seguir leyendo »

Pasados apenas 13 años desde la exitosa finalización del Proyecto Genoma Humano, empieza a ser evidente el poder innovador de las aplicaciones de la genómica. A poco de comenzar, la revolución de la genómica ya se está convirtiendo en un agente transformador de la economía global, que promete beneficios sociales y ambientales de largo alcance.

Solo en Estados Unidos, los 3800 millones de dólares de inversión pública en el Proyecto Genoma Humano ya generaron réditos económicos por cerca de un billón de dólares y más de 300 000 empleos. Según la OCDE, la genómica se convertirá en un elemento central de muchos sectores económicos, entre ellos los relacionados con la salud, el medioambiente, la agricultura, la veterinaria, la biotecnología, las energías alternativas, la ciencia forense, la justicia y la seguridad.…  Seguir leyendo »

Tweaking Genes to Save Species

Biotechnologists have engineered the mosquito that spreads the Zika virus to pass a lethal gene to its offspring. Another team of researchers has devised a way to spread sterility through the mosquito population, using a technique called gene drive to wipe out the offending insects.

If regulators approve this genetic tinkering, these insects could become a powerful weapon against the spread of mosquito-borne diseases to humans. But bugs like these, and the techniques used to create them, might have another role to play: helping to protect the earth’s biodiversity.

This kind of genetic meddling makes many environmentalists deeply uncomfortable. Manipulating nature’s DNA seems a hugely risky and ethically fraught way to help save the natural world.…  Seguir leyendo »

Si un día el médico te dice que sufres sinefridia, lo más posible es que creas que has cogido una enfermedad grave. Pero detrás de esta palabra malsonante solo se esconde un problema estético, que afecta a hombres y mujeres: ser cejijunto. A pesar de que se asocia con trastornos graves, como el Síndrome de Cornelia de Lange, la mayoría de veces tener una sola ceja puede ser feo, pero es totalmente inofensivo. Además, se cura fácilmente con unas pinzas o un poco de cera aplicadas repetidamente. O quizá ni hace falta: muchos famosos han optado por lucirla orgullosos en algún momento de su carrera, desde George Bush a George Harrison, pasando por Brad Pitt, Shakira y la cejijunta más famosa de todos, Frida Kahlo, que lo convirtió en un símbolo identitario.…  Seguir leyendo »

Genetically modified mosquitoes are in the news for good reason: They may be our best hope for controlling the mosquito-borne Zika virus. The Food and Drug Administration has issued a preliminary finding of no significant environmental impact and is seeking public comment on a plan to test them in a field trial in the Florida Keys.

So you might think this will resolve the Zika crisis, which has caught the world’s attention because of an unexpected spike in microcephaly in babies born to women infected during pregnancy and in the incidence of the paralytic Guillain-Barré syndrome in Zika-infected adults.

You’d be wrong.…  Seguir leyendo »

En 1899, el científico germano‑estadounidense Jacques Loeb logró la reproducción asexual de erizos de mar por medio de partenogénesis artificial (manipulación de óvulos para posibilitar el desarrollo del embrión sin fertilización). Sus especulaciones sobre la partenogénesis completa en mamíferos (además de que usó el término “inmaculada concepción” para describir el proceso) plantearon un dilema público: ¿deberían los científicos “jugar a ser Dios”?

Ahora que la International Stem Cell Corporation (ISCC) quiere patentar en Europa una tecnología de creación de líneas de células madre mediante la activación partenogenética de óvulos no fertilizados, es hora de responder esa pregunta. ¿Cómo hacerlo?

No es la primera vez que el patentamiento de células activadas partenogenéticamente plantea problemas.…  Seguir leyendo »

El maíz o el tomate primitivo no se parecen nada a lo que encontramos en la tienda. Durante muchos siglos hemos ido mezclando diferentes cepas para obtener los que se hallan hoy disponibles para el gran consumo de una población humana exponencialmente creciente. De la misma manera que hemos ido cruzando cánidos para acabar disfrutando de perritos pequeños y bondadosos que nos recuerdan poco al lobo. O de cerdos que tienen poco que ver con sus parientes lejanos. Hemos sido también capaces de inducir de forma más o menos azarosa mutaciones en plantas para hacerlas más resistentes a la sequía o a sus depredadores.…  Seguir leyendo »

Many worry that tinkering with human DNA could have unpredictable consequences for future generations, or even the entire species. However, we should also be concerned about the kinds of experiments that are being done on human embryos now — and how our concern for the future of our species might be distorting the way we treat human beings today.

The emerging consensus among scientists and ethicists is that to keep the human germline safe, gene editing must not be conducted on human embryos that are meant to be used for reproduction, because genetic changes made to embryos may be inherited by the resulting children’s own descendants.…  Seguir leyendo »

For a half-century, the ethics of human genetic engineering have been discussed in the abstract. Because the tools to edit DNA didn’t exist, the question was more a thought experiment than a real concern.

Today, though, the conversation has completely changed. There has been a frenzy of excitement around the possibilities of CRISPR-Cas9. The technology, which allows scientists to design proteins that unzip and replace chunks of DNA as they please, makes it possible to edit genes quickly and cheaply. Investors have poured hundreds of millions of dollars into the innovation, which seems to have endless possibilities: making crops more resilient to diseases, designing mosquitoes so they can’t carry malaria — maybe even eliminating diseases among humans by altering the genes we pass on.…  Seguir leyendo »