Kayhan Ozer/Anadolu Agency/Getty Images Turkish President Recep Tayyip Erdoğan with his wife, Emine, and the presidents of Serbia, Moldova, Kyrgyzstan, Sudan, and Kosovo at the opening ceremony of new airport in Istanbul, October 29, 2018

This week, planes began landing at Istanbul’s new airport. At least the guessing game over its name is complete—as President Recep Tayyip Erdoğan declared “Istanbul Airport” open—since this is more than can be said for the airport itself: the additional terminal buildings and runways will not be finished until 2028. Then, finally, the airport’s planned capacity of 200 million passengers per year and its size (7,594 hectares) will make it the world’s largest airport, just as Recep Tayyip Erdoğan desired. It will be far ahead of Hartsfield-Jackson Atlanta (103 million passengers, 1,902 hectares), Beijing Capital (95 million passengers, 1,480 hectares), Dubai (88 million passengers, 2,900 hectares), and Tokyo Haneda (85 million passengers, 1,214 hectares).…  Seguir leyendo »

People walk past the 'Belt and Road' ecological wall in Beijing during the Belt and Road Forum for International Cooperation in May. Photo: Getty Images.

One could be forgiven for having missed the fifth birthday last month of China’s Belt and Road Initiative (BRI).

Celebrations were notably mute, for two obvious reasons. One is the increasingly audible grumbling among recipient countries about the effects of what Malaysian prime minister Mahathir Mohamad has called a ‘new colonialism’ — a phrase that captures the idea that the BRI has led to the accumulation of debt on receiving countries’ balance sheets to pay for projects of uncertain value, built mostly by Chinese contractors on opaque terms, allowing China’s regional influence to grow in ways that are out of proportion to the benefits that countries can expect to enjoy.…  Seguir leyendo »

A la derecha de Alfonso XIII, y en una imagen retocada, fotografía añadida de Antonio G. Echarte

Las autoridades se han apresurado a organizarle al biznieto del Rey Alfonso XIII un viaje en Metro por el mismo trayecto del viaje inaugural. Felipe VI bajó a la estación de Sol e hizo el recorrido hasta la estación de Chamartín. El mismo viaje pero con algunas diferencias… Obstinados en recuperar la «memoria histórica» en otros hechos, quiero aportar un poco de luz sobre el tema, con los datos publicados en mi libro: «El Fantasma del Metro de Madrid».

Ha sido el diario ABC el que reiteradamente ha dedicado sus páginas a la manipulación sufrida por la foto inaugural para abrirle los ojos al Monarca, deslumbrado por los flashes de los numerosos fotógrafos; pero esa no fue la única manipulación del documento gráfico.…  Seguir leyendo »

The Shenzhen skyline seen from Kwu Tong in Hong Kong. Photo: Getty Images.

On 23 September the first high-speed trains will depart a gleaming new station in Hong Kong for cities across the rest of China. Later in the year a new bridge connecting Hong Kong, Macao and Zhuhai (on the western bank of the Pearl River) is due to open to traffic. These expensive and somewhat controversial projects mark the latest infrastructure links between Hong Kong and its hinterland.

They come at a time when growing attention is being paid to the Greater Bay Area, a Chinese government plan to develop further a massive urban cluster in southern China, including Hong Kong, Macao and the nine most developed cities in the adjacent Guangdong province.…  Seguir leyendo »

La seguridad de las infraestructuras es el concepto en el que se asienta toda la normativa de construcción. Evitar daños a personas o bienes. Por eso consideramos los colapsos como algo inaceptable. Pero es importante comunicar que no existe normativa en ningún país del mundo para evaluar estructuras de hormigón existentes ni se sabe cómo identificar las infraestructuras en hormigón que están deterioradas. Existe normativa aprobada por expertos y gobiernos para diseñar y construir estructuras nuevas, pero no están incorporados a la normativa métodos de cálculo para evaluar estructuras ya construidas, aunque hay conocimientos científicos que permiten deducirlos a los técnicos que se especializan en ello.…  Seguir leyendo »

En la última reunión celebrada entre Angela Merkel y Vladímir Putin, los líderes conversaron sobre Siria y Ucrania Oriental, aunque también figuraba como punto destacado en la agenda el tema Nord Stream 2. Un consorcio formado por Gazprom y varias empresas de Alemania, Holanda y Francia tiene previsto tender bajo el mar Báltico un segundo gasoducto entre Rusia y Alemania, que se sumará al ya existente. El proyecto ha tropezado con la firme oposición de Ucrania, que no está dispuesta a perder sus derechos de tránsito sobre el gas procedente de Rusia. Al igual que Donald Trump, Polonia y los países bálticos critican el proyecto porque temen que podría generar una dependencia excesiva del gas ruso por parte de la UE.…  Seguir leyendo »

Las duras enseñanzas de Génova

¿Son seguras nuestras infraestructuras? Tras el derrumbe del Puente Morandi en Génova, es la pregunta que todos se hacen. Claro que podríamos sostener que desastres como este son hechos excepcionales, y acaso pensar que sean una peculiaridad de Italia, un país donde los proyectos de infraestructura suelen ser terreno fértil para la corrupción. Pero sólo nos estaríamos engañando.

En Europa occidental y Estados Unidos, hay puentes, rutas y ferrocarriles construidos en los años cincuenta y sesenta, durante la reconstrucción y el auge económico de la posguerra, que ya están obsoletos y se usan demasiado. ¿Tiene alguna economía desarrollada una estrategia a largo plazo para gestionar sus infraestructuras esenciales?…  Seguir leyendo »

China’s largest cutter-suction dredger Tiankun takes water on November 3, 2017 in Qidong, Jiangsu Province of China.CreditVCG/VCG, via Getty Images

One of the most dangerous confrontations between the United States and China is heating up. Warships are being deployed, bombers are taking wing and threats are being exchanged — all of it sparked by China’s growing mastery of the use of the world’s most overlooked natural resource: sand.

The point of contention is a set of man-made islands China has built in a strategic and hotly disputed patch of the South China Sea. It’s one of the world’s busiest shipping routes, and home to some 10 percent of the world’s fish. What’s more, billions of barrels of oil and trillions of cubic feet of natural gas lie under the seafloor.…  Seguir leyendo »

In the run-up to Pakistan’s general election on July 25, most political parties stand united in their belief that the China-Pakistan Economic Corridor (CPEC) will transform Pakistan’s ailing economy. In May, Pakistan’s ambassador to China asserted that “regardless of any political change in Pakistan, our commitment towards the successful completion of CPEC will not change.”

But if political support at the national level appears unwavering, local opposition is growing over the lack of consultation and concerns regarding the inequitable distribution of the prospective benefits. In few places is this more noticeable than the southern Balochistan fishing town of Gwadar, the entry point of the corridor and a microcosm of the center-periphery tensions elsewhere that threaten CPEC’s implementation.…  Seguir leyendo »

El ministro de Fomento, José Luis Ábalos, ha anunciado recientemente que no se extenderán los peajes de las concesiones de autopistas que concluyan en 2018 y 2019. La medida, además de popular, es la acertada para responder a la armonización del territorio en los casos de la AP-1, AP-4 y AP-7, pero ¿representa el mejor modelo de financiación para las carreteras de España?

Las carreteras, como la educación, la sanidad y demás bienes o servicios públicos, para que sean gratuitas para el usuario deben ser financiadas con fondos públicos. En la mayoría de los países, y España no es una excepción, la red de carreteras supone el bien de uso público de mayor valor económico nominal del país, por lo que su modelo de financiación y de conservación debería interesar a todos los ciudadanos.…  Seguir leyendo »

China hosts the Belt and Road Forum in 2017. Photo: Getty Images.

One of the original motivating forces for China’s Belt and Road Initiative is risk management: the aim being to use infrastructure to drive economic development, so improving political stability and creating a favorable impression of China in countries bordering China and beyond.

Yet these investments themselves are inherently risky: large-scale, debt-financed, long-term infrastructure projects in countries that often have weak governance, undefined or poorly-executed rule of law and corruption. China has experience managing infrastructure risks within its borders in its own ways, but it has much less experience overseas.

And, while well-executed investments can enhance stability, the same investments, executed poorly, can create their own backlash in countries that see costs exceed benefits.…  Seguir leyendo »

Steel pipe to be used for the oil pipeline construction of Kinder Morgan Canada’s Trans Mountain Expansion Project sitting on rail cars in Kamloops, British Columbia.CreditDennis Owen/Reuters

While living in Calgary, the headquarters of Canada’s oil and gas industry, I occasionally heard people in the business say their pipelines were cursed. The country was brimming with oil and gas, and yet battles over proposed pipelines had limited the ability of producers to get those resources to market.

The story of the latest controversy, an expansion of the Trans Mountain pipeline, took a significant turn on Tuesday when Prime Minister Justin Trudeau’s government announced it would nationalize it. The government’s purchase of Trans Mountain from the Houston-based energy infrastructure company Kinder Morgan for $4.5 billion in Canadian dollars underscores just how difficult it has become to build fossil fuel projects, at least in wealthy, democratic countries, long thought to pose fewer political and social risks than developing countries.…  Seguir leyendo »

The Colombo Port City infrastructure project in Sri Lanka, which has received Belt and Road-linked funding. Photo: Getty Images.

To meet the challenge of climate change, there is a need to massively increase financing for sustainable infrastructure: the governor of the Bank of England, Mark Carney, recently estimated that to enable a transition to a low carbon economy there is a need for a four-fold increase in finance in new technology investments and long-term infrastructure projects.

China, through its Belt and Road Initiative, could help provide this financing. Given its scale and ambition – China has already pledged $1 trillion to Belt and Road projects – this initiative could have a transformative impact.

Sustainable infrastructure is that which not only minimizes any negative environmental and social impacts but also brings about positive change, enhancing the environment, livelihoods, and the economy.…  Seguir leyendo »

The Yantai Railway Station in China’s Shandong Province.CreditTang Ke/Xinhua, via Getty Images

In a lesser-known novel, “Claudius Bombarnac,” Jules Verne describes the adventures of the titular foreign correspondent as he rides the “Grand Transasiatic Railway” from the “European frontier” to “the capital of the Celestial Empire.” A cast of international characters, by turns comical, curious and shady, accompanies the French reporter by train from the Caspian Sea to Peking, narrowly escaping bandits and delivering a mysterious cargo.

When first published in 1893, the book was futuristic fiction. There was no continuous rail link across Eurasia. There still isn’t, but 125 years later China now envisions financing and building multiple such overland routes (with much faster trains).…  Seguir leyendo »

El concierto de las PPP

Según lo cuenta una antigua parábola, hubo una vez una competencia entre dos pianistas. Después de escuchar al primero, el jurado otorgó el premio al segundo pianista. No había necesidad de escuchar más, ya que ¿quién podría ser peor?

Esta misma lógica parece aplicarse a las alianzas público-privadas (PPP, según su sigla en inglés) creadas para proporcionar infraestructura como vialidad, energía eléctrica, agua potable, aeropuertos, o el desarrollo de zonas turísticas importantes. De hecho, es esencial escuchar a los dos concursantes, y evaluar sus fortalezas y debilidades.

El primer pianista es la provisión pública, la cual enfrenta dos problemas: uno de incentivos (o de corrupción) y el otro presupuestario.…  Seguir leyendo »

Corredores inteligentes para la integración de América Latina

La Villa Imperial de Potosí era en el siglo XVII una de las ciudades más ricas y pobladas de América. A mitad de dicho siglo, Potosí tenía 160.000 habitantes. Madrid tuvo que esperar dos siglos para llegar a una población similar.

Sin embargo, Potosí no pudo aprovechar las economías de aglomeración y tenía que importar mercancías desde España pagando precios que eran 20 veces más altos que en España. El “corredor logístico” que conectaba los centros de producción en España con Potosí tenía condiciones muy rígidas y difíciles: rutas marítimas reguladas, casas comerciales poco competitivas, y transporte a lomo de mula desde El Callao a Potosí (2.000 kilómetros de cerros y precipicios).…  Seguir leyendo »

Las precipitaciones medias en España se han reducido en torno al 20% en los últimos quince años, lo que es compatible con episodios intensos de lluvias torrenciales. Ninguna política de agua puede obviar esta realidad, que cuestiona la confianza en la existencia de cuencas estructuralmente excedentarias, capaces de aportar agua a las cuencas deficitarias: después de cuatro años de sequía, en 2017 se alcanzaron mínimos históricos en las cuencas del Duero y del norte.

De ello se deduce la necesidad de una “transición hidrológica”, a semejanza de la transición energética. En ambos casos, su diseño debe tener en cuenta el avance gradual hacia los máximos niveles de eficiencia en el uso de los recursos propios, reduciendo así la dependencia de cada territorio respecto de recursos externos, anticipando eventuales efectos sociales negativos.…  Seguir leyendo »

Chinese Foreign Minister Wang Yi at the Belt and Road Forum in Yanqi Lake in May 2017. Photo: Getty Images.

First announced in 2013, President Xi Jinping’s Belt and Road Initiative promises, at a minimum, to improve infrastructure and connectivity between China and the rest of Eurasia. Any bold plan to finance infrastructure on a large-scale across so many low-income economies deserves a sympathetic ear and a positive reception. But many wonder how large the role can be for non-Chinese players in what is clearly an initiative of the Chinese government.

So far, Chinese state and policy banks account for the overwhelming majority of the financing – and this money then flows to Chinese enterprises, mainly state-owned.  One study found that 89% of the work went to Chinese contractors on China-funded projects.…  Seguir leyendo »

Un nuevo enfoque para el financiamiento de infraestructuras

En Estados Unidos han introducido una legislación que, de promulgarse, crearía una nueva institución financiera de desarrollo (DFI, por sus siglas en inglés) para reemplazar a la Corporación de Inversión Privada en el Extranjero. A diferencia de su predecesora, la nueva agencia podría realizar inversiones de capital, una reforma que refleja el creciente reconocimiento global de que las participaciones en la propiedad son un componente esencial del financiamiento para el desarrollo sostenible.

Pero por importante que sea, este cambio en las finanzas para el desarrollo -en los Estados Unidos y en otros lugares- no resolverá uno de los principales desafíos que enfrenta el Sur Global: la escasez de inversión en infraestructura.…  Seguir leyendo »

Donald Trump discutió su plan de infraestructura con funcionarios estatales y locales en la Casa Blanca el lunes 12 de febrero. Credit Tom Brenner/The New York Times

A Donald Trump las presas le dan lo mismo. También los puentes, las carreteras y los sistemas de drenaje. No le importa ninguno de los temas que se mencionan cuando se habla de infraestructura.

¿Cómo puede ser así, si acaba de anunciar un plan de infraestructura de 1,5 billones de dólares? Es sencillo: no es un plan, es una estafa. La cifra en dólares es inventada, pues en realidad solo está proponiendo un gasto federal de 200.000 millones de dólares el cual se supone, como por arte de magia, llevará a un aumento generalizado en la inversión en ese rubro, que pagarán en gran medida los gobiernos estatales o locales (que no tienen precisamente muchísimo dinero guardado por ahí, pero qué importa) o el sector privado.…  Seguir leyendo »