Minerales estratégicos

La crisis climática y la Cuarta Revolución Industrial –con sus tecnologías innovadoras como la inteligencia artificial y las redes 5G- están colocando al mundo en un curso de colisión geopolítica. Tanto el impulso por descarbonizar como la batalla por la supremacía tecnológica global dependen de minerales críticos como las tierras raras, el litio y el cobalto –que están altamente concentrados en pocos lugares, entre ellos China.

La disputa por el control de las cadenas de suministro de estos elementos se está intensificando. Por ejemplo, los vehículos eléctricos fabricados por Tesla y otras empresas automotrices funcionan con baterías de iones de litio, pero apenas un puñado de países producen la mayor parte del litio del mundo.…  Seguir leyendo »

Il y a quelques mois, la question d’une pénurie du lithium semblait brûlante : face à des ressources minières insuffisantes, la demande des véhicules électriques apparaissait insatiable. Et les commentateurs s’enflammaient autour du potentiel de conflit géopolitique autour des ces « métaux rares ». Peut-être un peu trop vite.

La production de lithium provient de deux origines, qui étaient bon an mal an à peu près équivalentes : la première sous forme dissoute en provenance des « salars », les saumures des déserts de sel d’altitude des montagnes chiliennes, argentines et boliviennes, voire du Tibet ; la seconde sous forme solide, les « spodumènes », des minéraux contenant du lithium extraits de mines, notamment australiennes.…  Seguir leyendo »

A digger with bags of cobalt in Kolwezi, Democratic Republic of Congo. Congo abounds in cobalt, crucial for electronic devices. Credit Sebastian Meyer/Corbis News, via Getty Images

One evening in 2014, a police officer in Kolwezi, a dusty mining city of a half-million people in the southern Democratic Republic of Congo, decided that his family needed a new latrine. He picked up a shovel and started digging a pit in his yard and soon stood transfixed at the shimmering black dirt he’d unearthed: Before him was a pile of cobalt, one of the world’s most important minerals.

Cobalt is an essential component of rechargeable batteries in cars and mobile phones, and Congo is by far the world’s largest producer, with about half of all known reserves. In Kolwezi, the cobalt is often found with vast deposits of copper: After a rainstorm, some of the ground in the city turns as green as the Statue of Liberty.…  Seguir leyendo »

Muchos de los productos que empleamos en la vida cotidiana, tales como teléfonos móviles, ordenadores, joyería, baterías de coche o bombillas requieren minerales para su fabricación. Minerales cuya extracción y comercialización está, en demasiadas ocasiones, vinculada a la financiación de conflictos armados, la violación de derechos humanos, el crimen organizado y la destrucción medioambiental. Algunas de las regiones más inestables del planeta, como el Este de la República Democrática del Congo, la República Centroafricana, la frontera entre Colombia y Venezuela y muchas otras, son sumamente ricas en materias primas y, especialmente, en algunos de los minerales más demandados por las diferentes industrias.…  Seguir leyendo »