Vida extraterrestre

El pasado mes de enero, NASA anunció el descubrimiento de que varias de las muestras de roca analizadas por el rover Curiosity están enriquecidas en isótopos ligeros de carbono. En la Tierra, esta señal geoquímica sería interpretada de inmediato como una evidencia casi indiscutible de la presencia de vida microbiana en el pasado remoto. La razón es que el carbono existe en dos formas isotópicas estables: el carbono-12, o ligero, y el carbono-13, cuyo núcleo contiene un neutrón adicional. Debido a este neutrón extra, el carbono-13 es más pesado y voluminoso, lo que ha incitado a la biosfera terrestre a desarrollar la tendencia perezosa de utilizar la forma ligera, y por lo tanto la práctica totalidad de los compuestos orgánicos fabricados por la vida en la Tierra están enriquecidos en carbono-12.…  Seguir leyendo »

Cuando estábamos decorando el plató original para la oficina del agente Mulder en Los expedientes secretos X, se me ocurrió poner el póster con un ovni en el que se lee: “Quiero creer”. Y pienso que esa es la postura de la mayoría de las personas sobre todo el asunto extraterrestre. No totalmente convencidos, pero en espera de una señal.

El universo es simplemente demasiado inmenso como para que estemos solos en él. Carl Jung quería creer, al igual que Carl Sagan. Ambos escribieron libros sobre el tema. Ahora, videos de aeronaves de la Marina de Guerra de Estados Unidos que rastrean fenómenos aéreos no identificados (como han sido reetiquetados) indican que tal vez los hemos visto.…  Seguir leyendo »

I Created ‘The X-Files.’ Here’s Why I’m Skeptical of the New U.F.O. Report.

When we were dressing the original set for Agent Mulder’s office on “The X-Files,” I came up with the poster with a U.F.O. on it that reads “I Want To Believe.” And I think that’s where most people come down on the whole extraterrestrial business. Not quite there yet, but waiting for a sign. The universe is just too vast for us to be alone in it. Carl Jung wanted to believe, as did Carl Sagan. Both wrote books on the subject. Now videos from Navy aircraft tracking unidentified aerial phenomena (as they’ve been relabeled) suggest that maybe we have seen them.…  Seguir leyendo »

Part of an unclassified video taken by Navy pilots that has circulated for years showing interactions with “unidentified aerial phenomena.”Credit...Dept. of Defense handout/Agence France-Presse via Getty Images

This month the TV news program “60 Minutes” ran a segment on recent sightings by Navy pilots of unidentified flying objects. The pilots’ accounts were bolstered by videos recorded by cameras onboard their planes that captured what the government now calls “unidentified aerial phenomena.”

In the wake of these enigmatic encounters, people are asking me what I think about U.F.O.s and aliens. They’re asking because I’m an astrophysicist who is involved in the search for extraterrestrial intelligence. My colleagues and I were recently awarded one of the first NASA grants to look for signs of advanced technology on planets outside our solar system.…  Seguir leyendo »

El planeta hermano de la Tierra, Venus, no ha sido considerado prioritario a la hora de buscar vida extraterrestre. Se cree que la temperatura de su superficie, de alrededor de 450 °C, es hostil incluso para los microorganismos más resistentes, y su atmósfera densa, sulfurosa y ácida ha mantenido la superficie casi completamente libre de naves espaciales visitantes.

Solo hemos podido echar un breve vistazo a su paisaje árido desde los dos módulos de aterrizaje rusos que llegaron a la superficie de Venus en la década de 1980. Por lo tanto, no es de extrañar que un informe publicado en Nature Astronomy sobre que los niveles superiores de la atmósfera de Venus contienen una molécula que es una posible señal de vida haya supuesto una especie de shock.…  Seguir leyendo »

Imagen de Venus tomada por la agencia espacial japonesa JAXA.AP

El anuncio del descubrimiento del gas fosfina en las nubes de Venus es interesante desde el punto de vista científico, pero lleva asociado una componente extremadamente especulativa, sobre la posibilidad que este gas esté asociado a una supuesta vida venusina, tal como argumentan sus autores.

No es nueva la idea de que podría haber vida microbiana flotando en las nubes de Venus. Desde luego es el lugar más amable para la vida que podemos encontrar en nuestro vecino planeta. Y quizás por eso emergió de la mano de Carl Sagan hace unos 50 años, como lo que es, una especulación, en un momento de la década de los 60 cuando por fin se descifró como es ese mundo oculto bajo las opacas nubes de Venus.…  Seguir leyendo »

Esta imagen es un compuesto de datos de la nave espacial Magellan de la NASA y el Pioneer Venus Orbiter. NASA / JPL-Caltech

En el capítulo titulado Cielo e infierno de la serie Cosmos, Carl Sagan nos contaba una anécdota científica divertida y un tanto embarazosa. Las primeras observaciones del planeta Venus a través de los telescopios primitivos no permitían distinguir ningún rasgo sobre su superficie. La geografía de Venus estaba oculta por una densa atmósfera opacada por nubes, cuya composición era desconocida. A partir de aquí, se desbocó la imaginación: No podemos ver la superficie de Venus, porque está tapada por nubes. Bueno, ¿y de qué están hechas las nubes? De agua, por supuesto. Por lo tanto, Venus debe tener mucha agua.…  Seguir leyendo »

Plausibilidad de vida extraterrestre

La actividad espacial es hoy en día una herramienta esencial para el desarrollo de la humanidad y la gestión de nuestro planeta. Y quien domina el espacio domina el mundo, como antaño se decía de los mares. Sin embargo esta afirmación limita la idea del espacio a un entorno próximo a la Tierra, y perdemos de vista su enormidad y el escaso conocimiento que tenemos de lo que alberga. Una de esas cosas es la existencia de vida extraterrestre, que de confirmarse daría un vuelco a nuestras ideas y valores, incluyendo los éticos y filosóficos.

Produce gran satisfacción ver cómo la prensa generalista, en particular ABC, se hace eco de la próxima misión Cheops para identificar posibles sistemas solares con planetas capaces de albergar vida, y donde, por cierto, la participación española es muy notable, como lo ha sido desde 1960, cuando España fue un país fundador de lo que con el tiempo sería la presente Agencia Europea del Espacio, y con un peso en la investigación científica espacial muy superior al peso de España en la UE.…  Seguir leyendo »

EL ser humano lleva mucho tiempo preguntándose si está solo o acompañado en el Universo. El reciente descubrimiento de la estrella fría Trappist-1, con su cortejo de siete planetas más o menos parecidos al nuestro, ha vuelto a disparar las esperanzas de encontrar vida extraterrestre. Hay que reconocer que la mera posibilidad ya resulta fascinante, pero conviene hacer algunas consideraciones para evitar desengaños. De entrada, la aparición de los seres vivos que conocemos, seguida de la diversificación de las especies hasta el inverosímil homo sapiens, es un fenómeno complejísimo, un milagro dentro de otro, imposible si nuestro Universo no fuera realmente especial.…  Seguir leyendo »

Sí, ha habido vida extraterrestre en la galaxia

Los astrónomos del equipo de la nave espacial Kepler anunciaron el mes pasado el descubrimiento de 1284 planetas nuevos; todos ellos, estrellas que orbitan fuera de nuestro sistema solar. La cantidad total de esos exoplanetas, confirmada por Kepler y otros métodos, ahora es de más de 3000.

Esto representa una revolución en el conocimiento planetario. Hace más o menos una década, el descubrimiento de un solo exoplaneta era una gran noticia. Ya no es así. Las mejoras en la tecnología para la observación astronómica nos han llevado de un descubrimiento planetario al detalle a descubrimientos al por mayor. Ahora sabemos, por ejemplo, que es muy probable que todas las estrellas en el cielo tengan al menos un planeta.…  Seguir leyendo »