Vacunas

Alongside the flat-earthers, 9/11 truthers and Obama birthers, the anti-vaccine conspiracy theorists have always had a special distinction: They can do immediate and specific damage in a way that the others can’t. Birtherism surely increased Americans’ distrust of politics, though in ways that are hard to pin down. By contrast, when anti-vaxxers persuade parents not to vaccinate children, the result can be sickness and even death.

How, then, to push back against them? Does sympathy with parents who are spooked by vaccines help to bring them around, or is it better to be tough? Over the past few years, both of these tactics have been tried in Italy, a country where, starting in about 2012, vaccination rates plunged.…  Seguir leyendo »

La necesidad de aprovechar al máximo la vacuna antimalaria

Una nueva vacuna antimalaria está en su etapa piloto en el África subsahariana, donde ocurren el 90% de los casos de malaria, y podría ser un gran factor de cambio en la salud mundial. Pero, para alcanzar su potencial, los ministerios de salud deben hacer algunos cambios importantes.

La malaria causa la muerte de un millón de personas al año, y la mayoría son niños de menos de cinco años. Se estima que los costes económicos de la enfermedad en África –gastos de tratamiento, ausentismo laboral, educación perdida, menor productividad y pérdida de inversiones y turismo- alcanzan los $12 mil millones al año.…  Seguir leyendo »

El sarampión ha vuelto. Los casos informados de la enfermedad –que había prácticamente desaparecido por décadas- se han elevado en Europa y Estados Unidos, causando 110.000 muertes en todo el mundo en 2017. Los niños y niñas deliberadamente no vacunados son las principales víctimas de la epidemia, y su causa primaria.

El activismo antivacunas ha existido casi por tanto tiempo como las vacunas mismas. Pero se ha intensificado desde 1998, cuando en un caso histórico de “noticias falsas” en el ámbito médico, Andrew Wakefield y sus coautores publicaron un artículo en The Lancet, una publicación médica de referencia, en el que afirmaban haber encontrado un vínculo entre la vacuna del sarampión, las paperas y la rubéola (SPR) y el autismo.…  Seguir leyendo »

Una niña de cuatro años recientemente acudió a la sala de guardia donde trabajo como médica residente. Estaba retorciéndose de dolor y tenía convulsiones. Mi equipo y yo actuamos rápidamente para activar el protocolo de convulsiones, aplicar un goteo intravenoso y suministrar todos los medicamentos apropiados. Luego realizamos una prueba: soplé aire en su dirección y colapsó de dolor; le ofrecí agua y su agonía se agudizó profundamente. El diagnóstico era claro: tenía rabia –y ya era demasiado tarde para salvarla.

La familia de la niña sabía que la había mordido un perro, pero les habían dicho que unas hierbas tradicionales la curarían, así que se demoraron en llevarla al hospital.…  Seguir leyendo »

Vacunar para luchar contra las súper bacterias

Ya sea que usted viva en las barriadas de Karachi y sea parte de la población que vive por debajo de la línea de pobreza o ya sea que usted trabaje como banquero en Wall Street, las “súper bacterias” resistentes a los fármacos se encuentran entre las amenazas más graves para su salud. No obstante, si bien el problema es omnipresente, no estamos completamente indefensos. Por el contrario, en la carrera para prevenir la resistencia a los antimicrobianos (RAM), el mundo cuenta con una herramienta poderosa, a pesar de que la infrautiliza: las vacunas.

Una epidemia que en la actualidad azota a Pakistán ilustra el potencial de las vacunas.…  Seguir leyendo »

Excelentísima señora Montserrat,

Con gran contrariedad compruebo que acaba de firmar una orden para regular los llamados “medicamentos homeopáticos”. Ya la misma expresión, “medicamento homeopático”, resulta contradictoria: un medicamento ha de tener algún efecto sobre una enfermedad, y la homeopatía se define —en la directiva europea que impulsa esta orden— justamente como aquel producto que de tan diluido resulta inocuo (y por ello no puede ir acompañado de indicaciones terapéuticas). A los medicamentos homeopáticos les ocurre lo mismo que a los muertos vivientes: o son una cosa o son la otra, pero ambas a la vez es imposible. Hace algunos días usted dijo una frase que comparto: “Las lenguas no curan”.…  Seguir leyendo »

Es más fácil creer que saber, decía Josep Pla. Tener el valor de servirse del propio entendimiento es una de las divisas básicas de la Ilustración. En su célebre ensayo publicado en 1784 en un periódico berlinés, respondiendo a la pregunta Qué es la Ilustración, Kant incluyó a los médicos entre los tutores tradicionales de la humanidad: “¡Es tan cómodo ser menor de edad! Si tengo un libro que piensa por mí, un pastor que reemplaza mi conciencia moral, un médico que juzga acerca de mi dieta, y así sucesivamente, no necesitaré de mi esfuerzo”.

Más de dos siglos después, esta divisa de luz proyecta alguna sombra.…  Seguir leyendo »

Para la mayoría de la gente, no debería ser necesario optar entre una enfermedad potencialmente mortal y una deuda de por vida. Sin embargo, cada año cientos de millones de personas en todo el mundo se ven obligadas a afrontar este dilema debido al coste prohibitivo del tratamiento médico. Y, paradójicamente, los más afectados no son los que tienen que pagar altos costes médicos, sino quienes viven en las zonas más pobres del mundo.

Si bien países como Estados Unidos tienen costes de tratamiento notablemente altos, con una deuda médica que es una de las causas principales de la bancarrota personal, en realidad los habitantes de los países pobres gastan más en costes médicos en proporción a sus ingresos.…  Seguir leyendo »

El 8 de enero, en esta misma página de ABC, mencioné, con motivo de su centenario, la llamada gripe española de 1918. Hoy sabemos con certeza que no era española, y si creemos a Michael Osterholm, probablemente empezó en Kansas, y desde allí un soldado estadounidense la transportó a Francia, antes de que diera la vuelta al mundo. Al concluir ese texto del 8 de enero, me preguntaba si nuestro mundo está preparado para hacer frente a una nueva epidemia de este tipo, de modo que le pregunté a Osterholm, del Centro de Investigación sobre Enfermedades Contagiosas de la Universidad de Minnesota.…  Seguir leyendo »

Estos últimos años, ha aparecido en algunos lugares (tanto en países en desarrollo como desarrollados) un infundado escepticismo en relación con las vacunas, que se alza como uno de los más serios obstáculos al avance mundial en salud pública y una de las razones principales por las que persisten algunas enfermedades infecciosas erradicables.

Por ejemplo, en partes de Afganistán, Pakistán y Nigeria que cayeron bajo poder de milicias islamistas, aumentó la resistencia a las vacunas y eso afectó la campaña para la erradicación mundial de la poliomielitis. Y muchos países de altos ingresos sufrieron en años recientes brotes de sarampión, como consecuencia de temores suscitados por la publicación en 1998 de un artículo fraudulento sobre las vacunas en la revista médica británica The Lancet.…  Seguir leyendo »

Imagina que tus enemigos tuvieran un tipo de armas con las que, de vez en cuando, atacan a tu pueblo. Podrían pasar décadas sin que haya ataques, pero en algún momento volverán a suceder. También imagina que esas armas se hicieran más potentes y, los ataques, más frecuentes.

Ahora imagina que hubiera una forma de proteger a tu gente de esas amenazas. Sin embargo, generarla sería costoso y podría tomar años. Así que por eso no se fabrica.

Cada ataque provocaría muertes, pánico y una protesta: “¿Dónde está nuestra defensa? ¿Por qué no estamos protegidos?”. Pero en cuanto pasara el ataque, también se acabaría el interés por prepararse para el siguiente.…  Seguir leyendo »

Los primeros años de este siglo han sido intensos para la salud mundial. Los donantes internacionales – sean gobiernos nacionales, como Estados Unidos a través de su programa PEPFAR, o nuevas iniciativas de financiación internacional, como el Fondo Mundial de Lucha contra el SIDA, la Tuberculosis y la Malaria y Gavi, la Alianza por las Vacunas- han invertido miles de millones de dólares en programas nacionales de control de enfermedades y sistemas sanitarios, salvando millones de vidas.

Pero ahora algunos de los países que se han beneficiado de estos programas se enfrentan a un nuevo desafío: mantener las ganancias logradas una vez que se retire el apoyo externo.…  Seguir leyendo »

Debido a que actualmente se expanden brotes de sarampión a lo largo y ancho de Europa y del medio-oeste de Estados Unidos, y la meningitis infecta a estudiantes universitarios estadounidenses, los expertos en salud llevan a cabo lo que nunca pensaron que tendría que hacer, nada menos que a principios del año 2017: recordar a la población de los países desarrollados que las vacunas realmente salvan vidas.

Tal vez las vacunas se constituyen en víctimas de su propio éxito: funcionan tan bien en cuanto a proporcionar protección contra ciertas enfermedades que muchas personas en Occidente han olvidado cuán devastadoras pueden ser las enfermedades prevenibles.…  Seguir leyendo »

The race for a Zika vaccine, one of the most pressing priorities in global health, is at full throttle. More than a dozen companies and government institutions are working to unlock the secrets of the virus, and a vaccine could be available as early as 2018.

But available to whom? If history is any guide, impoverished communities in Africa are likely to be the last in line. And this despite a mounting body of evidence that, contrary to the prevailing wisdom, poor families in Africa might bear the greatest burden of the disease.

Indeed, much of what we have taken for granted about Zika — that it is a threat unique to the Western Hemisphere; that it may only recently have evolved the ability to cause microcephaly and brain damage in babies; and that it hasn’t hurt women and children in Africa — is now in serious doubt.…  Seguir leyendo »

Antimicrobial resistance (AMR), where the ability of a drug to treat an infection is compromised, reached the highest political level last week with the convening of a UN General Assembly meeting dedicated to the threat. With estimates of 700,000 deaths occurring each year due to drug-resistant infections and the World Bank projecting that if left unchecked, the problem could cause annual global GDP to fall between 1.1% and 3.8% before 2050, all member states adopted a political declaration that outlined commitment to a broad range of interventions. The first of its kind, the declaration rightfully recognized that combating AMR demands a multi-pronged approach, including raising awareness of the threat and its solutions; more prudent use of current drugs; replenishing the pipeline of antibiotics; developing new types of drugs, rapid diagnostic tests and vaccines; closer collaboration between the agricultural and human health sectors, and sustained funding for implementing national plans.…  Seguir leyendo »

La población mundial está creciendo en tamaño… y en edad. Las personas de más edad están cada vez más cerca de superar en número a las de menos: en 2050, habrá casi tres veces más personas mayores de 65 años que niños menores de cuatro. Muchos temen que la carga sobre presupuestos públicos, sistemas médicos y economías será insostenible. Pero hay algo que podemos hacer para aliviarla: mejorar la salud de los mayores.

Al envejecer, nuestros cuerpos experimentan complejos cambios que, entre otras cosas, van debilitando la capacidad de responder a las infecciones y adquirir inmunidad (es la llamada inmunosenescencia). Por eso las enfermedades en personas mayores tienden a ser más graves y afectar más en términos de calidad de vida, discapacidad y mortalidad que esas mismas enfermedades en pacientes más jóvenes.…  Seguir leyendo »

Imagínese esta situación. Es el año 1966. Usted está de pie en una oficina del gobierno en Washington, D.C., viendo como un funcionario uniformado le dice a un hombre vestido con atuendo formal de negocios: “su misión es eliminar a un enemigo que ha matado a más personas que ambas guerras mundiales combinadas. Contará con un presupuesto paupérrimo, un equipo pequeño y, si fracasa, el ministro negará tener conocimiento sobre sus acciones”.

Suena a una escena de una película de Hollywood. Y, en efecto, refleja las primeras escenas de la serie televisiva Misión: Imposible que se estrenó el año citado.  Sin embargo, lo relatado realmente ocurrió, aunque puede que las palabras usadas no sean las mismas.…  Seguir leyendo »

En febrero, los ministros de salud africanos reunidos en Addis Abeba declararon su compromiso con seguir priorizando la vacunación de los niños del continente para salvarlos de enfermedades que pueden ser mortales. Pero cumplirlo no será tarea fácil. La vacunación no solo es una cuestión sanitaria, también es un desafío económico.

Hay buenos argumentos para las vacunas. A escala global, se estima que evitan cada año entre 2 y 3 millones de muertes infantiles y 600 000 muertes de adultos. Además, se las considera una de las intervenciones de salud pública más eficientes para reducir las tasas de morbilidad, mortandad y discapacidad infantil.…  Seguir leyendo »

Hace unos años, parecía que la campaña global para erradicar la poliomielitis se había estancado. Tras décadas de trabajo continuo, el virus seguía siendo endémico en Pakistán, Afganistán y Nigeria. Luego, en 2013 y 2014, se descubrió que había vuelto a aparecer en siete países africanos y de Medio Oriente de los que había sido erradicado, lo que motivó a la Organización Mundial de la Salud a declarar una “emergencia de salud pública de importancia internacional”.

A pesar de este retroceso, el mundo hoy está más cerca que nunca de erradicar la polio. En 2015, hubo solo 74 casos nuevos: 80% menos que el año anterior, y el total anual más bajo de la historia.…  Seguir leyendo »

El brote del virus Zika, al igual que el Ébola antes, ha resaltado el riesgo que las enfermedades infecciosas pueden plantear para la salud de países enteros -y la importancia de las vacunas para combatir las epidemias de rápida propagación-. Por cierto, ya hay esfuerzos en marcha para encontrar maneras de inocular a la gente contra ambos virus.

Sin embargo, las vacunas también juegan un papel crucial a la hora de protegernos contra una amenaza mucho más letal y mucho más predecible: las infecciones resistentes a los medicamentos.

A diferencia de los brotes inesperados y de rápida expansión como la epidemia de Zika, la resistencia a los antimicrobianos es como un accidente de auto en cámara lenta que ya ha comenzado.…  Seguir leyendo »