Junio de 2008

One hundred and fifty years ago tomorrow, a small group of scientists at a meeting on the north side of Piccadilly heard the first public account of the theory that the philosopher Daniel Dennett calls the single best idea that anyone has ever had.

The reading was precipitated by an event many thousands of miles away on the island of Ternate (now in Indonesia). The young explorer Alfred Russell Wallace had spent a decade travelling the globe amassing a collection of more than 100,000 specimens of plants and animals. He realised the astonishing variety that filled his collection boxes could all be accounted for by the simple fact that fitter individuals leave more descendants.…  Seguir leyendo »

Although the Supreme Court banned capital punishment for child rape last week, the justices have made it clear that for homicide, states may inflict the ultimate penalty. Last month, capital punishment resumed after a seven-month moratorium. Rapid scheduling of executions followed the Supreme Court’s ruling in Baze v. Rees, reaffirming the constitutionality of the death penalty in general and lethal injection in particular.

To support their competing conclusions on the legal issue, different members of the court invoked work by each of us on the deterrent effects of the death penalty. Unfortunately, they misread the evidence.

Justice John Paul Stevens cited recent research by Wolfers (with co-author John Donohue) to justify the claim that «there remains no reliable statistical evidence that capital punishment in fact deters potential offenders.»…  Seguir leyendo »

Defenders of Hugo Chávez like to argue that there is no alternative to the Venezuelan caudillo other than the feckless and unpopular politicians who preceded him in the 1990s. The simple refutation of that canard is Leopoldo López, the 37-year-old mayor of central Caracas, whose boyish good looks only underscore the fact that he represents a fresh generation.

López, a hyperarticulate graduate of Kenyon College and Harvard, is a pragmatic center-leftist, like most of the presidents elected in South America since the turn of the century. He won his last election in the Caracas district of Chacao with 80 percent of the vote.…  Seguir leyendo »

Last year marked a watershed in awareness of environmental issues, and in particular the challenge of climate change. Among many breakthroughs, the Intergovernmental Panel on Climate Change released its fourth assessment report – laying out the science of global warming more clearly than ever – and the Nobel peace prize was co-awarded to the panel and Al Gore.

Today, however, many nations are facing recessionary trends and high rates of inflation. Oil prices are at an all-time high, and look likely to rise even higher. A price touching $140 per barrel is something no one could have predicted even six months ago, despite spiralling prices throughout 2007.…  Seguir leyendo »

Robert Mugabe’s disregard for democracy and human rights is shared to varying degrees by many of the leaders who have been urged to condemn him today at the African Union summit in Egypt. Publicly defenestrating Zimbabwe’s self-declared president might create an uncomfortable precedent for them – and for this reason among others, is thus unlikely to happen.

Hosni Mubarak, veteran host of the meeting of the 53 AU countries, may be said to have set the standard to which others have fallen. He has been repeatedly returned as president with over 90% of the vote in effectively uncontested elections. Egypt’s biggest political party, the Muslim Brotherhood, is banned.…  Seguir leyendo »

The President’s Emergency Plan for HIV-AIDS Relief (PEPFAR) has been mired in the Senate for months. Last week finally brought signs that a vote, and passage, could be near. The program would cost $50 billion — that’s $165 from each American to fight AIDS, or $1.3 billion from New York City alone. But will the money allocated for AIDS stop the spread of the virus in sub-Saharan Africa, where 76 percent of the world’s HIV-AIDS deaths occurred last year?

Not if the dark dealings I’ve witnessed in Africa continue unchecked. In the fight against AIDS, profiteering has trumped prevention. AIDS is no longer simply a disease; it has become a multibillion-dollar industry.…  Seguir leyendo »

As we approach July 4, it is worth reminding ourselves of America’s foundational idea.

This country is set apart from the rest of the world because of its unparalleled commitment to personal freedom and the dignity of the individual. It is a vision captured in the guarantee of freedom of speech, freedom of religion, due process of law, equal protection under the law and freedom from unreasonable search and seizure and cruel and unusual punishment.

We do not always live up to these aspirations. Over time, we have embarrassed ourselves and tarnished our image as a country that is respectful of civil liberties.…  Seguir leyendo »

Excepción en mis costumbres. Hoy, día canicular, quiero asomar mi opinión -y las modulaciones que puedan haberse producido en ella- al balconaje, también de la opinión, pero pública. Me gustaría que este asomo (cursiva para la polisemia) fuese breve, pero no, no voy a conseguirlo, ya que se dará acompañado de numerosos entrecomillados que llevarán en cercanía alguna admiración o extrañeza.

El Mundo, siendo el 26 de junio, dedica el 50% de su primera página al inicio de un artículo cuya negrita titular en cuerpo respetable dice: «Grandes nombres de la cultura se suman al Manifiesto (sic para la eme mayúscula) del castellano», y, encima de los titulares, va un mosaico de cabezas, cuatro con cuatro, que, visto de izquierda a derecha, otorga el primer lugar a la mía, aun siendo (y esto es referencia al texto que sigue) más «insignes» las cabezas que suceden a la que a mí me concierne.…  Seguir leyendo »

El azar ha querido que la llegada al poder de la guerrilla colombiana de un filósofo o antropólogo, Alfonso Cano, coincida con la reunión en Medellín de quinientos filósofos iberoamericanos para pensar sobre la convivencia en tiempos violentos. La filosofía tiene una deuda con la violencia que viene de lejos pero se agudizó en Latinoamérica a partir de los años cincuenta. Que los ideales iniciales de justicia social y defensa de los excluidos se metamorfosearan en crímenes indiscriminados, no quita sino pone responsabilidad a los cultivadores de la filosofía.

Hay filósofos como Levinas o Rosenzweig que tildan a la filosofía de ideología de la guerra.…  Seguir leyendo »

Una emigrante americana quiere invitar a sus padres a pasar en España las vacaciones de verano -los afectos dolidos por la distancia, ya se sabe- y se pone a cumplimentar los requisitos exigidos por la Administración para obtener el visado de estancia temporal.

Las gestiones, obviamente, requieren pasarse algunas horas haciendo cola. La eficacia administrativa que publicitan los ministerios mediante costosas campañas publicitarias no afecta a las áreas gubernamentales encargadas de tratar a los emigrantes. Las instalaciones habilitadas a tal fin son de estética postfranquista, y los funcionarios destinados a dar y recibir información, folletos o cuestionarios son escasos y desganados.…  Seguir leyendo »

Las ideas importan. Las ideas mueven el mundo. Las ideas tienen consecuencias. En política, las buenas ideas tienen buenas consecuencias, y las malas, malas consecuencias. Winston Churchill afirmó que se puede gobernar sin ideas, pero que no se puede llegar al gobierno sin ellas. Los principales líderes políticos del siglo XX han dado la mayor importancia a las ideas. Churchill, Roosevelt, Reagan y Thatcher son buenos ejemplos. En el lado totalitario, Hitler, Mao, Stalin y Lenin, también.

Conscientes de la importancia que tienen las buenas ideas y las buenas políticas públicas que en ellas se inspiran, las sociedades de los países más desarrollados del mundo han estimulado el desarrollo de los centros de pensamiento, los denominados think tanks.…  Seguir leyendo »

Tengo un amigo muy querido, catalán y republicano, que me confesaba, entre divertido y perplejo, que no podía evitar que lo salpicase la marea de la emoción cada vez que los Príncipes de Asturias se abrazaban en el palco, celebrando los goles de la selección española en esta Eurocopa. Y mientras mi amigo me confesaba esta debilidad (que no era sino grandeza de espíritu) me acordé de un pasaje conmovedor de cierto artículo de Wenceslao Fernández Flórez, que durante una temporada escribió crónicas futboleras para este periódico; crónicas perfumadas siempre por la brisa del escepticismo irónico que luego reuniría en un librito delicioso, titulado «De portería a portería», editado por Prensa Española.…  Seguir leyendo »

Siete años después del 11-S del 2001, el mundo musulmán se halla inmerso en un encarnizado debate teológico e ideológico sobre la doctrina e institución de la yihad y el empleo legítimo de la fuerza. Occidente ha reparado escasamente en los recientes desafíos a la mentalidad de Al Qaeda, en particular a sus intentos de justificar el terrorismo como una forma de yihad.

Aunque este debate sobre el significado y el grado de aplicabilidad de la yihad hizo furor inmediatamente después del 11-S, ha alcanzado ahora su masa crítica en el seno del mundo musulmán con una abrumadora mayoría que rechaza la violencia gratuita y matar a no combatientes.…  Seguir leyendo »

Exactamente un tercio. Hace una semana todos los diarios salían con la noticia del equipo resultante tras la celebración del XVI Congreso del Partido Popular celebrado en Valencia. Pues bien, Mariano Rajoy ha compuesto una ejecutiva en la que con muy diferentes cargos trabajarán 56 personas, incluido él. Hechas las cuentas, resulta que solamente el 34%, es decir, un tercio, son mujeres. Digo solamente porque son tiempos de igualdad y de paridad, más en aquellas organizaciones -como los partidos políticos-, más como el partido de la oposición, que tienen como aspiración alcanzar el Gobierno.

El PP ha compuesto una ejecutiva con esos porcentajes porque puede permitírselo: España no se ha dotado aún de ley alguna que obligue a las organizaciones políticas a actuar en sus estructuras internas del mismo modo en que deben actuar en los procesos electorales, cuando las listas deben ser obligatoriamente paritarias.…  Seguir leyendo »

El enfermo litoral español se encuentra ahora en estado de convalecencia, a causa de la retracción del ansia compradora europea y de la caída de la demanda nacional. La malformación estaba diagnosticada: un crecimiento anómalo e irregular de tejido urbano en diversas formas que afecta al medio natural y al patrimonio territorial, y que provoca un evidente deterioro a su atractivo turístico, poniendo en peligro una de nuestras fuentes básicas de riqueza y empleo. En Marbella, la purulencia brotó y el mal olor incomodó a toda la sociedad española. Es preciso hacer algo, se dijo en ámbitos diversos. Y el temor a que el mal acabara afectando a una parte importante de la región impulsó a los poderes públicos a la acción en busca de efectos inmediatos.…  Seguir leyendo »

En las últimas semanas se han publicado muchos artículos explicando las razones del aumento de los precios de las materias primas agrícolas y sus consecuencias tanto en los países desarrollados como en vías de desarrollo.

Para comprender qué ha pasado y está pasando en dichos mercados, resultan útiles una serie de leyes sobre el comportamiento de las variables que inciden en los mercados de los productos agrarios, a las que es posible añadir algunas otras.

La ley de King –economista inglés del siglo XVII– nos dice que los precios agrarios reaccionan de forma exagerada a las disminuciones y aumentos de la oferta, es decir una disminución de la producción genera un incremento extremo de los precios, y viceversa.…  Seguir leyendo »

El único resultado tangible de la visita de despedida de George Bush a Europa fue la decisión de la Unión Europea (UE) de aumentar las sanciones económicas contra la República Islámica de Irán por su negativa a aceptar la conminación de la ONU para que detenga la producción de uranio enriquecido, materia prima para fabricar la bomba atómica. Por iniciativa del primer ministro británico, Gordon Brown, los europeos lanzaron una nueva reprimenda económica contra los clérigos de Teherán, mientras Javier Solana les presentaba una oferta negociadora, exhibición del palo y la zanahoria.

«Todas las opciones siguen abiertas», proclamó Bush en Berlín.…  Seguir leyendo »

Here’s a crazy idea that’s being discussed by the rulers of the Persian Gulf city-state of Dubai: What if they were to invite Barack Obama and John McCain to come to the desert oasis for a presidential debate?

Yes, I know: This is America’s presidential campaign, not a traveling roadshow to be shared with foreigners. And if the candidates can’t even agree on a schedule of town meetings out in the American heartland, why should they travel to a sheikdom that’s 7,000 miles from Washington — and a short boat ride from Iran?

But the idea of a Dubai debate is appealing, not least because it would link the epochal 2008 campaign with a world that cares passionately about where America is heading.…  Seguir leyendo »

Vladimir Putin’s switch from running Russia as its president to running Russia as its prime minister has changed traffic patterns here but little else.

Traffic jams knot into epic proportions as streets around the Kremlin are regularly shut down for the motorcades of Putin and his handpicked successor as president, Dmitry Medvedev. «It is natural,» a Russian motorist said the other day. «We have two presidents now.»

Since his May inaugural, Medvedev has put a softer face on Putin’s fierce determination to show the world that Russia is back as a major power. Traveling to Berlin early this month on one of his first trips as president, Medvedev stressed the need for «a new world order.»…  Seguir leyendo »

Gracias a su inventiva prodigiosa y a sus sutiles artes de contadora de cuentos, Sherezada salva su cabeza de la cimitarra del verdugo. Arreglándoselas cada noche para tener a su esposo y señor, el rey Sahrigar, fascinado por sus historias, e interrumpiendo su relato cada amanecer en un momento particularmente hechicero de la intriga, durante mil noches y una noche consigue aplazar su ejecución hasta que, al cabo de esos casi tres años, el sanguinario monarca sasánida le perdona la vida y comienza para la pareja su verdadera luna de miel.

Sherezada lleva a cabo una verdadera proeza, sin duda. No puede devolver la vida a las decenas de muchachas sacrificadas a lo largo de un año por el déspota salvaje que vengaba en esas efímeras esposas de una noche la humillación que había sufrido al verse engañado por sus disolutas concubinas de antaño, pero, con sus astucias de gran narradora, desanimaliza al bárbaro que hasta antes de casarse con ella era puro instinto y pulsión y desarrolla en él las escondidas virtudes de lo humano.…  Seguir leyendo »